Lo que sabemos sobre la nueva variante de Covid, Omicron

Identificado por primera vez en Botswana y Sudáfrica, esta nueva iteración del coronavirus ha generado preocupación entre los científicos y los funcionarios de salud pública debido a un número inusualmente alto de mutaciones que tienen el potencial de hacer que el virus sea más transmisible y menos susceptible a las vacunas existentes.

La Organización Mundial de la Salud ha calificado a Omicron como una “variante de preocupación” y el lunes advirtió que los riesgos globales que plantea eran “muy altos”, a pesar de lo que los funcionarios describieron como una multitud de incertidumbres. Se han identificado casos en más de una docena de países, entre ellos Gran Bretaña, Italia, Bélgica y los Países Bajos. Aunque todavía no se ha detectado Omicron en los Estados Unidos, los expertos dicen que es solo cuestión de tiempo antes de que aparezca la variante.


El descubrimiento de Omicron ha provocado un pánico considerable en todo el mundo, y varios países prohíben los vuelos desde el sur de África o, como Israel, Japón y Marruecos, prohíben la entrada de viajeros extranjeros por completo.

Pero los expertos en salud pública han instado a la cautela, señalando que todavía no hay evidencia firme de que Omicron sea más peligroso que variantes anteriores como Delta, que rápidamente superó a sus predecesores en los Estados Unidos y otros países.

Aunque Delta resultó ser mucho más transmisible que las variantes anteriores, y hay algunos datos que sugieren que puede causar una enfermedad más grave en los no vacunados, hay poca evidencia de que sea más letal o capaz de burlar a las vacunas.


Aún se desconoce mucho sobre Omicron, incluso si es más transmisible y capaz de causar enfermedades más graves. Existe alguna evidencia de que la variante puede reinfectar a las personas más fácilmente.

Hay signos tempranos de que Omicron puede causar solo una enfermedad leve. Pero esa observación se basó principalmente en los casos de Sudáfrica entre los jóvenes, que en general tienen menos probabilidades de enfermarse gravemente por Covid.

La Dra. Angelique Coetzee, que preside la Asociación Médica de Sudáfrica, dijo que los hospitales de la nación no estaban abrumados por pacientes infectados con la nueva variante y que la mayoría de los hospitalizados no estaban completamente inmunizados. Además, la mayoría de los pacientes que había visto no perdían el sentido del gusto y el olfato, y solo tenían una ligera tos.

Deberías leer:   Para las pruebas de coronavirus, la nariz puede no ser siempre la mejor

El martes, Regeneron dijo que su tratamiento con anticuerpos Covid podría ser menos efectivo contra Omicron, una indicación de que los medicamentos de anticuerpos monoclonales populares y ampliamente beneficiosos pueden necesitar ser actualizados si la nueva variante se propaga agresivamente.

Dicho esto, la aparición de Omicron es tan reciente que puede pasar un tiempo antes de que los expertos sepan si es más patógeno. Las hospitalizaciones por Covid retrasan las nuevas infecciones en dos semanas o más.

Los científicos esperan aprender mucho más en las próximas semanas. Por el momento, dicen que no hay razón para creer que Omicron sea impermeable a las vacunas existentes, aunque pueden resultar menos protectoras hasta cierto punto desconocido.

Hay otra razón para mantener la calma: los fabricantes de vacunas han expresado su confianza en que pueden modificar las formulaciones existentes para que las inyecciones sean más efectivas contra las nuevas variantes.

También tranquilizador: las mutaciones distintivas de Omicron facilitan la identificación rápida con un hisopo nasal y una prueba de laboratorio.

A medida que el coronavirus se replica en el interior de las personas, surgen nuevas mutaciones constantemente. La mayoría no proporciona al virus ninguna ventaja nueva, pero a veces las mutaciones pueden dar al patógeno una ventaja al permitir que se propague más fácilmente entre sus huéspedes humanos o esquivar la respuesta inmunitaria del cuerpo.

Investigadores de Sudáfrica dieron la alarma porque encontraron más de 30 mutaciones en la proteína de pico, un componente en la superficie de la variante que le permite unirse a las células humanas y acceder al cuerpo. Algunas de las muestras de Botswana compartieron alrededor de 50 mutaciones en todo el virus que no se habían encontrado previamente en combinación.

La proteína de pico es el objetivo principal de los anticuerpos que produce el sistema inmunológico para combatir una infección por Covid-19. Tener tantas mutaciones genera preocupaciones de que el pico de Omicron podría evadir un poco los anticuerpos producidos por una infección previa o una vacunación.

Deberías leer:   Los médicos debaten si los adolescentes trans necesitan terapia antes que las hormonas

Esas mutaciones también aumentan la posibilidad de que la variante reduzca la eficacia de los tratamientos con anticuerpos monoclonales, un temor que se confirmó en parte el martes con el anuncio de Regeneron.

Aún así, vale la pena recordar el destino de variantes anteriores que despertaron preocupación: Beta y Mu, por ejemplo, desarrollaron la capacidad de evadir parcialmente las defensas inmunológicas del cuerpo, pero nunca se convirtieron en una amenaza seria para el mundo porque demostraron ser pobres en transmitiendo.

Se espera que las vacunas brinden cierta protección contra Omicron porque estimulan no solo los anticuerpos, sino también otras células inmunes que atacan a las células infectadas por virus. Las mutaciones en la proteína de pico no mitigan esa respuesta, que la mayoría de los expertos creen que es fundamental para prevenir enfermedades graves y la muerte.

Citando la posibilidad de una disminución de la inmunidad seis meses o más después de la vacunación, algunos expertos en salud están promoviendo las inyecciones de refuerzo para aumentar los niveles de anticuerpos.

Moderna, Pfizer-BioNTech y Johnson & Johnson, fabricantes de vacunas aprobadas para su uso en los Estados Unidos, y AstraZeneca, que se usa ampliamente en Europa, han dicho que estaban estudiando Omicron y expresaron confianza en su capacidad para adaptar sus formulaciones. para orientar la variante.

Cuando la OMS comenzó a nombrar variantes emergentes del coronavirus, recurrió al alfabeto griego (Alfa, Beta, Gamma, Delta, etc.) para facilitar su descripción. La primera “variante preocupante”, Alpha, se identificó en Gran Bretaña a fines de 2020, seguida pronto por Beta en Sudáfrica.

Pero los veteranos de la vida de la hermandad y la fraternidad estadounidenses podrían haber notado que el sistema se ha saltado las siguientes dos letras en el orden alfabético: Nu y Xi.

Los funcionarios pensaron que Nu se confundiría fácilmente con “nuevo”, pero la siguiente letra, Xi, es un poco más complicada. Los funcionarios de la OMS dijeron que era un apellido común y, por lo tanto, potencialmente confuso. Algunos señalaron que también es el nombre del máximo líder de China, Xi Jinping.

Deberías leer:   Panel del Senado aprueba la nominación de Califf para jefe de la FDA

Un portavoz de la OMS dijo que la política de la organización fue diseñada para evitar “ofender a cualquier grupo cultural, social, nacional, regional, profesional o étnico”.

¿Próximo en la fila? Omicron. (Así es como se pronuncia).

Al igual que Delta, que se identificó por primera vez en India, el surgimiento de otra variante preocupante en el mundo en desarrollo apunta a un problema más fundamental al que se enfrenta la comunidad mundial a más de un año y medio de la pandemia.

El acaparamiento de vacunas por parte de los países ricos mientras las naciones más pobres luchan por obtenerlas brinda más oportunidades para que el SARS CoV-2 se reproduzca y mute entre los no vacunados. Más mutaciones significan que hay más posibilidades de que el virus se vuelva más infeccioso, inmunorresistente o letal.

Y como mostró la rápida propagación de Delta, es poco probable que una nueva variante peligrosa permanezca en un lugar por mucho tiempo.

Los riesgos se extienden más allá de la salud pública. La devastación económica resultante de una nueva variante puede afectar a los países ricos con tanta fuerza como a los del mundo en desarrollo. Un estudio académico estimó billones de dólares en pérdidas económicas para los países ricos cuando los residentes de los países más pobres permanecen en gran parte sin vacunar.

En los últimos días, la cascada de restricciones de viaje provocada por el surgimiento de Omicron ha provocado resentimiento entre los africanos, que creen que el continente está sufriendo una vez más el peso de las políticas de pánico en los países occidentales que no han logrado entregar las vacunas y los recursos necesarios para administrarlas.

El martes, Tedros Adhanom Ghebreyesus, jefe de la OMS, describió las prohibiciones de viaje como injustas y contraproducentes. “Entiendo bien la preocupación de todos los países por proteger a sus ciudadanos contra una variante que aún no entendemos del todo”, dijo.

“Pero me preocupa igualmente que varios estados miembros estén introduciendo medidas directas y generales que no se basan en pruebas ni son efectivas por sí mismas, y que solo empeorarán las desigualdades”.