Los amigos siguen en fila después de la muerte de un compañero de equipo, dejando un asiento vacío

Se llamaron a sí mismos los Cuatro Jinetes.

Durante casi 20 años, Charlie Hamlin, Fred Schoch, Roger Borggaard y Chuck Pieper remaron juntos y se hicieron amigos mientras dominaban las carreras en la Head of the Charles Regatta en Boston, una de las principales competiciones de remo del mundo.

Los hombres comenzaron a remar en equipo a los 50 años. Altos y de constitución poderosa, fueron exitosos en el deporte, particularmente el Sr.Hamlin, quien representó a los Estados Unidos en los Juegos Olímpicos de 1968 y en el Campeonato Mundial de Remo en 1969 y 1970.

El apodo estaba destinado a ser una broma. Pero para otros remeros, la visión de los Cuatro Jinetes acercándose a los muelles a menudo indicaba una fatalidad en el agua.

A lo largo de los años, los hombres ocuparon el primer lugar repetidamente en su grupo de edad al frente del Charles, a menudo compitiendo en un bote de ocho personas con otros cuatro remeros. También dominaron en una embarcación para cuatro personas en las regatas de campeonatos nacionales e internacionales.

“Empezamos a hacerlo”, dijo Borggaard, de 76 años. “Siempre estuvimos a la caza”.

El domingo, el equipo volverá a la cabeza del Charles, pero no esperan ganar este año. Solo tres de los jinetes competirán.

Hamlin, de 74 años, murió el 24 de mayo, menos de un año después de enterarse de que tenía la enfermedad de Alzheimer.

El Sr. Borggaard, el Sr. Schoch y el Sr. Pieper dejarán un asiento vacío para el Sr. Hamlin. En su lugar habrá un sombrero vikingo de plástico que le habían regalado cuando se mudó al estado de Washington en 2015.

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El Sr. Schoch dijo que los hombres lo llamaban una “fila por”, similar a un “paso rápido” de la formación del “hombre desaparecido” realizado por pilotos militares para conmemorar a los muertos.

“Somos una familia, no hay otra manera de decirlo”, dijo Schoch, de 71 años y director ejecutivo de Head of the Charles Regatta. “Somos realmente como hermanos”.

El Sr. Hamlin creció en Chaumont, Nueva York, y pasó los veranos navegando en el lago Ontario. Comenzó a remar en 1966 durante su primer año en Harvard.

Corrió en los Juegos Olímpicos de Verano en la Ciudad de México en 1968 y continuó remando de manera competitiva mientras asistía a la Escuela de Negocios de Harvard, donde conoció al Sr. Pieper.

Ambos se habían casado jóvenes y se habían unido para criar a sus familias a medida que avanzaban en el mundo empresarial.

Después de que Hamlin se divorciara de su primera esposa en 2000, se mudó a Inglaterra, donde se unió al Upper Thames Rowing Club y corrió por toda Europa, acumulando medallas.

Regresó a Boston alrededor de 2004 y se reunió con el Sr. Pieper. Pronto, formaron equipo con el Sr. Borggaard y el Sr. Schoch, quienes se habían conocido en el Cambridge Boat Club y habían estado remando juntos.

Los hombres se encontraban en el agua todas las mañanas a las 6. En invierno, entrenaban en interiores. Hamlin inició un negocio con Borggaard y Pieper, Cambridge Water Technology, una empresa de nueva creación que finalmente vendieron en 2012.

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Fuera del agua, el Sr. Hamlin estaba callado, ansioso por ayudar y propenso a cantar canciones de musicales como “The Music Man” y “Oklahoma!” Cuando estaba en un bote, era ferozmente competitivo y gritaba a sus compañeros de equipo en el último tramo de la carrera, a veces maldiciendo.

“Estarías cansado de perro y gritaría: ‘¡Vamos! ¡Que se rompa! ‘”, Recordó Borggaard. “Solo energía que sale de él para hacer que el resto de nosotros nos dejemos llevar por el momento y tiremos más fuerte”.

En 2015, Hamlin se mudó al estado de Washington con su segunda esposa, Ellen Kennelly, una artista y remadora a quien había conocido en el Cambridge Boat Club. Pero volvía todos los años a correr en la Cabeza del Charles. En 2018, Hamlin sufrió un ataque cardíaco mientras remaba en el lago Whatcom, al norte de Seattle. Los médicos le advirtieron que redujera la velocidad, pero él se negó.

“No hubo ninguna duda”, dijo Hamlin a Row2K en 2018. “No estoy deprimido. No me preocupa. Sucedió. Lo logré y volví a la vida con normalidad “.

En 2019, el cuarteto volvió a competir en la regata y quedó en primer lugar entre los remeros de 70 años o más. No lo sabían en ese momento, pero era la última vez que competirían juntos en la carrera.

En 2020, la regata fue cancelada debido a la pandemia. Ese mismo año, Hamlin y su esposa se dieron cuenta de que se estaba volviendo cada vez más olvidadizo.

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“Estaba haciendo tantas cosas en la vida que era muy normal que saliera corriendo por la puerta sin su computadora”, dijo Kennelly, de 58 años.

Pero luego las señales de que algo andaba mal se hicieron más evidentes.

Había comenzado a luchar con los números, un acontecimiento alarmante para un ex ejecutivo de cuentas. No recordaba cómo amarrar un bote.

Cuando los médicos le dijeron al Sr. Hamlin que tenía Alzheimer cerca del Día del Trabajo el año pasado, comenzó a pensar en cómo quería pasar el resto de su vida, dijo Kennelly.

Debido a la pandemia, no pudo visitar a sus amigos en el extranjero, pero estaba decidido a pasar tiempo con sus dos hijos y nietos, y con sus mejores amigos en Nueva Inglaterra.

En abril, Hamlin regresó a Boston para una última fila en el Charles. Mientras se preparaban para lanzarse al río, alguien le entregó un remo al Sr. Hamlin.

Schoch recordó la mirada confusa en el rostro de Hamlin.

“¿Qué se supone que debo hacer con esto?” Dijo el Sr. Hamlin.

Fue un momento espantoso que obligó a sus amigos a darse cuenta de lo rápido que había progresado la enfermedad.

Afortunadamente, el momento pasó rápidamente, dijo Schoch.

“Tan pronto como se subió al bote, supo qué hacer”, dijo. “Se enamoró de inmediato una vez que tuvo a sus compañeros a seguir”.