Los astrónomos pueden haber encontrado el planeta más joven de la galaxia

Durante los últimos 30 años, los astrónomos han encontrado más de 5000 exoplanetas, una colección ecléctica de mundos lejos de nuestro vecindario estelar. El último puede ser un simple bebé.

En la revista The Astrophysical Journal Letters, los científicos anunciaron el martes pruebas convincentes de un mundo de solo 1,5 millones de años, lo que lo convierte en uno de los planetas más jóvenes jamás encontrados, quizás el más joven.

Este mundo, a 395 años luz de la Tierra en la constelación de Ofiuco, es tan joven que sus componentes básicos de gas y polvo aún se están uniendo. Este planeta es un ser recién nacido acunado en los brazos de su estrella madre.

“Es como mirar nuestro propio pasado”, dijo Myriam Benisty, astrónoma del Instituto de Planetología y Astrofísica de Grenoble en Francia y coautora del estudio.

Como el supuesto planeta está envuelto por la materia que lo está creando, se requerirán más observaciones telescópicas para confirmar su existencia. Suponiendo que no sean detritos rocosos disfrazados de planetas, los científicos pueden usarlos para comprender mejor cómo se forman los mundos.

El torrente de exoplanetas recién descubiertos ha complicado o refutado las antiguas teorías sobre la formación de planetas. Pero la ubicación de este planeta bebé, firmemente dentro del disco de materia primordial alrededor de su estrella, respalda la idea de que la mayoría de los planetas pasan gran parte de su tiempo creciendo en una especie de vivero similar.

El descubrimiento de la pipa celeste sugiere que «todos los sistemas planetarios tienen un proceso de formación común», dijo Anders Johansen, astrónomo de la Universidad de Lund en Suecia que no participó en el estudio. A pesar del caos del cosmos, dijo, «en realidad hay mucho orden» cuando se trata de crear planetas.

El equipo de científicos utilizó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una colección de 66 antenas que actúan al unísono en Chile, para recopilar evidencia de este mundo extremadamente joven. El gas y el polvo orbitan ciertas estrellas en los llamados discos circunestelares. Este material, que se agrupa para formar planetas dentro de estos discos, emite ondas de radio que ALMA puede detectar.

El año pasado, la Dra. Benisty y sus colegas usaron ALMA para realizar la primera detección inequívoca de un halo de gas y polvo que orbita alrededor de un exoplaneta: una fundición circunplanetaria que aún fabrica el mundo que envuelve, y quizás también algunas lunas.

Para el estudio más reciente, ALMA apuntó a AS 209, una estrella apenas un poco más pesada que el sol. Con solo 1,5 millones de años, solo recientemente comenzó a quemar hidrógeno, el equivalente estelar de un niño pequeño que pronuncia sus primeras palabras.

Se descubrió que el disco circunestelar de AS 209 tenía varios espacios. Y en una de esas brechas, ALMA detectó la firma de ondas de radio de una tempestad de creación de planetas, gas que presumiblemente envolvía un mundo similar a Júpiter aún en construcción.

La edad precisa del planeta no se resolverá pronto, pero es probable que sea muy similar a su estrella naciente. Pero su juventud no es lo único que despierta el interés de los astrónomos. También está desconcertantemente lejos de su estrella. Neptuno, el planeta más exterior de nuestro sistema solar, está aproximadamente a 2.800 millones de millas del sol. Este exoplaneta está a casi 19 mil millones de millas de distancia de su propia estrella.

Eso plantea preguntas sobre nuestro propio cuello de los bosques.

El tamaño del disco de escombros que forjó la Tierra y los otros planetas es incierto. “Tal vez el disco era solo un poco más grande que la órbita de Neptuno, y es por eso que Neptuno es el planeta más exterior”, dijo el Dr. Johansen. Pero tal vez nuestro centro de materia de creación de planetas se parecía más al AS 209. Si es así, «tampoco podemos descartar que nuestro propio sistema solar tenga un planeta más allá de Neptuno», dijo, tal vez el Planeta 9 hipotético que algunos astrónomos sospechan que permanece en la oscuridad distante.

En los próximos días, el Telescopio Espacial James Webb determinará la masa del recién nacido planetario y estudiará su química atmosférica. Y al pintar un retrato detallado de uno de los mundos más jóvenes conocidos por la ciencia, estas observaciones nos acercarán a todos a responder la última pregunta, dijo Jaehan Bae, astrónomo de la Universidad de Florida y autor del estudio: «¿Dónde ¿venimos de?»