Los ambiciosos planes de China en el espacio: la Luna, Marte y más allá

El lanzamiento por parte de China en abril del módulo principal de su nueva estación espacial en órbita atrajo más atención internacional de la esperada, por razones equivocadas. Después de alcanzar la órbita, el propulsor del cohete principal cayó siniestramente de regreso a la Tierra en lo que se llama un “reingreso incontrolado”. Los escombros aterrizaron en el Océano Índico en mayo, cerca de las Maldivas y generaron críticas sobre cómo China lleva a cabo los lanzamientos de su cohete más pesado, el Long March 5B.

De todos modos, vendrán más lanzamientos como este. La misión fue la primera de las 11 necesarias para construir la tercera y más ambiciosa estación espacial de China para fines de 2022. Dos cohetes Long March 5B más llevarán módulos adicionales y otras variantes lanzarán piezas más pequeñas. Cuatro misiones, una prevista para junio, devolverán a los astronautas chinos al espacio después de más de cuatro años.

Las dos primeras estaciones espaciales de China fueron prototipos de corta duración, pero esta está destinada a funcionar durante una década o más. Xi, el líder chino, lo comparó con la exhortación de “dos bombas, un satélite” de la era de Mao Zedong, que se refería a la carrera de China para desarrollar un arma nuclear, montarla en un misil balístico intercontinental y poner un satélite en órbita. Como todos los logros de China en el espacio, se promociona como evidencia de la destreza del estado dirigido por el Partido Comunista.

La Estación Espacial Internacional, desarrollada conjuntamente por Estados Unidos, Rusia y otros, se acerca al final de su vida prevista en 2024. No está claro qué sucede después de eso. La NASA ha propuesto mantener la estación en funcionamiento durante algunos años más; Rusia ha anunciado que tiene la intención de retirarse para 2025.

Si la estación se da de baja, China podría ser el único juego en la ciudad durante algún tiempo.

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La estación, llamada, como las dos primeras, Tiangong, o “Palacio Celestial”, podrá albergar a tres astronautas para misiones a largo plazo y hasta seis para períodos más cortos. China ha seleccionado un equipo de 18 astronautas, algunos de los cuales son civiles (solo uno es una mujer). Los tres primeros están programados para pasar tres meses en el espacio, lo que superaría el récord de 33 días para los astronautas chinos establecido en 2016.

Hao Chun, director de la Agencia Espacial Tripulada de China, dijo a los medios de comunicación estatales que se permitiría la visita de astronautas de otras naciones, ya sea a bordo de una nave espacial china o la suya propia, aunque necesitarían un mecanismo de acoplamiento “en línea con los estándares chinos”, que son diferentes a los de la Estación Espacial Internacional. Dijo que algunos astronautas extranjeros ya estaban aprendiendo mandarín en preparación.