Los astrónomos ven una estrella gigante desaparecer brevemente detrás de un objeto ‘oscuro y grande’ de origen desconocido

Algo pasó frente a una estrella en una parte distante de la Vía Láctea, pero los astrónomos no están seguros de qué.

Amanda Smith / Universidad de Cambridge

En 2012, una estrella gigante a unos 25.000 años luz de distancia parpadeó hacia la Tierra y nosotros le devolvimos la mirada, un poco confundidos.

Los astrónomos que usaron el telescopio VISTA en Chile vieron cómo la estrella disminuía drásticamente su brillo y luego se iluminaba nuevamente durante un período de alrededor de 200 días. El equipo tiene la corazonada de que un objeto grande, que orbita alrededor de la estrella gigante, oscureció brevemente nuestra vista de ella, pero la naturaleza del objeto oculto es incierta. Han apodado el evento VVV-WIT-08.

“Es sorprendente que acabamos de observar un objeto oscuro, grande y alargado que pasa entre nosotros y la estrella distante y solo podemos especular cuál es su origen”, dijo Sergey Koposov, astrónomo de la Universidad de Edimburgo y coautor del nuevo estudio.

El estudio, publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, sugiere un par de posibilidades, pero la caída no parece deberse a características inherentes a la estrella en sí, debe ser un compañero ligado gravitacionalmente.

El evento fue descubierto en las Variables VISTA en la encuesta Vía Láctea (VVV). El acrónimo WIT que significa “¿Qué es esto?” y se usa cuando los astrónomos no tienen claro por qué estas estrellas gigantes podrían estar parpadeando.

¿Una animación del misterioso objeto que pasó frente a VVV-WIT-08?

Leigh Smith y Sergey Koposov

Se han descubierto varios objetos WIT antes, con un puñado de explicaciones: cuásares violentos, colisiones de estrellas y novas. El equipo afirma que este es casi con certeza un evento de ocultación: algo ha pasado frente a la estrella desde nuestra vista en el universo, y debe ser tenue, con un grosor superior a 23 millones de millas (o aproximadamente un cuarto de la distancia entre la Tierra y el sol).

Consideraron una serie de objetos diferentes, descartando un objeto casual que deambulara por el cosmos simplemente pasando frente a la estrella. También es poco probable que enormes discos de escombros alrededor de enanas blancas y estrellas de neutrones hayan causado la ocultación, aunque el equipo dice que una nube de gas y escombros polvorientos y desordenados alrededor de un agujero negro, un “disco de retroceso del agujero negro”, puede ser el culpable. .

El equipo también ha identificado otros dos eventos candidatos, VVV-WIT-10 y VVV-WIT-11, lo que sugiere que puede haber más de estos “gigantes parpadeantes” por descubrir y describir.

“Ciertamente hay más por encontrar, pero el desafío ahora es descubrir cuáles son los compañeros ocultos y cómo llegaron a estar rodeados de discos, a pesar de orbitar tan lejos de la estrella gigante”, dijo Leigh Smith, astrónomo de Instituto de Astronomía de Cambridge y primer autor del estudio.

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