Loretta Mester: Los costos de dejar de apretar demasiado pronto son altos

Esto es parte de una serie, ‘Economists Exchange’, que presenta conversaciones entre los principales comentaristas de FT y economistas destacados.

En ningún momento desde la década de 1980 la Reserva Federal se ha movido con tanta fuerza para enfriar la economía más grande del mundo. Enfrentado a una inflación obstinadamente alta y la amenaza inminente de que arraigará aún más profundamente en la vida de los estadounidenses, el banco central de EE. UU. ha aumentado desde marzo su tasa de política de referencia de casi cero a casi 4 por ciento.

Loretta Mester, presidenta de la sucursal de Cleveland de la Fed, desempeñó un papel fundamental en la configuración de esta estrategia como uno de los 12 miembros del Comité Federal de Mercado Abierto en 2022, que votan en ocho reuniones programadas regularmente convocadas a lo largo del año sobre decisiones relacionadas con las tasas de interés y el balance de más de 8 billones de dólares del banco central.

Los funcionarios se reúnen para su reunión de política final del año a mediados de diciembre, en la que se espera que pongan fin a lo que se ha convertido en una serie de meses de aumentos gigantescos de 0,75 puntos porcentuales en las tasas de interés, ya que han luchado para ponerse al día con las presiones de precios que inicialmente mal diagnosticado como más fugaz en la naturaleza.

Mester, quien asumió su cargo en 2014 y luego se desempeñará como miembro con derecho a voto del FOMC en 2024, y sus colegas están preparados para comenzar a desacelerar el ritmo de aumento de las tasas y, al mismo tiempo, duplicar su compromiso de hacer lo que sea necesario para que la inflación vuelva a bajar. a su objetivo de larga data del 2 por ciento, incluso cuando se filtran los temores de recesión y aumenta la presión política para retroceder.

En esta discusión, revela lo que desearía que la Fed hubiera hecho de manera diferente este año, cuánto más podría necesitar el banco central para apretar la economía y qué está en juego si no logra reducir la inflación pronto.

Colby Smith: Tengo curiosidad por saber qué fue lo que más le sorprendió del año pasado sobre la economía. ¿Qué desearías que la Fed hubiera hecho diferente?

Loretta Mester: Bueno, los pronósticos de inflación estaban fuera de lugar. Pensamos que la inflación iba a comenzar a bajar este año y, de hecho, subió y se ha vuelto más persistente y de base más amplia de lo que creo que esperaban muchos pronosticadores, incluidos algunos en la Fed pero también en el sector privado. Así que mis preocupaciones sobre la inflación y los riesgos al alza se cumplieron, desafortunadamente, y la inflación fue mucho más alta de lo que esperaba.

En términos de lo que podríamos haber hecho de manera diferente, probablemente sea cierto que podríamos haber comenzado a subir las tasas antes de hacerlo, porque en realidad giramos nuestra discusión sobre los aumentos de las tasas de interés en la perspectiva de la política antes de que hiciéramos el primer aumento de la tasa de los fondos federales en marzo. . En parte porque queríamos asegurarnos de no sorprender al mercado, sino explicar por qué estábamos haciendo lo que estábamos haciendo.

Dicho esto, las condiciones financieras comenzaron a endurecerse antes de ese primer aumento de tasas en marzo, lo que, por supuesto, afectó a la economía antes del aumento real.

La otra cosa que podríamos haber hecho es que podríamos haber dejado de comprar[bonds]. Nos llevó un tiempo frenar esas compras. Ese último mes o dos de compras, una vez que nos dimos cuenta de que la política tendría que ser más estricta, no necesitábamos seguir haciéndolo. Pero estábamos siguiendo el libro de jugadas de la última vez, y luego fue muy importante que señaláramos lo que estábamos haciendo con mucha anticipación. Esa fue la razón por la que hicimos lo que hicimos.

Ahora, por supuesto, el balance está cayendo, así que llegamos allí.

Todas estas son situaciones de aprendizaje. Un experimento mental es, ¿habría hecho tanta diferencia en donde estamos ahora? No me parece. Podría haber comenzado a endurecer las condiciones financieras antes de que realmente se endurecieran, pero también comenzaron a endurecerse mucho antes del primer aumento de la tasa. Así que es difícil de decir. Pero creo que habrá algunas lecciones que sacar adelante cuando pensemos en la política monetaria.

CS: Obviamente, la Fed ha hecho bastante este año para corregir algunos de estos errores y ponerse al día hasta cierto punto, y hay mucha más inquietud por hacer muy poco para combatir la inflación que por hacer demasiado. ¿Hacia dónde ve inclinados los riesgos, dado que la fase inicial de este ciclo de ajuste parece estar llegando a su fin?

En términos de lo que podríamos haber hecho de manera diferente, probablemente sea cierto que podríamos haber comenzado a subir las tasas antes de hacerlo.

LM: Dado dónde nos encontramos en términos de lecturas de inflación, las perspectivas y los riesgos, sigo dando más peso a un mayor riesgo o un mayor costo de no hacer lo suficiente. Sabemos que permitir que la inflación sea tan alta y que continúe, tiene costos para la economía hoy, pero también impone costos para la economía del mañana.

Estar tan lejos de la estabilidad de precios realmente distorsiona las decisiones de inversión y las inversiones de las personas en su propia educación, y eso tiene implicaciones para la salud de la economía a largo plazo. Si permitimos que la inflación continúe en niveles altos, las expectativas de inflación podrían comenzar a subir nuevamente en el horizonte de largo plazo. Y eso elevaría el costo de volver a la estabilidad de precios.

Entonces, es realmente imperativo que no permitamos que suceda ninguna de esas cosas y que nos equivoquemos al asegurarnos, antes de hacer algo y declarar la victoria sobre la inflación, que tenemos mucha evidencia de que la inflación está comenzando. avanzar por ese camino sostenible hacia el 2 por ciento. Ahí es donde está mi cálculo.

Creo que la inflación volverá a bajar el próximo año y espero que mi balance de riesgos cambie. Eso sería bueno, porque significaría que en realidad hemos hecho un progreso material en la inflación.

Creo que hemos tenido algunas noticias bastante bienvenidas sobre la inflación. El informe del índice de precios al consumidor de octubre fue una buena noticia: hay evidencia de que los precios de los bienes se estabilizan y bajan. Incluso hay algunas buenas noticias sobre los alquileres en términos de nuevos contratos de arrendamiento que se firman, en niveles más bajos. Realmente no podemos leer demasiado sobre eso en este momento, excepto para estar felices, realmente no podemos dejar de mirar el hecho de que tenemos que hacer más para reducir la inflación.

CS: ¿Hay algo en los datos que indique que la inflación elevada se está afianzando más? Que, sí, podríamos ver el traspaso que acabas de mencionar el próximo año, pero también nos estamos instalando en un nivel más alto.

LM: Bueno, si observa las expectativas de inflación, y todos sabemos que debe observar muchas lecturas diferentes, no solo un indicador, las expectativas a corto plazo han subido. La investigación nos dice y la evidencia nos muestra que las expectativas de inflación de los consumidores durante el próximo año aumentan con algunos precios destacados como los precios de la gasolina y los precios de los alimentos.

Los precios de la gasolina han bajado y, cuando eso sucedió, vimos que las expectativas de inflación a corto plazo bajaron, pero siguen siendo elevadas. En un horizonte más largo, las expectativas de inflación no han subido tanto. Eso es bueno: sugiere que están mejor anclados. Y es imperativo que no les permitamos ascender. Es por eso que estoy realmente enfocado en la inflación.

No creo que podamos dar por sentado el anclaje. Cuanto más tiempo se mantenga alta la inflación y cuanto más tiempo permanezcan elevadas las expectativas de inflación a corto plazo, mayor será el riesgo de que esas expectativas de inflación a largo plazo se desanclen y aumenten, y eso ayuda a mantener una inflación alta y afecta el comportamiento de los salarios y los precios. Eso solo hace que sea mucho más costoso regresar la inflación a nuestra meta.

Me gustaría señalar a la gente que realmente necesitamos estabilidad de precios si esperamos tener mercados laborales saludables a largo plazo. Así que no pienso en esto como una cosa o la otra, creo que si vamos a apoyar a ambos lados de nuestro mandato dual, tenemos que volver a la estabilidad de precios.

CS: Sobre el proceso por el cual la inflación baja y donde la Fed podría obtener un poco de ayuda, la vicepresidenta Lael Brainard expresó recientemente la esperanza de que los inventarios más altos desatarán presiones competitivas entre las empresas para revertir los márgenes. Y eso iniciaría una reducción de los márgenes que, según ella, podría ayudar significativamente a reducir las presiones inflacionarias en algunos bienes de consumo. ¿Compartes esa opinión?

LM: Bueno, creo que hay una serie de factores que podrían hacer bajar la inflación. Así que los precios de los bienes es uno. Sabemos que los costos relacionados con la vivienda son bastante complicados. pero la noticia del nuevo arrendamiento de que están moderando es algo bueno. Y los márgenes son altos en muchas empresas, por lo que el lado competitivo del que habla Brainard también sería un factor.

Me gustaría señalar a la gente que realmente necesitamos estabilidad de precios si esperamos tener mercados laborales saludables a largo plazo.

Creo que la política monetaria tiene mucho que ver con hacer que la inflación vuelva a bajar. Así que tendremos que seguir así durante más tiempo para asegurarnos de que todos esos factores continúen en la dirección correcta.

También existe el riesgo al alza de un shock. Podría haber mayores presiones sobre los precios del gas natural debido a la guerra en Ucrania. Hay mucho riesgo por ahí, pero tengo esperanzas.

Mi pronóstico es que veremos un progreso significativo en la inflación el próximo año. No volveremos a nuestro objetivo del 2 por ciento durante algún tiempo, tal vez hacia fines de 2024. Pero veremos suficiente progreso para mantener ancladas las expectativas de inflación a largo plazo y eso significa que podríamos volver al 2 por ciento de inflación. con menor dolor para la economía que de otra manera.

Pero estamos entrando en una nueva fase de la política, porque básicamente hemos llevado la tasa de fondos a lo que creo que es el comienzo de una postura restrictiva y nos estamos moviendo hacia el territorio restrictivo que es necesario para lograr que la inflación sea sostenible. trayectoria descendente al 2 por ciento. Así que hemos progresado, y ahora solo tenemos que continuar en el viaje.

CS: Correcto, pero ¿qué considera específicamente que es suficiente evidencia convincente para, digamos, considerar detener los aumentos de tasas? ¿Y cómo se compara eso con el umbral para los recortes?

LM: No creo que estemos cerca de una pausa. Dado que estamos comenzando a entrar en territorio restrictivo, tenemos la oportunidad de reducir el ritmo de los aumentos y evaluar los efectos y asegurarnos de que estamos siendo muy diligentes al establecer la política monetaria para devolver la economía a la estabilidad de precios, pero también juiciosos en equilibrar los riesgos para minimizar el dolor del viaje de regreso a la estabilidad de precios.

Tuvimos un buen informe del IPC de octubre. Necesitaría ver varios más de esos y más moderación y tal vez incluso una reducción en los precios de los servicios básicos. Y también tenemos que ver un mejor equilibrio en el mercado laboral.

En este momento hay señales de que las condiciones del mercado laboral se están moderando por el lado de la demanda, pero todavía tenemos presiones salariales bastante altas. Necesitamos tener más evidencia que confirme que las cosas se están moviendo en la dirección correcta.

Es muy fácil quedar atrapado por las buenas noticias, pero no queremos que las ilusiones se lleven [the place of] pruebas realmente convincentes. Los costos de detenerse demasiado pronto son altos. Queremos ser muy diligentes con esto.

CS: Una preocupación que a menudo se plantea es que centrarse tanto en un indicador rezagado como la inflación realizada casi garantiza que la Fed termine yendo demasiado lejos. ¿Cuál es su respuesta a eso y cómo está incorporando otros pronósticos en su evaluación de si la Fed ha hecho lo suficiente?

LM: Esa es una excelente pregunta porque a menudo decimos que dependemos de los datos, y cuando uso ese término no me refiero solo a las publicaciones estadísticas que salen del gobierno oficial, porque tienes toda la razón, tienden a retrasarse. Lo que quiero decir es incluir las encuestas actualizadas que hacemos: el Centro de Investigación de Inflación de Cleveland realiza encuestas semanales que en realidad preguntan a los consumidores sobre las expectativas de inflación.

No creo que estemos cerca de una pausa [in rate rises]. Tuvimos un buen informe del IPC de octubre. necesitaria ver varios mas de esos [and] más moderación

Y luego hacemos mucho alcance en nuestro distrito a organizaciones de desarrollo comunitario que realmente…

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