Lo que ven los animales en las estrellas y lo que pueden perder

Nick, una foca de puerto, entró en los anales de la historia astronómica cuando Guido Dehnhardt, un biólogo marino ahora en la Universidad de Rostock, estaba estudiando cómo se orientan los mamíferos marinos. Si las focas pudieran discernir estrellas, plantearon la hipótesis del Dr. Dehnhardt y su colega Björn Mauck, eso podría ayudar a explicar cómo los animales son capaces de completar largos nados a través de mares que de otro modo no tendrían rasgos característicos.

Para probar las habilidades astronómicas de una foca, el Dr. Mauck ideó dos de los experimentos más asombrosos y llenos de maravillas de la historia científica.

Primero, el equipo construyó su seal-o-scope, un tubo sin lente, a través del cual Nick recibió un recorrido por el cielo nocturno. Presionó constantemente su paleta cuando puntos brillantes como Venus, Sirius y Polaris aparecieron a la vista; los investigadores determinaron que no podía ver tantas estrellas débiles como los humanos, pero todavía tenía a su disposición muchos puntos de referencia celestes posibles.

Deberías leer:   Lanzamiento de SpaceX: ¿Cómo se entrenó la tripulación de Inspiration4 para su vuelo?

A continuación, el Dr. Mauck construyó algo aún más grande. Esta vez se invitó a participar a dos focas, Nick y su hermano aún más inteligente, Malte.

Cuando regresaron a la piscina en un zoológico de Colonia, las focas entraron en una cúpula que medía 15 pies de ancho, su borde descansaba sobre un anillo flotante. El interior de este planetario acuático a medida se iluminó con 6.000 estrellas simuladas. “Inmediatamente nadaban a través del planetario y miraban estrellas como, ‘Oh, ¿qué es eso?’”, Dijo el Dr. Dehnhardt. “Tienes la impresión de que realmente reconocieron qué es esto”.

Primero, los investigadores usaron un puntero láser para dirigir las focas hacia donde el borde de la cúpula se encontraba con el agua más cercana a Sirius, la estrella del perro. Si una foca nadaba y tocaba esa parte precisa de la cúpula con su hocico, recibía algunos peces. Luego, el puntero apuntó directamente a Sirius. Una vez más, la tarea de la foca era nadar hacia la estrella y tocar la punta del borde directamente debajo de ella.

Deberías leer:   En revisión, los principales científicos de la FDA cuestionan la necesidad inminente de vacunas de refuerzo

Luego, los investigadores prescindieron del puntero láser. No importa en qué dirección esté orientado el proyector de estrellas, ambas focas eventualmente podrían nadar en dirección a Sirius. Eso demostró, argumentaron los investigadores en un documento de 2008, que las focas que atravesaban el mar abierto tenían la capacidad de usar estrellas polar para guiar sus viajes.