Los autos sin conductor de Ford estarán disponibles en la plataforma de Lyft en Miami y Austin

Los clientes de Lyft en Miami podrán obtener un robotaxi de Argo AI, una startup AV respaldada por Ford y Volkswagen, para fin de año, anunciaron las compañías el miércoles. El próximo año, los ciclistas de Austin, Texas, podrán hacer lo mismo. Es el último movimiento para hacer que más vehículos autónomos estén disponibles para uso público después de que las predicciones iniciales sobre la disponibilidad a gran escala de los AV no se materializaron.

Durante años, Ford prometió que lanzaría un negocio de vehículos autónomos a gran escala, incluidos robotaxis y entrega sin conductor, para 2021. Eso luego se retrasó hasta 2022, y el fabricante de automóviles citó retrasos debido a la pandemia de coronavirus. También dijo que usaría un vehículo autónomo especialmente diseñado sin volante ni pedales para impulsar sus ambiciones comerciales, que aún no ha revelado.

El acuerdo con Lyft es la primera señal de que Ford todavía está tratando de cumplir sus promesas iniciales. Será la primera vez que Ford o Argo inviten al público en general a dar una vuelta en sus vehículos autónomos.

El tamaño de la flota será “modesto” al principio, con “menos de 100 vehículos” colectivamente en ambas ciudades para el próximo año, dijo un portavoz de Argo. Pero la compañía dice que está “sentando las bases” para el despliegue de 1,000 vehículos autónomos en múltiples mercados durante los próximos cinco años.

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Para fin de año, los vehículos autónomos de Argo estarán disponibles en la plataforma Lyft en Miami, donde Argo ha estado probando su tecnología durante los últimos años. Si los clientes de Lyft se encuentran dentro de un área geográfica definida, se les ofrecerá la opción de viajar en un vehículo autónomo a su destino. Esos vehículos todavía incluirán dos conductores de seguridad en los asientos del conductor y del pasajero delantero.

El anuncio también indica que, a pesar de vender su negocio de vehículos autónomos a Toyota a principios de este año, Lyft todavía está interesado en mantener un punto de apoyo en la industria AV. La empresa de transporte compartido ya negocia viajes en vehículos autónomos en Las Vegas con Aptiv y en Phoenix con Waymo.

Pero la compañía no participará en el desarrollo de la tecnología, después de transferir su división de investigación de vehículos autónomos de nivel 5 a Woven Planet Holdings, propiedad de Toyota, por 550 millones de dólares en abril pasado. La compañía siguió a su rival Uber en la venta de su costosa división de vehículos autónomos en un intento por eliminar las partes de su negocio que pierden dinero. El año pasado, Uber vendió su proyecto AV a Aurora, una startup fundada por el exjefe del proyecto de conducción autónoma de Google.

Pero Lyft no es solo un jugador pasivo en este trato. Las empresas han firmado un “acuerdo de acceso a la red” que le dará a Lyft una participación accionaria del 2,5 por ciento en Argo a cambio de los datos de la empresa de transporte privado sobre los viajes sin conductor. Ford, Argo y Lyft dicen que usarán los datos generados en Miami y Austin para descubrir cómo hacer crecer un negocio de robotaxi a gran escala. Según el comunicado de prensa:

Argo utilizará datos de flotas y servicios anónimos de Lyft que permitirán a Argo superar los desafíos que enfrentan otras empresas de vehículos autónomos al centrarse en dónde pueden construir un negocio sostenible y pueden validar la implementación a través de datos de seguridad localizados.

Eso podría resultar bastante lucrativo para Lyft, si Argo cumple con sus planes de cotizar en bolsa por un valor de $ 7 mil millones. De acuerdo a Bloomberg, la puesta en marcha podría seguir la ruta tradicional de oferta pública inicial, o podría intentar una fusión inversa con una empresa de adquisición especial, o SPAC. Ford invirtió 1.000 millones de dólares en Argo en 2017 y VW hizo su propia inversión de 2.600 millones de dólares el año pasado.

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Argo, que ha estado probando sus vehículos de cuarta generación en Miami, Austin y Washington, DC, durante los últimos años, así como en Pittsburgh, Detroit y California. La compañía también se está preparando para lanzar un servicio autónomo de micro-tránsito y entrega con VW en Alemania, utilizando su tecnología autónoma de quinta generación, a partir de 2025.