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Los californianos luchan con la mala calidad del aire en medio de los incendios

Envuelto casi en la oscuridad, bajo un cielo anaranjado y sombrío, Fabián Ríos trabajó para reparar una boca de incendios el miércoles por la mañana.

Trabajando junto a los faros de su camión, el empleado de servicios públicos del Área de la Bahía dijo que la falta de luz no le preocupaba.

“El verdadero problema es la ceniza que cae del cielo”, dijo Ríos, quien trabaja para la ciudad de Mountain View y llevaba una mascarilla quirúrgica. “Me estoy cubriendo”.

A medida que los incendios se propagan por la costa oeste, los cielos de California han tomado un giro apocalíptico, ahogando el aire con cenizas y humo en algunas regiones, mientras apaga la luz del sol en otras. Rara vez tantos californianos han respirado un aire tan poco saludable.

“Aproximadamente la mitad de la población del estado se ha visto afectada por niveles de humo de incendios forestales que exceden los estándares de calidad del aire”, dijo Melanie Turner, portavoz de la Junta de Recursos del Aire de California, refiriéndose a las diminutas partículas contaminantes que dañan los pulmones conocidas como PM2.5.

En partes del sur de California, el hollín cayó como nieve. Los funcionarios de calidad del aire emitieron un aviso de humo de incendios forestales para gran parte de la región, advirtiendo que “las condiciones meteorológicas traerán humo y cenizas a partes de los condados de Los Ángeles, San Bernardino, Riverside y Orange”.

Las personas a favor del viento del incendio Bear, incluidas las de Paradise, sitio de un incendio mortal en 2018, sufrieron en medio del humo, y muchas no pudieron encender los acondicionadores de aire debido a un apagón intencional de PG&E.

Y parte de la peor calidad del aire del estado llegó dentro de su parque nacional más popular. El AQI en el valle de Yosemite llegó a casi 400 a primeras horas de la tarde, aproximadamente seis veces peor que la contaminación por partículas en Los Ángeles.

“Lo que es notable es que está en todas partes”, dijo Anthony Wexler, director del Centro de Investigación de la Calidad del Aire en UC Davis. “Así que no importa en qué dirección sople el viento, el humo y las cenizas te golpean. Es bastante brutal “.

En el Área de la Bahía, una capa marina del Pacífico protegió las elevaciones más bajas del humo opresivo y sofocante del sol, dejando el aire tolerablemente respirable. Pero no había vistas de las montañas desde Mountain View. Los cielos se oscurecieron hasta convertirse en una penumbra crepuscular.

Las farolas a lo largo de El Camino Real de la península iluminaban la carretera para el tráfico del mediodía, mientras que los hoteles y restaurantes en Palo Alto y Mountain View mantenían encendidas las luces de las marquesinas y los exhibidores de entrada, lo que les daba una atmósfera de cena a sus clientes a la hora del almuerzo.

Desde Sacramento hasta el Área de la Bahía y Monterey, los automovilistas encendieron sus faros para navegar por las sombrías calles.

“Hoy el cielo está casi completamente oscuro y de color marrón anaranjado debido al humo proveniente de los incendios de agosto y del norte, que está por encima de la capa marina”, dijo Ralph Borrmann, portavoz del distrito aéreo del Área de la Bahía. “Entonces, la calidad del aire es buena en la mayoría de los lugares, pero el cielo se ve terrible debido al humo que filtra el espectro de luz azul y nos deja solo con el naranja”.

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Roger Gass, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional, dijo que el humo mantiene las temperaturas frías, 20 grados más bajas de lo que el servicio meteorológico había anticipado para muchas partes del Área de la Bahía, y que la frescura mantiene el humo alto, lo que permite que la capa marina se mueva. permanecen sobre la región.

“Por lo general, el sol quema la capa marina durante el día, empujándola hacia la costa”, dijo Gass.

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Pero debido a que el humo mantiene las temperaturas tan frescas, la capa marina se queda quieta y proporciona un amortiguador del humo insalubre de arriba.

En una sesión informativa el miércoles, el gobernador Gavin Newsom dijo que estaba asombrado por las imágenes que vio desde su ciudad natal. “La cantidad de fotografías que me han enviado familiares y amigos esta mañana sobrepasó mi bandeja de entrada”, dijo Newsom en una sesión informativa.

Imágenes satelitales federales mostraron columnas masivas cubriendo la longitud de California y gran parte de la costa oeste el miércoles, extendiéndose hacia el sur hasta Cabo San Lucas y hacia el Océano Pacífico.

Estas grandes columnas se combinaron con el hollín y el humo de incendios más localizados para atormentar a millones de californianos, muchos de ellos ansiosos por salir después de meses de pedidos de refugio en el lugar del coronavirus.

En el sur de California, se proyectó que las peores concentraciones de humo se concentrarían en las comunidades más cercanas a los incendios Bobcat y El Dorado, según el Distrito de Gestión de la Calidad del Aire de la Costa Sur.

Si bien los niveles de contaminación por partículas finas en el norte de California no son tan altos como lo fueron durante el Camp Fire de 2018, el humo persiste por más tiempo y en un área extensa del estado, según la Junta de Recursos del Aire de California.

“Hemos tenido otros años de malos humores”, dijo Turner, portavoz de CARB. “Pero estamos viendo incendios más grandes y más incendios este año y eso significa una población mucho mayor en áreas urbanas y rurales que está expuesta a humo peligroso”.

El humo de los incendios forestales consta de miles de compuestos diferentes, incluidos gases, líquidos, sólidos y texturas intermedias similares a la miel. Su composición varía significativamente según el tipo de vegetación que se quemó y la fecha reciente.

Algunos de los hollines más peligrosos son los más pequeños.

Las partículas conocidas como PM2.5 tienen menos de 2.5 micrones de diámetro, aproximadamente 1/30 del ancho de un cabello humano. Son tan pequeños que se pueden inhalar profundamente en los pulmones y pasar al torrente sanguíneo.

A corto plazo, el humo de los incendios forestales puede irritar los ojos, la nariz y la garganta. Puede desencadenar ataques de asma y aumentar el riesgo de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

Los niños, las mujeres embarazadas, los ancianos y las personas con asma y otras enfermedades respiratorias y cardiovasculares crónicas corren mayor riesgo, así como los trabajadores al aire libre que enfrentan niveles más altos de exposición.

El humo de los incendios forestales se eleva en gran parte del estado en este momento que “existe una gran preocupación por los peligros para la salud”, dijo Bonnie Holmes-Gen, jefa de la rama de evaluación de exposición y salud de la Junta de Recursos del Aire de California. “Tenemos tantas personas que están expuestas a niveles peligrosos de humo”.

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La investigación sobre incendios pasados, dijo, muestra un aumento dramático en las visitas a la sala de emergencias por ataques de asma y otras dolencias durante los episodios de incendios.

“Esperamos que eso vuelva a suceder”, dijo, instando a las personas a tomar medidas para protegerse cuando hay humo de incendios forestales a su alrededor, y permanecer adentro y colocar un filtro de aire si los niveles de contaminación son elevados.

Dar Mims, un meteorólogo de CARB, dijo que el aire viciado se ha mantenido sobre el norte de California durante tanto tiempo porque los incendios llegaron durante el verano, cuando el aire está más estancado.

“A medida que estos incendios continúen ardiendo, estarán a los caprichos de los cambios de viento”, dijo Mims, y agregó que los cielos humeantes probablemente persistirán hasta que una tormenta de fin de temporada amortigüe las condiciones del polvorín.

Si bien la calidad del aire en gran parte del sur de California se ha mantenido en el nivel “bueno” a “moderado” a nivel del suelo, las imágenes de satélite muestran humo más arriba en la atmósfera en gran parte de la región. El distrito advirtió que la región también podría ver más cenizas que caen a medida que “partículas más grandes se depositan fuera de la atmósfera”.

El asedio de humo en el oeste es el resultado de un número histórico y una superficie de incendios activos que han asediado al estado desde mediados de agosto, cuando una rara tormenta eléctrica seca encendió una serie de incendios a lo largo de la costa central del estado.

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Desde entonces, un par de olas de calor históricas, combinadas con patrones de viento cambiantes y una superficie cada vez más ardiente, han dejado al estado, y gran parte de la costa oeste, cubierto por un humo espeso y asfixiante. “Sin precedentes” fue como lo describió la oficina del Área de la Bahía del Servicio Meteorológico Nacional.

Es una palabra que se ha utilizado para describir muchos de los desastres naturales que han caído sobre el estado el mes pasado: desastres provocados por una fuerza mayor que las olas de calor aisladas y las tormentas eléctricas, dijo Wexler.

“Mire a su alrededor, tenemos un número récord de incendios forestales, tenemos una ola de calor récord. ¿Cuál es el tema común, amigos? Es el cambio climático ”, dijo Wexler. “Vamos a ver cosas nuevas todo el tiempo, porque estamos jugando con nuestro planeta”.

A unos 6.000 pies sobre la bahía de San Francisco, en la cima del monte Hamilton, Elinor Gates, astrónoma del Observatorio Lick de la Universidad de California, miró el aire lleno de humo y cenizas, la luz de un misterioso naranja oscuro.

El observatorio sobrevivió a un incendio que ardió hace tres semanas, dijo, lo que se sumó a la escena apocalíptica que vio fuera de su ventana.

“Los árboles son negros y las hojas de un marrón enfermizo”, dijo. “Todo se presta a esta calidad fotográfica sepia … como una vieja foto de desastre”.

Los redactores del Times Rong-Gong Lin II, Anita Chabria, Maura Dolan y Phil Willon contribuyeron a este informe.

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