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López: un viaje por carretera por una pandemia: cosas que debe saber antes de ir

El objetivo era simple y directo:

Conduzca hacia el norte hasta Napa Valley desde Los Ángeles por la Interestatal 5, regrese a casa durante tres días por la 101 y trate de evitar hacer cualquier cosa que pueda exponerme al coronavirus.

¿Imposible? ¿Desaconsejable? ¿O bastante simple si iba a lo seguro, con una máscara sobre mi taza y un cojín de distancia social a mi alrededor?

Me había preguntado si debía ir, dados los riesgos. Pero esto no fue un concurso o un experimento, fue para hacer el informe final sobre una historia de cambio climático en la que he estado trabajando.

Descarté viajar en avión. ¿Por qué correr el riesgo de quedar atrapado en una cápsula voladora y tener que lidiar con las molestias de alquilar un automóvil? Pero alojarse en hoteles tampoco fue muy atractivo en el estado con el mayor número de casos de COVID.

Durante la pandemia, mucha gente ha optado por el alquiler de autocaravanas en lugar de hoteles, así que verifiqué esa opción. Courtney Leon de El Monte RV me dijo que el negocio de alquiler ha aumentado tres o cuatro veces en los últimos meses. Ella dijo que un motel sobre ruedas de 22 pies ahora tiene un precio de $ 239 por día, y tiene capacidad para cuatro personas cómodamente, con inodoro, lavabo, ducha, refrigerador, estufa y microondas.

No está mal, pero se recomienda que alquile lugares en los campamentos en lugar de detenerse y dormir en la calle o en un estacionamiento, lo cual es ilegal en muchos lugares y podría no ser seguro. Y esos sitios de campamento a menudo se reservan con mucha anticipación.

Así que volví a los hoteles. Mi editor sugirió permanecer en lugares donde puedas abrir una ventana para ventilar la habitación. O en lugares con un acondicionador de aire montado en la pared en lugar de bombear aire recirculado. Llamé al fotógrafo con el que me estaba reuniendo y me dijo que se había alojado en cadenas hoteleras con protocolos de desinfección del coronavirus, cuyos detalles se pueden encontrar en los sitios web de los hoteles.

Reservé una habitación en el Best Western Plus en Calistoga, que dice en su sitio web que la cadena utiliza productos de limpieza recomendados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Hay un énfasis adicional en “manijas de puertas, interruptores de luz, termostatos, áreas de escritorio, perchas, controles remotos de televisión, relojes despertadores, cafeteras, teléfonos y todas las manijas y puntos de contacto de los accesorios del baño”.

Y la cadena señala que “la habitación en la que te quedas probablemente no se haya utilizado durante un período de 24 a 72 horas desde el huésped anterior, una forma de distanciamiento social relacionado con la esperanza de vida del virus COVID-19”.

Salí a la carretera el domingo por la mañana con suficiente fruta, nueces y barritas energéticas para tres días, para evitar la comida para llevar en el desayuno y el almuerzo, otra forma de limitar el contacto humano. Traje una caja de agua embotellada para evitar tener que volver a llenar un recipiente reutilizable. Y tenía suficientes toallitas antibacterianas, desinfectante y mascarillas para equipar un hospital rural, con gafas, jabón en barra, protector facial, toallas de papel y gafas en el maletero.

Bajando por Grapevine, hacia esa gran extensión abierta del Valle Central, me recordaron que la Interestatal 5 es el mayor argumento para los vehículos sin conductor. La topografía es interesante por un tiempo, hasta que notas que no cambia y que mantener los ojos abiertos puede ser el mayor desafío físico de tu vida.

Entonces necesitas más café, excepto que más café significa más ir, lo cual es un no-no en una pandemia. Cuando sentí el impulso por primera vez, estaba decidido a esperar un área de descanso en lugar de ingresar a la cámara de virus de una estación de servicio, pero un hombre mayor de edad pierde los ojos en los viajes largos. Bajé las ventanillas, llamé a un predicador dominical en la radio y recité lentamente diez avemarías. Faith me llevó al área de descanso de Buttonwillow, que estaba temporalmente cerrada, así que maldije.

La parada de descanso Coalinga-Avenal estaba a otras 60 millas por la carretera, lo que parecía tan lejano como una vacuna confiable, pero lo logré justo a tiempo.

Llegué a Calistoga en siete horas y me registré en mi hotel, preguntándole al recepcionista, que estaba enmascarado en un búnker de plexiglás, si efectivamente las habitaciones se mantenían vacías durante 24 a 72 horas entre los huéspedes. Ella dijo que no, no necesariamente. Eso fue un poco desconcertante, pero ¿qué podía hacer? El lugar parecía limpio y ordenado, y había un sello en mi puerta que significaba que la habitación había sido desinfectada.

Después de abrir la puerta, me lavé las manos, dejé las llaves, el teléfono y el cambio de bolsillo en un mostrador, luego me pregunté si eso era seguro, así que lavé las llaves, el teléfono y el cambio de bolsillo, los puse en una toalla y luego volteé un interruptor de luz, lo que me hizo pensar que debería lavar el dedo que tocó el interruptor, así como la mano que usé para abrir la puerta del baño.

La habitación estaba caliente, pero afuera hacía 95, por lo que abrir una ventana no era bueno. ¿Debo encender el aire acondicionado de pared o es posible que el último huésped haya estornudado sobre él?

La paranoia del hotel se había instalado.

Me quité la colcha y me lavé las manos. Estiré una camiseta limpia sobre mi almohada. Envolví el control remoto con un pañuelo de papel antes de encender el televisor. ¿Estaba bien respirar o debería haber traído tanques de oxígeno y equipo de buceo?

Estaba algo menos neurótico la noche siguiente en mi hotel en Santa Cruz, y tal vez incluso un poco menos en mi último hotel en Paso Robles. Pero el miedo constante de tocar algo con una gota microscópica del virus letal era agobiante. ¿Imagina cómo sería ser ama de llaves?

María Mora, que limpia 10 habitaciones al día en un hotel del centro de Los Ángeles, me dijo más tarde que se pone nerviosa cada vez que entra a una habitación, a pesar de que usa guantes y una máscara. A menudo, los huéspedes son miembros del personal médico de los hospitales locales que se hospedan en hoteles para evitar exponerse a casa, lo que no es precisamente tranquilizador para las personas que limpian después de ellos.

“Me aterroriza contraer el virus y volver a casa con él”, dijo Mora, y me dijo que vive con cinco personas, incluido un hijo asmático. Mora dijo que redujo su horario semanal de cinco días a dos para minimizar el riesgo, pero eso significa que pagar las facturas se ha convertido en un desafío aún mayor.

Si viajan, amigos, no se olviden de dar propina a las amas de llaves.

Mucha gente no parecía encontrar viajar en una pandemia tan desconcertante como yo. Vi muchos restaurantes al aire libre y autos entrando y saliendo de las salas de cata de vinos. Linsey Gallagher, de Visit Napa Valley, dijo que la ocupación hotelera estaba cerca del 50% en julio, con números más altos los fines de semana. Kathy Janega-Dykes, de Visit Santa Barbara, dijo que el turismo bajó un 30% con respecto al año pasado, pero que se está recuperando últimamente.

Pero vi demasiadas personas sin máscaras en los espacios públicos, y es difícil no pensar que estemos apresurando las cosas, lo que solo conducirá a otro aumento y retrasará la recuperación.

Si se aventura y aún no lo sabe, los baños no están necesariamente abiertos en las gasolineras, restaurantes de comida rápida o cafeterías. Si ve un automóvil estacionado a un costado de la carretera, es muy probable que no sea para que los ocupantes puedan tomar fotografías.

Creo que logré mantener una distancia segura de la gente durante tres días. Y tengo que admitir que después de meses de estar cerca de casa fue liberador estar de viaje en un estado tan vasto, variado e implacablemente impresionante.

También fue un gran alivio, y me sentí como unas vacaciones del estrés, para volver a casa.

steve.lopez@latimes.com

California Corresponsal
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