Los Azulejos finalmente regresan a Canadá

TORONTO – Cuando el coronavirus cerró el mundo en la primavera de 2020, el área que rodea el Rogers Centre en el corazón del centro de Toronto se convirtió en una especie de páramo desolado. Los sonidos familiares de la multitud que caminaba el día del juego y los revendedores que gritaban a todo pulmón fueron reemplazados por grupos de yoga al aire libre socialmente distanciados, residentes que caminaban diariamente con sus mascotas y algún que otro entusiasta del tenis que trabajaba en su frente contra el pared de ladrillos adyacente a la entrada del estadio.

Si hubiera pasado una maleza rodadora, nadie se habría dado cuenta.

Durante 161 partidos de temporada regular y playoffs en dos temporadas, los Azulejos de Toronto dejaron su nido y jugaron sin un verdadero hogar después de que el gobierno canadiense rechazara la solicitud del equipo para jugar en Toronto durante la pandemia, citando preocupaciones sobre los viajes transfronterizos hacia y desde los Estados Unidos.

Mientras que todos los demás equipos de las Grandes Ligas permanecieron en su ciudad natal, dando la bienvenida a los fanáticos a sus estadios al comienzo de esta temporada, el único equipo canadiense en las Grandes Ligas se quedó de gira, jugando supuestos partidos en casa primero en el pequeño TD Ballpark en Dunedin. , Fla., Y luego en Sahlen Field, un estadio de béisbol Clase AAA modernizado en Buffalo, NY. A mediados de julio, los Jays finalmente recibieron la aprobación para regresar a Canadá.

El béisbol es un deporte de estadísticas. Desde promedios de bateo hasta jonrones, embasados ​​más porcentaje de slugging y victorias por encima del reemplazo, ningún deporte se comunica más a través de números que el pasatiempo de Estados Unidos. El viernes, cuando el estadio inactivo durante mucho tiempo en el centro de Toronto finalmente cobró vida, solo había un número en la mente de todos: 670.

Habían pasado 670 días desde la última vez que los Azulejos jugaron un partido en el Rogers Center. El número parecía estar en todas partes el viernes, desde miembros del personal del equipo con camisetas que hacen referencia a él hasta la cuenta de redes sociales del equipo que recuerda a los fanáticos cuánto tiempo han esperado esta reunión.

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Oficialmente, se jugó un partido de béisbol en Toronto entre los Blue Jays y los Kansas City Royals. Pero lo que sucedió dentro del estadio de béisbol el viernes fue algo más. La pandemia ha despojado a la mayoría de las personas de sus rutinas diarias. A medida que avanzan lentamente hacia su antigua forma de vida, algunas piezas de normalidad se recogen en el camino. El estadio se llenó con muchas de esas piezas el viernes.

Casi tres horas antes del primer lanzamiento, George Springer y Vladimir Guerrero Jr. se turnaron para lanzar pelotas de béisbol fuera del parque durante la práctica de bateo. En el medio, se rieron y bailaron con el gerente Charlie Montoyo, sumergiéndose en un regreso a Canadá. Observando de cerca a nivel de campo estaba el presidente y director ejecutivo del equipo, Mark Shapiro, quien saludó a los empleados del equipo y a los miembros de los medios de comunicación, dándoles la bienvenida al estadio.

Los Azulejos regresaron como un equipo muy diferente. La última vez que jugaron en el Rogers Centre en 2019, los fanáticos se despidieron con emoción del primera base Justin Smoak, que jugaba su último juego con Toronto, y el equipo estaba terminando una temporada de 67-95. Regresaron con Guerrero habiéndose convertido en una de las estrellas más emocionantes del juego, una alineación que lidera las mayores en jonrones y un equipo con el cuarto mejor diferencial de carreras en la Liga Americana que les da grandes esperanzas de mejorar. en un decepcionante récord de 51-48.

También regresan a un mundo muy diferente. Según las pautas establecidas por la provincia de Ontario en la Etapa 3 de sus planes de reapertura para lugares al aire libre, a los Jays solo se les permite 15,000 fanáticos por juego (aproximadamente el 30 por ciento de la capacidad del estadio para 49,286 personas). El nivel 500, generalmente reservado para los fanáticos acérrimos y ocasionalmente beligerantes, permaneció cerrado. Los ventiladores recortados de cartón que ocupan ciertas secciones en ese nivel fueron solo uno de los recordatorios de que lo normal sigue siendo un término relativo.

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Se requerían máscaras para todos los fanáticos (aunque algunos empujaron su suerte al usarlas muy por debajo del nivel previsto en su cara). La cubierta de vuelo de WestJet, un área de la sala de estar de pie en el jardín central para los fanáticos más ruidosos, se redujo a un máximo de seis personas socialmente distanciadas a la vez.

La multitud, sin embargo, se sintió mucho más grande que la asistencia listada de 13,446. Los fanáticos formaron largas filas en cada tienda del equipo. Las camisetas de Springer y Hyun-jin Ryu parecían ser las más vendidas (dando algo de competencia a las camisetas de Sea of ​​Guerrero Jr.). El precio de $ 25 no impidió que muchos fanáticos pidieran alimentos básicos canadienses: poutine y cerveza.

Justo cuando el equipo se está reuniendo con su ciudad natal, los fanáticos también se reunieron. Grupos de personas se encontraban en todos los rincones del estadio. Algunos se dedicaron a abrazos de oso. Otros simplemente se dieron la mano y se detuvieron brevemente para ponerse al día.

Después de una banda sonora previa al juego que incluía “The Boys Are Back in Town” y Chris Martin de Coldplay cantando el coro de “Homecoming”, los Blue Jays finalmente salieron al campo con trabajadores de salud del Hospital General de Toronto saludándolos mientras ondeaban banderas del equipo.

Este estadio ha visto una buena cantidad de momentos icónicos, desde el jonrón de Joe Carter en la Serie Mundial de 1993 hasta el enfático bat-flip de José Bautista contra los Rangers de Texas en un juego de la serie divisional en 2015. Esos momentos sacudieron el estadio hasta la médula. La ovación que recibieron los Azulejos cuando salieron al campo el viernes no pudo igualar ese nivel de decibelios, pero una sensación de euforia y alivio se extendió por todo el estadio. Desde la sección de medios hasta los fanáticos en las gradas, hubo muy pocos ojos secos cuando un montaje de un fan jugó en el gran Jumbotron en el jardín central. Siguió una liberación de emoción con el primero de muchos cánticos “Let’s Go, Blue Jays”.

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Durante las siguientes horas, fue solo otro juego de béisbol típico en una enérgica noche de viernes en el Rogers Center, más o menos algunas ovaciones de pie y cánticos de “MVP” para Guerrero Jr., quien recibió la mayor recepción de la multitud en toda la noche.

Los Jays regresaron oficialmente a casa a las 7:28 pm cuando Ross Stripling lanzó un primer lanzamiento a Whit Merrifield. Un jonrón de Teóscar Hernández en la segunda entrada puso al equipo local en el marcador. Un jonrón de dos carreras de Bo Bichette en la séptima entrada le dio a Toronto una ventaja de 6-2. El antesalista Santiago Espinal registró el out final en la victoria por 6-4 con una atrapada con las manos desnudas, proporcionando un final perfecto para un regreso de libro de cuentos.

Después de una última ovación de pie para el equipo local, los fanáticos se dispersaron y se dirigieron a las salidas, con el primer juego de una estadía en casa de 11 juegos completo. Fuera del estadio, solo unos minutos después, los sonidos de los autos tocando la bocina y la avalancha de conversaciones superpuestas entre la multitud que se retiraba proporcionaron un último recordatorio de que el estadio, que permaneció inactivo durante los últimos dos años como recordatorio de una vida interrumpida, estaba nuevamente en funcionamiento. .