Los británicos, imperturbables por las altas tasas de covid, pesan el ‘precio de la libertad’

LONDRES – Casi 60.000 aficionados al fútbol llenaron el Emirates Stadium de Londres el domingo pasado para ver al Chelsea superar al Arsenal. El musical de Andrew Lloyd Webber “Cinderella” hizo su brillante debut en el West End después de múltiples retrasos relacionados con Covid. En el metro, donde las máscaras siguen siendo obligatorias, la mitad de los pasajeros van con la cara descubierta.

Todo esto en un momento en que Gran Bretaña informa más de 30.000 nuevos casos de coronavirus al día, los hospitales están bajo una renovada tensión y los datos preliminares muestran que la protección proporcionada por las vacunas disminuye varios meses después de la segunda dosis.

Tal es la extraña nueva fase de la pandemia británica: el público ha avanzado, incluso si el virus no lo ha hecho. Dado que Gran Bretaña ha estado a la vanguardia de tantos desarrollos anteriores de coronavirus, desde la incubación de variantes hasta el lanzamiento de vacunas, los expertos dicen que esto podría ser un vistazo al futuro para otros países.

“Parece que no nos importa que tengamos estas tasas de infección realmente altas”, dijo Tim Spector, profesor de epidemiología genética en el King’s College de Londres, quien ha estado dirigiendo un importante estudio de los síntomas de Covid-19. “Parece que lo estamos aceptando ahora, que este es el precio de la libertad”.

Parte de esa ecuanimidad puede deberse al hecho de que la tasa de casos de Gran Bretaña, aunque alta, aún no se ha acercado al nivel que los funcionarios del gobierno predijeron cuando levantaron prácticamente todas las restricciones de Covid el mes pasado. Algunos pueden deberse al vínculo más débil entre los casos y la enfermedad grave. Y algo de eso puede simplemente reflejar fatiga, después de 17 meses de titulares siniestros y bloqueos sofocantes.

“Existe la sensación de que finalmente podemos respirar; podemos empezar a intentar recuperar lo que hemos perdido ”, dijo Devi Sridhar, director del programa de salud pública mundial de la Universidad de Edimburgo. “Es realmente difícil pedirle a la gente que no se mezcle durante un período prolongado, especialmente si no hay una solución”.

Con casi el 80 por ciento de la población adulta completamente vacunada y el virus todavía circulando ampliamente, dijo el profesor Sridhar, Gran Bretaña puede ser un modelo para otros países. países de “si puede administrar Covid de una manera sostenible”. La evidencia, agregó, no fue concluyente porque Gran Bretaña aún enfrenta desafíos críticos, como la reapertura de escuelas el miércoles.

Es casi seguro que eso hará que las tasas suban aún más, particularmente porque Gran Bretaña se ha resistido a vacunar a niños y adolescentes más jóvenes. Pero los epidemiólogos son reacios a hacer predicciones específicas porque muchos se equivocaron en julio, cuando los casos disminuyeron inmediatamente después del “Día de la Libertad”, cuando se levantaron la mayoría de las restricciones.

Los casos nuevos, en cualquier caso, son una métrica menos importante que antes, dado que un porcentaje mucho menor de los infectados terminan en el hospital que en las primeras etapas de la pandemia. Casi 950 personas ingresaron en hospitales el 23 de agosto, la fecha más reciente para la que hay datos disponibles. Eso se compara con 4.583 el 12 de enero, el pico de la última ola de infecciones.

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Sin embargo, las hospitalizaciones están aumentando, al igual que la tasa de mortalidad. Las admisiones la semana pasada aumentaron un 7,7 por ciento con respecto al período anterior de siete días, mientras que las muertes aumentaron un 9,9 por ciento, totalizando 100 personas el viernes. Con una acumulación de pacientes con otras enfermedades, los médicos dicen que el Servicio Nacional de Salud tiene poca holgura para hacer frente a otra afluencia de víctimas de Covid.

“Hemos encontrado un número creciente de casos y estamos bajo mucha presión nuevamente”, dijo Susan Jain, especialista en anestesia y terapia intensiva que trabaja en la unidad de cuidados intensivos del Hospital de la Universidad de Homerton en East London. “Todos nuestros casos de Covid no están vacunados por elección”.

El gobierno del primer ministro Boris Johnson, preocupado por la caótica retirada militar de Afganistán, ha dicho poco sobre el aumento del número de hospitales, o de hecho sobre la pandemia, en las últimas semanas.

Aliviado de que las predicciones más sombrías de la escalada de casos no se hayan materializado, el gobierno argumenta que su estrategia ha sido reivindicada, con infecciones manejables debido al éxito de su campaña de vacunación.

Nadhim Zahawi, el ministro responsable del lanzamiento de la vacuna, comparó el total diario de nuevos casos con un momento similar en diciembre. Hubo “** cinco veces ** la cantidad de muertes que vemos hoy” escribió en Twitter, y agregó: “Las vacunas están funcionando”.

Aún así, los críticos dijeron que un número de muertos de 100 por día no debería ser motivo de orgullo. Además, dijeron, el liderazgo temprano de Gran Bretaña en la carrera de la vacunación significaba que parte de la protección contra las vacunas estaba comenzando a desvanecerse.

“Es una nueva normalidad sombría”, dijo Gabriel Scally, profesor visitante de salud pública en la Universidad de Bristol y ex director regional de salud pública.

Es probable que el Comité Conjunto de Vacunación e Inmunización de Gran Bretaña recomiende vacunas de refuerzo pronto, pero inicialmente estarán dirigidas a personas con sistemas inmunológicos debilitados.

Debido a que Gran Bretaña fue uno de los primeros países grandes en realizar una vacunación masiva, dijo el profesor Scally, será uno de los primeros en experimentar la disminución de la inmunidad, un problema que ha afectado a Israel, otro de los primeros en adoptar la vacuna. Y a pesar de su sólido despliegue, Gran Bretaña no ha alcanzado los niveles más altos de inmunidad poblacional porque millones de jóvenes permanecen desprotegidos.

La política del gobierno sobre la vacunación de los adolescentes más jóvenes está cambiando, y aún no se ha tomado una decisión sobre si seguir adelante con una campaña para inyectar a los jóvenes de 12 a 15 años, aunque el regulador médico británico ha autorizado una vacuna para este grupo de edad.

“El lanzamiento del programa de vacunas para adultos ha sido increíblemente impresionante, pero para niños y jóvenes ha sido francamente caótico”, dijo Camilla Kingdon, presidenta del Royal College of Pediatrics and Child Health, este mes.

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Al mismo tiempo, la observancia pública de las medidas para contener la propagación del virus parece estar disminuyendo, un factor que, según algunos epidemiólogos, explica que Gran Bretaña tenga una tasa de casos más alta que países como Francia y España, donde las infecciones ahora están disminuyendo.

“Yo uso máscaras en lugares públicos”, dijo Philip Crossley, de 69 años, caminando por una calle en la ciudad norteña de Bradford. “Me di cuenta de que mucha gente no lo hace. Quizás ese no sea un gran problema, pero aún podrían ser portadores del virus “.

Según los datos de la encuesta oficial, alrededor de nueve de cada 10 británicos dijeron que habían usado cubiertas para la cara en los últimos siete días cuando estaban fuera de sus hogares. Pero la evidencia anecdótica sugiere que el cumplimiento es mucho más irregular, incluso en los autobuses y el metro de Londres, donde todavía es obligatorio llevar una máscara.

Después de que se levantaron la mayoría de las restricciones, la policía de transporte perdió la responsabilidad legal de hacer cumplir esa regla. Eso dejó la tarea a los trabajadores del transporte, quienes han sido aconsejados por un sindicato para evitar enfrentamientos con el público.

“Nuestros miembros no tienen poderes para hacer cumplir la ley, y en realidad es un poco una farsa”, dijo el Sindicato Nacional de Trabajadores del Ferrocarril, Marítimo y Transporte en un comunicado. “Es una situación imposible, por lo que nuestro consejo a nuestros miembros es que no deben sustituir a la policía y deben mantenerse a salvo”.

Afuera de Downing Street, un manifestante antibloqueo, Simon Parry, dijo que nunca había usado una máscara en el transporte público y aún no había sido desafiado.

“Tengo gente que me mira como si quisiera matar a mi abuela”, admitió antes de agregar que pensaba que la discusión se estaba moviendo hacia él y que una mujer se había quitado recientemente la mascarilla después de un intercambio en el metro. “Mi misión es conseguir que alguien se quite una máscara en el metro”, dijo.

Un ministro del gobierno, Greg Hands, tuiteó una foto de él mismo en el metro con una máscara, pero se quejó de que solo la mitad de los pasajeros que lo rodeaban estaban haciendo lo mismo.

La oficina del alcalde de Londres, Sadiq Khan, dijo que sus datos mostraron que el 82 por ciento de los pasajeros dijeron que siempre usaban cubiertas faciales en los trenes subterráneos y autobuses, un número sólido dada la decisión del gobierno central de no adoptar un mandato nacional para las cubiertas faciales en el transporte público. .

Otros críticos culpan a los mensajes contradictorios del gobierno, señalando a miembros del Partido Conservador de Johnson, muchos de los cuales abandonaron sus máscaras cuando regresaron recientemente a una cámara abarrotada del Parlamento para discutir sobre Afganistán. La posición oficial del gobierno es que las personas deben usar cubiertas para la cara cuando estén confinadas en interiores.

Para algunos que se opusieron a los cierres recurrentes de Gran Bretaña, el regreso a la normalidad fue bienvenido y vencido. Pero algunos dijeron que las tensiones entre libertad y seguridad podrían resurgir fácilmente.

“La intensidad ha desaparecido del debate, pero volverá si hay otra ola”, dijo Jonathan Sumption, un ex juez de la Corte Suprema de Gran Bretaña que ha sido un crítico abierto de los cierres.

“Si vuelve”, agregó, “entonces estaremos en la posición de que ni siquiera las vacunas funcionan. ¿Cuál es la ruta de salida? “

Aina J. Khan contribuyó con reportajes desde Bradford, Inglaterra.