Los Clippers vencieron a los Suns en el Juego 3, continuando una tendencia de playoffs

Los Angeles Clippers son el primer equipo en la historia de la NBA en borrar múltiples déficits de la serie 2-0 en la misma postemporada. Sus jugadores, tan impresionados por los ajustes que su entrenador, Tyronn Lue, ha estado haciendo para facilitar esas remontadas, han comenzado a llamarlo Bill Belichick.

“Sí, claro”, dijo Lue el jueves por la noche, riéndose de las comparaciones con Belichick, quien ha entrenado a los New England Patriots a seis títulos de Super Bowl.

Lue sabe que los Clippers siguen a siete victorias del primer campeonato de la NBA en la historia de la franquicia, pero el jueves lograron agregar otra entrada a su improbable racha de recuperaciones del Juego 3, y esta vez lo hicieron sin su mejor jugador. Con Kawhi Leonard reducido a la condición de espectador, observando desde una suite del Staples Center mientras cuidaba de un preocupante esguince de rodilla derecha, Los Ángeles logró una victoria 106-92 sobre los Phoenix Suns para cortar la ventaja de los Suns en el mejor de siete del Oeste. Finales de conferencia a 2-1.

Si bien ninguno de los Clippers se dejó llevar demasiado con una victoria, dado el espectro de la disponibilidad incierta de Leonard para el resto de la serie, la actuación proporcionó la sensación de una tendencia real que comenzó con la trascendental victoria del Juego 3 de los Clippers en Dallas y continuó. con una fuga similar contra los Utah Jazz en la siguiente ronda.

En la primera ronda, Dallas había ganado los dos primeros juegos como equipo visitante y abrió una ventaja de 30-11 en el Juego 3 antes de que los Clippers se recuperaran para una victoria que probablemente salvó su temporada.

Esta semana, después de que los Clippers perdieran los dos primeros juegos en Phoenix mientras Chris Paul de los Suns estaba aislado de su equipo en los protocolos de salud y seguridad de la liga, Los Ángeles necesitaba un punto de inflexión similar. Con Paul haciendo su regreso el jueves por la noche, los Suns, con Paul dentro y Leonard fuera, parecían estar perfectamente preparados para detener la alegría del Juego 3 de los Clippers.

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Luego intervino Lue, como lo había hecho en la serie de Dallas (cuando convirtió a Nicolas Batum de 6 pies 8 en su centro titular) y luego en la serie de Utah (cuando desató al base reserva Terance Mann, con Leonard fuera, y Mann respondió con anotando 39 puntos, el máximo de su carrera, en una victoria por cierre en el Juego 6).

El jueves, Lue volvió a poner en marcha el Mann de 6 pies 5 para enviar algo de tamaño al oxidado Paul, pero también entregó roles clave a Patrick Beverley e Ivica Zubac (15 puntos y 16 rebotes) después de sacar a ambos de la alineación titular en el Serie de Dallas. Asignar a Mann a Paul y dirigir a Beverley a perseguir a Devin Booker de los Suns ayudó a un cansado Paul George a mantenerse lo suficientemente fresco como para registrar 27 puntos, 15 rebotes y 8 asistencias.

Fue un rebote alentador para George, cuyos dos tiros libres fallidos tardíos en el Juego 2 en Phoenix crearon la apertura para que los Suns se robaran una victoria por 104-103 en la volcada de Deandre Ayton en el último segundo. En el Juego 3, el tiro de media cancha de George al timbre del tercer cuarto refrescó considerablemente su línea de tiro de 9 de 26 y empujó de manera crucial la ventaja de los Clippers a 80-69, dándoles la ventaja en el último cuarto que llevó a la final. Primera derrota de los Suns desde el 27 de mayo.

“Pensé que hicimos un gran trabajo al seguir adelante”, dijo George. “Lo superé. Sé que tengo que ser mejor “.

Esa fue una suposición segura con Paul regresando de su aislamiento de 10 días de los Suns. Antes de su repentino exilio, Paul, de 36 años, había jugado la mejor serie de su carrera en una barrida de segunda ronda sobre los Denver Nuggets, logrando solo el segundo viaje a las finales de conferencia en la carrera de 16 temporadas de Paul. Seguramente también quería hacer un vistoso regreso a Los Ángeles, donde había pasado seis temporadas infructuosas con los Clippers antes de partir en 2017.

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Paul y los Suns todavía tienen la oportunidad de llevar a su franquicia a las finales de la NBA por primera vez desde 1993. La lesión de Leonard hace que esta sea la tercera ronda consecutiva en la que los Suns se enfrentan a un oponente comprometido, después del campeón defensor Los Angeles Lakers (Anthony Davis) y luego los Nuggets (Jamal Murray) se vieron debilitados por la pérdida de jugadores clave.

Sin embargo, Paul y Booker se combinaron para disparar 10 de 40 desde el campo en el Juego 3, y Booker se vio obligado a usar un protector facial de plástico después de que un choque del Juego 2 con Beverley lo dejara con la nariz rota. Los Suns también perdieron a Cameron Payne, quien protagonizó el Juego 2 (29 puntos, 9 asistencias, 0 pérdidas de balón) mientras reemplazaba a Paul, cuando se lesionó el tobillo izquierdo en la primera mitad. Por primera vez en una postemporada marcada por problemas graves de lesiones en ambas conferencias, Phoenix parecía un poco golpeado de cara al Juego 4 del sábado.

Booker insistió en que su nariz estaba “bien, honestamente” después de que los médicos la consideraran rota en tres lugares, y descartó las sugerencias de que la máscara había afectado su disparo. Me comuniqué con uno de los excompañeros de Booker en los Suns, Jamal Crawford, después de que Crawford se dirigió a Twitter durante las luchas de 5 de 21 lanzamientos de Booker para describir su propia experiencia con un protector facial como “la mejor defensa” que jamás había visto.

“El desafío de la máscara es real”, dijo Crawford. “En primer lugar, solo se puede ver de frente, nada a los lados. E incluso disparando, su percepción de profundidad no es del todo correcta. Un tiro largo puede ser corto y viceversa. Es difícil mantener el ritmo “.

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Crawford recordó que se quitó la máscara después de un cuarto y se arriesgó con la nariz expuesta porque “la frustración de usarla era demasiado”. Como era de esperar, el entrenador de los Suns, Monty Williams, imploró a sus jugadores que no culparan de la derrota a nada más que a su incapacidad para igualar lo que él llamó la “desesperación” de los Clippers.

Para escuchar a los jugadores de Lue decirlo, ese valor provenía tanto de él como de la desesperación. Si los Clippers pueden ganar el Juego 4 y dar una sacudida significativa a su tercer intento consecutivo de remontada desde un déficit de 2-0, probablemente dependerá de qué tan bien Paul y Booker puedan recuperarse de su inestable reunión. Pero los Clippers dijeron que estaban convencidos de que Lue tendría un plan para eso.

“Creo que es especial, solo la relación que tengo con T-Lue, y la relación que T-Lue tiene con cada individuo de este equipo en general”, dijo George. Le dio crédito a una llamada telefónica a altas horas de la noche con Lue poco después de que el equipo aterrizara en Los Ángeles después de la dolorosa derrota del Juego 2 por ayudarlo a recuperarse.

¿Pero eso lo convierte en el próximo Belichick?

“No estoy cerca de él”, dijo Lue.

¿Fue lo suficientemente audaz para creer que los Clippers, después de ir 0-6 en el Juego 1 y el Juego 2, pueden volver a 2-2 incluso sin Leonard?

“No me gusta, te lo diré”, dijo Lue sobre el hábito de su equipo de cavar hoyos tempranos. “Pero hemos sido un equipo resistente durante toda la temporada”.