Los castores resurgen en Escocia, provocando la ira de los agricultores

Construyendo presas que inundan la tierra, los castores han enfurecido a los agricultores. Algunos han obtenido permisos para matar a los animales, lo que provocó indignación entre los conservacionistas.


EDIMBURGO – Envuelto dentro de un saco de arpillera marrón, el castor bebé se retorció mientras lo llevaban a una mesa de examen, pero abandonó la pelea cuando un veterinario hábilmente le clavó un microchip en su espesa piel y le quitó mechones de pelo marrón para tomar muestras.

“Es estresante para el animal”, dijo Romain Pizzi, un especialista en vida silvestre, mientras extraía sangre de la cola plana y escamosa del kit macho capturado unas horas antes. No obstante, agregó, se trataba de un joven castor afortunado.

“La alternativa”, dijo, “es que le disparen”.

Cuatro siglos después de que fueron cazados hasta la extinción, principalmente por su pelaje, los castores están de regreso en Escocia, al igual que su antigua batalla con los humanos.

Royendo y talando árboles, construyendo presas que inundan los campos o destruyendo los sistemas de drenaje y excavando en las orillas de los ríos, a veces provocando su colapso, los castores han provocado la ira de una comunidad agrícola, que se ganó el derecho a solicitar permisos que les permitan matar a los animales legalmente. .

Pero la matanza autorizada de una especie que de otro modo estaría protegida ha enfurecido a los conservacionistas, provocando un desafío legal y encendiendo un debate polarizante sobre la agricultura, la biodiversidad y el futuro del campo de Escocia.

Aunque hubo un ensayo oficial de reintroducción de castores en 2009 en el oeste de Escocia, el regreso del animal es principalmente el resultado de escapes anteriores o liberaciones no autorizadas de castores importados de forma privada, principalmente de Baviera o Noruega. La creciente población es más evidente en los arroyos de Tayside, al norte de Edimburgo.

El botiquín de cinco meses en la sala de examen, que pesaba alrededor de nueve libras, había sido atrapado en una trampa en Tayside y rescatado de lo que se llama una “zona de conflicto”, donde, debido al daño que causan los animales, los granjeros han ganó licencias para matarlos. En 2020, mataron a 115 de los animales, alrededor del 10 por ciento de una población de castores que ahora es de aproximadamente 1,000 en Escocia.

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Los defensores de los derechos de los animales dicen que las especies que alguna vez fueron nativas son valiosas para crear hábitats para la vida silvestre y ayudar a preservar la biodiversidad, y ven el sacrificio como un símbolo de prioridades fuera de lugar impuestas por la agricultura intensiva. Pero para sus enemigos, los castores son alimañas cuya reintroducción en Escocia, en su mayoría no planificada, está causando daños innecesarios y pérdidas económicas a los productores de alimentos.

Las inundaciones causadas por las represas de castores destruyeron recientemente vegetales por un valor de alrededor de 25,000 libras, o alrededor de $ 35,000, dijo Martin Kennedy, presidente de la Unión Nacional de Agricultores de Escocia, quien dijo que apenas pasaba un día sin quejas en las áreas agrícolas bajas. Para algunos miembros, es “más grande que Brexit”, dijo.

El tema es tan polémico que se ganó una mención en el borrador del programa de políticas del nuevo gobierno escocés.

En Escocia, los territorios de los castores, que varían en tamaño pero suelen tener alrededor de cuatro animales, han aumentado constantemente, de 39 en 2012 a 251 en 2020-21, según un informe oficial. En 2019, se otorgó a los castores el estado de protección, aunque los agricultores pudieron solicitar licencias para la matanza.

Ahora, una organización benéfica, Trees for Life, ha desafiado a la agencia de naturaleza del gobierno escocés, NatureScot, en la corte alegando que emite licencias con demasiada facilidad.

“Es una historia bastante triste y refleja lo difícil que es tener discusiones adultas sobre este tipo de problemas de la tierra”, dijo Alan McDonnell, gerente de conservación de Trees for Life.

En Tayside, algunos agricultores culpan al aumento de la población de castores por las fugas de la finca Bamff en Perthshire, donde Paul y Louise Ramsay dirigen una operación de ecoturismo. Los Ramsay trajeron los primeros castores de Escocia de la era reciente al sitio en 2002, cuando había menos restricciones, como parte de su propio proyecto de reconstrucción de castores.

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La idea era restaurar los hábitats naturales en su tierra después de siglos de drenaje diseñado para maximizar los rendimientos agrícolas. Se puede ver una transformación significativa en un tramo salvaje y escénico de la finca de 1.300 acres, que ha pertenecido a la familia desde 1232.

Los árboles altos talados por los castores se han estrellado contra charcos de agua separados por presas. A lo largo de la orilla de un pequeño río había abedules que estaban casi carcomidos; a unos metros de distancia se podía ver un castor nadando con una gran mata de follaje en la boca.

Aunque las entradas a las madrigueras están sumergidas, los castores cavan hacia arriba en las orillas del río para crear cámaras sobre el nivel del agua. Las presas que construyen regulan el nivel del agua de sus hábitats acuáticos.

Los aproximadamente 20 castores que viven aquí han matado muchos árboles, un punto de discordia para los críticos de los Ramsay. Pero han atraído nutrias, han permitido que las piscinas de agua se llenen de truchas, ranas y sapos, y han dado un lugar para anidar en árboles muertos a los pájaros carpinteros, dijo Ramsay.

Ella dijo que el problema no eran los castores, sino los agricultores que piensan que cualquier tierra que no produce una cosecha está desperdiciada.

“Su motivación es drenar, drenar, drenar, por lo que aparece un castor y quiere mojar un poco aquí o allá, lo que podría ser un hábitat brillante, eso va en contra del interés del agricultor”, dijo.

Algunos castores escaparon de Bamff, reconoció Ramsay. Sin embargo, afirmó que para cuando eso sucedió, otros ya habían escapado de un parque de vida silvestre a cierta distancia.

Los Ramsay se hicieron cargo de la gestión de la propiedad en la década de 1980. A fines de la década de 1990, dijo Ramsay, se entusiasmó con la idea de presentar castores en un momento en que dice que el lobby agrícola y pesquero había bloqueado un proyecto de prueba oficial. Niega las sugerencias de los críticos de que dejó escapar deliberadamente a los castores para acelerar las cosas.

En su granja, no muy lejos de Meigle, Adrian Ivory no estaba convencido. “Esos animales ahora se han escapado por cualquier motivo”, dijo, “y la carga financiera no recae sobre la persona que causó el problema, sino sobre nosotros donde está el problema ahora. Ahora están siendo aclamados como héroes por hacer que los castores vuelvan a entrar y no se piensa en el daño que está causando a nuestros medios de vida “.

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Las represas de castores en un arroyo en su tierra deben eliminarse con regularidad, dijo Ivory, porque amenazan el sistema de drenaje en un campo cercano y hacen que la cosecha de un año se pudra. La excavación amenaza la estabilidad de los bancos, por lo que el uso de tractores es potencialmente peligroso.

Ivory dijo que el daño pudo haberle costado 50.000 libras esterlinas, incluidos cultivos destruidos y costos laborales. “Si te vuelves loco en todas partes, ¿de dónde vendrá tu próxima comida?” preguntó. “La comida se vuelve mucho más cara o hay que importarla”.

Ivory se negó a discutir si había sacrificado la población de castores en su tierra, pero dijo que permitió que los animales fueran atrapados para su reubicación, una tarea realizada en Tayside por Roisin Campbell-Palmer, gerente de restauración de la organización benéfica Beaver Trust.

Trabaja con los granjeros, se levanta temprano en la mañana para revisar las trampas y luego reubica a los animales en proyectos de castores en Inglaterra, donde se han enviado más de 50. (Escocia no permite que los animales sean reubicados dentro del país).

La Sra. Campbell-Palmer dijo que encontraba fascinantes a los castores y admiraba sus habilidades para construir represas, su tenacidad y su determinación. Dicho esto, comprende las quejas de los agricultores y admite que, habiendo visto una tala de árboles particularmente destructiva, ocasionalmente se ha dicho a sí misma: “‘De todos los árboles para talar, ¿por qué hiciste eso?'”

Mientras inspeccionaba una trampa llena de zanahorias, nabos y manzanas, Campbell-Palmer reflexionó sobre el feroz debate y llegó a la conclusión de que los castores habían logrado sin lugar a dudas una cosa en Escocia.

“Creo que lo que están haciendo”, dijo, “nos está haciendo hacer preguntas más amplias sobre cómo estamos usando el paisaje”.