Los altos precios del gas natural presionan a los europeos y pesan sobre la recuperación

LONDRES – Mientras el mundo lucha por recuperarse de la pandemia, los crecientes precios del gas natural amenazan con convertirse en un lastre para las economías de Europa y otros lugares. Los precios al por mayor del combustible están en su nivel más alto en años, casi cinco veces más de lo que estaban en este momento en 2019, antes de que las personas comenzaran a enfermarse con el virus.

Los altos costos influyen en los precios de la energía eléctrica y han comenzado a aparecer en las facturas de servicios públicos, lo que pesa sobre los consumidores cuyas finanzas personales ya se han visto afectadas por la pandemia. Los aumentos de precios son inusuales porque la demanda suele ser relativamente baja en los meses más cálidos de verano, lo que genera alarmas sobre las perspectivas de nuevos aumentos cuando la demanda aumenta en el invierno.

Los hogares españoles están pagando aproximadamente un 40 por ciento más de lo que pagaron por la electricidad hace un año, ya que el precio al por mayor se ha más que duplicado, lo que ha provocado protestas airadas contra las empresas de servicios públicos.

“El alza del precio de la electricidad ha creado mucha indignación y esto, por supuesto, se está moviendo a las calles”, dijo María Campuzano, portavoz de la Alianza contra la Pobreza Energética, una asociación española que ayuda a las personas que luchan por pagar las facturas de energía.

El dolor se está sintiendo en toda Europa, donde el gas se utiliza para calentar y cocinar en el hogar, así como para generar energía eléctrica. Citando precios récord del gas natural, la agencia reguladora de energía de Gran Bretaña, Ofgem, recientemente dio luz verde a las empresas de servicios públicos para aumentar el límite de las facturas de energía para millones de hogares que pagan tarifas estándar en aproximadamente un 12 por ciento, a 1,277 libras o $ 1,763 al año.

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Varias tendencias tienen la culpa del aumento de los precios, incluido un resurgimiento de la demanda mundial después de los cierres pandémicos, liderados por China, y una ola de frío europea en la última parte del invierno de este año que agotó los niveles de almacenamiento. La demanda más alta de lo esperado y el suministro limitado son “una tormenta perfecta”, dijo Marco Alverà, director ejecutivo de Snam, la gran compañía de gas de Milán.

La preocupación es que si Europa tiene un invierno frío, los precios podrían subir más, lo que posiblemente obligaría a cerrar temporalmente algunas fábricas.

“Si hace frío, entonces estamos en problemas”, dijo Alverà.

El salto ha llevado a algunos a pedir una aceleración del cambio de los combustibles fósiles a fuentes de energía domésticas limpias como la energía eólica y solar para liberar a los consumidores de estar a merced de los mercados mundiales de productos básicos.

“La realidad es que tenemos que cambiar a las energías renovables más rápido”, dijo Greg Jackson, director ejecutivo de Octopus Energy, una empresa de servicios públicos británica.

Por otro lado, la turbulencia en los precios también puede ser un presagio de volatilidad si las empresas de energía comienzan a renunciar a la producción de combustibles fósiles antes de que las fuentes renovables estén listas para tomar el relevo, dicen los analistas. Además, el cierre de plantas generadoras de carbón en Gran Bretaña y otros países ha reducido la flexibilidad del sistema, dijo Alverà.

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Los precios del gas en Estados Unidos también han subido, pero son solo alrededor de una cuarta parte de los que se pagan en Europa. Estados Unidos tiene una gran ventaja de precio sobre Europa debido a su gran suministro interno de gas relativamente barato de la perforación de esquisto y otras actividades, mientras que Europa debe importar la mayor parte de su gas.

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La preocupación inmediata para los mercados europeos es que los proveedores no han seguido su práctica habitual y han utilizado los meses de verano para llenar las cámaras de almacenamiento con gas barato que se utilizará durante el invierno, cuando el frío duplica el consumo de gas en países como Gran Bretaña. y Alemania.

En cambio, los proveedores respondieron al clima frío de fines del invierno pasado drenando las instalaciones de almacenamiento de gas. Posteriormente, se han mostrado reacios a rellenarlos con gas caro. Como resultado, las instalaciones de almacenamiento europeas se encuentran en los niveles agotados habituales en invierno en lugar de los picos de otoño.

“El mercado está muy nervioso a medida que avanzamos hacia la temporada de invierno”, dijo Laura Page, analista de Kpler, una firma de investigación. “Tenemos niveles de almacenamiento muy bajos para la época del año”.

Europa importa alrededor del 60 por ciento de su gas, y el suministro proviene de Rusia y, en menor medida, de Argelia y Libia.

El gas natural licuado, que llega por barco desde Estados Unidos, Qatar y otros lugares, generalmente ayuda a equilibrar el mercado. Este año, sin embargo, los transportistas de GNL se han visto atraídos por precios más altos en China, Corea del Sur y Brasil, donde una sequía ha provocado una caída en la energía generada por las represas.

Como resultado, Italia, España y el noroeste de Europa han experimentado una fuerte caída en las infusiones de gas natural licuado, según datos de Wood Mackenzie, una firma de investigación de mercado.

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Además de la difícil situación en Europa, Groningen, el campo de gas gigante en los Países Bajos que durante mucho tiempo sirvió como válvula de seguridad tanto para su país de origen como para Alemania occidental, se está cerrando gradualmente debido a los terremotos. Durante el último año, los precios europeos del gas han aumentado de alrededor de $ 4 por millón de unidades térmicas británicas a alrededor de $ 18.

Rusia, el mayor proveedor de gas de Europa, y Argelia han aumentado sustancialmente sus exportaciones, pero no lo suficiente para aliviar las preocupaciones del mercado. Algunos analistas cuestionan si Gazprom, la compañía de gas de Rusia, está siguiendo una estrategia de precios altos o tratando de persuadir a Occidente para que permita la finalización de su proyecto de gasoducto Nord Stream 2, que entregará gas de Rusia a Alemania.

“A primera vista, parece que aquí se está jugando algún tipo de juego”, dijo Graham Freedman, analista de Wood Mackenzie. Por otro lado, dijo Freedman, podría ser que Gazprom no tenga más gas para exportar.

Una portavoz de Gazprom dijo: “Nuestra misión es cumplir con las obligaciones contractuales con nuestros clientes, no ‘reducir las preocupaciones’ de un mercado abstracto”. Agregó que Gazprom había aumentado los suministros a niveles casi récord este año.

La construcción del oleoducto de 746 millas, que corre bajo el mar Báltico, se detuvo el año pasado poco antes de su finalización frente a las costas de Alemania por la amenaza de sanciones de Estados Unidos. Pero en un acuerdo con Alemania en julio, la administración Biden acordó abandonar su amenaza de detener el oleoducto. El lunes, la empresa administradora del proyecto dijo que tenía como objetivo que el gasoducto estuviera en funcionamiento este año.

Stanley Reed informó desde Londres y Raphael Minder desde Madrid.