Los Astros usan la enorme novena entrada para superar a los Medias Rojas y empatar la ALCS

BOSTON – Era el tipo de bola curva experta que puede hacer que un lanzador gane mucho dinero. Salió de las yemas de los dedos de Nathan Eovaldi, se dobló por el aire y aterrizó en el guante de Christian Vázquez. Cruzó el plato de home quizás exactamente como Eovaldi pretendía, en el borde exterior, salpicando la esquina superior y lejana de la zona de strike.

Así lo veían Eovaldi, que lanzaba en relevo, y el gerente de los Medias Rojas, Alex Cora, para la mayoría de los jugadores de los Medias Rojas y quizás millones de sus fanáticos.

Pero el hombre más importante lo vio de otra manera. Para Laz Díaz, el árbitro del plato que trabajaba en el cuarto juego de la Serie de Campeonato de la Liga Americana, el lanzamiento era alto (ciertamente no era ancho, porque la vista de repetición desde arriba mostraba que el balón claramente viajó sobre el plato).

La cuenta era 1-2 para Jason Castro en ese momento, con dos outs y dos hombres en base en la novena entrada, con el marcador empatado, 2-2. Si Díaz hubiera pedido un strike, esa media entrada habría terminado y Boston habría llegado a batear en la parte baja de la novena con la posibilidad de ganar allí, con 38,010 fanáticos instándolos.

Pero el brazo de Díaz nunca se levantó. Llamó al lanzamiento una bola, prolongando el turno al bate y potencialmente la serie. Dos lanzamientos más tarde, Castro condujo una bola rápida con el dedo dividido de Eovaldi al jardín central para un sencillo, y Carlos Correa anotó desde la segunda base para dar a los Astros de Houston la ventaja para siempre.

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“Sentí que hice un buen lanzamiento en la esquina exterior, pero no salió como quería”, dijo Eovaldi. “Pero tengo que regresar y responder y hacer un buen lanzamiento”.

A partir de ahí, Houston desató un estallido ofensivo largamente esperado, con siete carreras, todas en la parte alta de la novena, para vencer a Boston, 9-2, e incluso la serie, dos juegos cada uno. El quinto juego es el miércoles en Fenway Park, después de lo cual la serie volverá a Houston el viernes, al menos para un sexto juego.

Por mucho que los fanáticos de Boston puedan lamentar la decisión, el juego aún estaba empatado cuando Díaz llamó al lanzamiento una bola, y no había garantía de que los Medias Rojas anotaran. Pero para cuando llegaron a batear en la parte baja de la entrada, el juego estaba fuera de control.

“Si es una huelga, cambia todo, ¿verdad?” Dijo Cora. “Pero creo que tuvimos oportunidades desde el principio. Hicieron un trabajo sobresaliente con el bullpen. No hicimos lo suficiente a la ofensiva, y ahora vamos al Juego 5. ”

Los Medias Rojas tomaron la delantera, 2-1, en la primera entrada con un jonrón de dos carreras de Xander Bogaerts ante Zack Greinke, el abridor de los Astros. En ese momento, la sensación del “Día de la Marmota” a la que aludió el gerente de Houston Dusty Baker el lunes, después de ver a Boston pegar tres Grand Slams en los dos juegos anteriores, podría haber estado volviendo a él. En cambio, el juego se decidió con un buen pitcheo, con el relevista de Houston lanzando siete y dos tercios de entradas en blanco.

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Boston aún lideró al entrar en la parte alta de la octava, cuando José Altuve disparó un lanzamiento de Garrett Whitlock sobre un anuncio gigante en lo alto de la pared del jardín izquierdo para igualar el marcador y dar vida al banco inactivo de los Astros.

En la parte alta de la novena, Cora llamó a Eovaldi, el abridor del Juego 2 y el mejor lanzador de Boston, con la idea de que detendría a los Astros por una entrada y la ofensiva de Boston volvería a la vida en la mitad inferior.

Pero Carlos Correa abrió con un doble al jardín derecho. Eovaldi ponchó a Kyle Tucker y luego caminó intencionalmente a Yuli Gurriel. Ponchó a Aledmys Díaz y eso llevó al zurdo Castro al plato con dos en y dos fuera.

Castro solo había ingresado al juego en la séptima entrada como bateador emergente.

“Lo admiro”, dijo Correa, “porque les diré que no podré hacerlo. Sentarse por tanto tiempo y enfrentarse a un tipo que lanza 100 en el momento decisivo. Eso es especial “.

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Castro cometió una falta en una bola rápida de 98 millas por hora para hacer la cuenta 1-2, y luego casi se congeló cuando vio que la bola curva llegaba alto, justo antes de que se hundiera en ese cuadrante debatible en la esquina más alejada.

“Por el lugar de donde viene, nunca está en la zona hasta tal vez al final”, dijo Castro, quizás admitiendo que debería haber sido llamado huelga. “Es uno de esos lanzamientos que es difícil de llamar, o incluso hacer que parezca un strike”.

Su apuesta por ver el lanzamiento en lugar de golpearlo valió la pena, y Eovaldi y los lanzadores de los Medias Rojas nunca se recuperaron. Una docena de bateadores llegaron al plato en la media entrada.

Hubo algunas quejas sobre la zona de strike de Díaz durante el juego. Cora tuvo que ser refrenado mientras discutía con vehemencia un tercer strike cantado contra JD Martínez en la tercera entrada, lo que lo hizo desconfiar de hacerlo más tarde, cuando importaba mucho más.

“Le dije, dije, ‘No me van a echar de este juego, pero pensamos que era un strike'”, dijo Cora, “y él no estuvo de acuerdo con nosotros”.

Y Díaz, por supuesto, fue quien decidió.

Tyler Kepner contribuido a la presentación de informes.