Los avispones asesinos están de vuelta y eso podría ser una mala noticia para las abejas

Un avispón gigante asiático, o avispón asesino.

Elaine Thompson / Getty

Es un mal momento para ser abeja en Estados Unidos. Un avispón gigante asiático vivo, más conocido como avispón asesino, fue encontrado el 11 de agosto en el estado de Washington, el primer avistamiento de un espécimen vivo este año. La aparición de avispas asesinas ha sido temida por científicos y apicultores, a quienes les preocupa que una ola pueda devastar las poblaciones locales de abejas.

Los avispones asesinos se ganan su apodo a través de sus salvajes hábitos alimenticios. Son conocidos por decapitar a las víctimas, comerse a sus crías y luego llevarse esas cabezas decapitadas para alimentar a sus crías. Tiene un aguijón que puede perforar los trajes de los apicultores y, en casos muy raros, incluso matar a humanos: entre 30 y 50 personas mueren cada año en Japón por el avispón, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos.

Además de Japón, el avispón asesino también es común en China y Rusia. Los entomólogos se alarmaron al encontrar un nido de avispas asesinas en Columbia Británica, Canadá en septiembre de 2019, seguido de un espécimen de avispas asesinas en Washington tres meses después, en diciembre de 2019. A pocos avistamientos más de avispas asesinas muertas o sus nidos seguido en 2020, pero el descubrimiento de la semana pasada marca el primer avistamiento en vivo de 2021.

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A Murder Hornet visto el 11 de agosto.

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El avispón asesino fue encontrado mientras atacaba un nido de avispas de papel, según el entomólogo de Washington, Sven Spichige. El comunicado de prensa del Departamento de Agricultura señaló que un pequeño grupo de avispones asesinos puede matar una colmena de abejas en cuestión de horas.

“Lo más probable es que una o dos avispas reina fértiles ingresaron a Canadá a través de un embalaje de envío y crearon la colonia que se descubrió en 2019”, escribió Akita Kawahara, profesora asociada y curadora de insectos en el Museo de Historia Natural de Florida en mayo pasado en The Conversation. “Es fácil para las especies invasoras viajar de esta manera”.

La pregunta que enfrentan los expertos ahora es si los avispones pueden “establecerse” por sí mismos, lo que significa que las criaturas existentes pueden reproducirse lo suficiente como para crear una población autosuficiente.

“Esta es nuestra ventana para evitar que se establezca”, dijo el año pasado el entomólogo del estado de Washington Chris Looney al New York Times después de un avistamiento. “Si no podemos hacerlo en los próximos años, probablemente no se pueda hacer”.

Sería una mala noticia para las abejas.

James Crall, profesor asistente de entimología en la Universidad de Wisconsin, dijo a Harvard Gazette el año pasado: “Si se establecen, las abejas experimentarán fuertes presiones evolutivas en los próximos años a medida que se adapten a esta nueva interacción ecológica”.

Señaló ejemplos de abejas melíferas con exoesqueletos más gruesos o agudos sentidos del olfato, pero también abejas melíferas japonesas que han desarrollado un mecanismo de ataque. Cuando los avispones asesinos atacan a las abejas melíferas en Japón, las abejas se agrupan alrededor de los avispones y aletean, creando calor en el centro del racimo, que efectivamente los fríe hasta la muerte.

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