Los datos de la EPA muestran el impacto del cambio climático en los estadounidenses

WASHINGTON – Los incendios forestales son más grandes y comienzan a principios de año. Las olas de calor son más frecuentes. Los mares son más cálidos y las inundaciones son más comunes. El aire se está calentando. Incluso la temporada de polen de ambrosía comienza antes.

El cambio climático ya está ocurriendo en los Estados Unidos, dijo el miércoles la Agencia de Protección Ambiental. Y en muchos casos, ese cambio se está acelerando.

Los datos recién compilados, la información más completa y actualizada del gobierno federal hasta el momento, muestran que un mundo que se calienta está dificultando la vida de los estadounidenses, de formas que amenazan su salud y seguridad, sus hogares y sus comunidades. Y se produce cuando la administración de Biden está tratando de impulsar una acción agresiva en el país y en el extranjero para reducir la contaminación que está elevando las temperaturas globales.

“No hay un pueblo pequeño, una gran ciudad o una comunidad rural que no se vea afectada por la crisis climática”, dijo el miércoles Michael S. Regan, administrador de la EPA. “Los estadounidenses ven y sienten los impactos de cerca, con una regularidad cada vez mayor”.

Los datos publicados el miércoles se produjeron después de una brecha de cuatro años. Hasta 2016, la EPA actualizó periódicamente sus indicadores climáticos. Pero bajo el presidente Donald J. Trump, quien cuestionó repetidamente si el planeta se estaba calentando, los datos se congelaron en el tiempo. Estaba disponible en el sitio web de la agencia, pero no se mantuvo actualizado.

La administración de Biden revivió el esfuerzo este año y agregó algunas medidas nuevas, extrayendo información de agencias gubernamentales, universidades y otras fuentes. La EPA utilizó 54 indicadores separados que, en conjunto, pintan un panorama sombrío.

Traza todo, desde la enfermedad de Lyme, que es cada vez más frecuente en algunos estados a medida que un clima cálido expande las regiones donde las garrapatas del venado pueden sobrevivir, hasta la creciente sequía en el suroeste que amenaza la disponibilidad de agua potable, aumenta la probabilidad de incendios forestales, pero también reduce la capacidad de generar electricidad a partir de energía hidroeléctrica.

Los datos de la EPA pueden ayudar a las personas a dar sentido a los cambios que ya están viendo en su vida diaria, según Katharine Hayhoe, científica climática de la Universidad Tecnológica de Texas. Eso es especialmente útil porque muchos estadounidenses tienden a ver el cambio climático como un problema que afecta a otras personas o partes más remotas del mundo, dijo.

“Tener indicadores relevantes es una forma realmente importante de mostrarle a la gente que el clima ya está cambiando y que está cambiando de una manera que lo afecta a usted”, dijo el Dr. Hayhoe. “Nos ayuda a conectar el cambio climático con nuestra experiencia vivida”.

Los nuevos datos muestran que las temperaturas están aumentando y ese aumento se está acelerando. Desde 1901, las temperaturas de la superficie en los 48 estados más bajos han aumentado en un promedio de 0,16 grados Fahrenheit cada década; desde finales de la década de 1970, esa tasa ha aumentado hasta medio grado por década.

El aumento ha sido aún más pronunciado en Alaska, partes de las cuales registraron un aumento de la temperatura promedio de más de 4 grados Fahrenheit desde 1925. Y está afectando el permafrost: en 14 de 15 sitios, las temperaturas del permafrost aumentaron entre 1978 y 2020.

Los científicos dicen que el mundo necesita evitar que la temperatura global promedio suba más de 3.6 grados Fahrenheit (2 grados Celsius) por encima de los niveles preindustriales para evitar daños irreversibles al planeta.

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A medida que han aumentado las temperaturas de la superficie, las olas de calor se han vuelto más comunes. Desde la década de 1960, la frecuencia de las olas de calor en las grandes ciudades de Estados Unidos se ha triplicado, según los nuevos datos, de dos a seis cada año. Y las noches son cada vez más calurosas, lo que dificulta que las plantas, los animales y las personas se enfríen.

El aumento de las temperaturas también está afectando los niveles de hielo. Los nuevos datos señalan que la extensión de la capa de hielo marino del Ártico en 2020 fue la segunda más pequeña registrada. Al mismo tiempo, los océanos se están calentando, alcanzando un récord en 2020.

Esa combinación de fusión del hielo polar y el aumento de la temperatura del agua está provocando que el nivel del mar suba a lo largo de la costa este y la costa del golfo. En algunos lugares, el nivel del mar en relación con la tierra aumentó más de veinte centímetros entre 1960 y 2020.

A medida que sube el nivel del mar, las inundaciones se vuelven más comunes. La cantidad de días en que el agua ha inundado las comunidades a lo largo de las costas este y del golfo ha aumentado y la tasa de esas inundaciones se está acelerando, según muestran los datos. En muchos lugares, “las inundaciones son ahora al menos cinco veces más comunes que en la década de 1950”, según la EPA.

El aumento de las temperaturas también está empeorando los incendios forestales. La cantidad de tierra quemada cada año está aumentando y la temporada de incendios forestales se está alargando.

Además de actualizar las métricas, la última versión de los indicadores climáticos de la EPA agrega nuevos tipos de datos. Entre ellos se encuentra la superficie de los glaciares en el Parque Nacional Glacier, Montana, que se redujo en un tercio entre 1966 y 2015.

“Estas mediciones están estableciendo récords o están muy por encima del promedio histórico”, dijo Michael Kolian, un científico ambiental de la agencia que presentó algunos de los nuevos datos.

Desde que asumió el cargo, el presidente Biden ha hecho de la acción climática una prioridad máxima en todo el gobierno federal. Devolvió a Estados Unidos al acuerdo climático de París, organizó una cumbre climática virtual de líderes mundiales en el Día de la Tierra y se comprometió a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero de Estados Unidos al menos a la mitad para fines de la década.

Kristina Dahl, científica climática senior de la Unión de Científicos Preocupados, dijo que la EPA podría ampliar aún más su recopilación de datos, rastreando no solo los efectos físicos del cambio climático, sino también lo que esos efectos significan para los desastres.

Por ejemplo, dijo que la EPA podría mostrar la cantidad de personas que se ven obligadas a huir de sus hogares cada año debido a los huracanes en los Estados Unidos o la cantidad de personas que buscan ayuda para la reconstrucción.

Si bien la Dra. Dahl aplaudió a la administración de Biden por actualizar y expandir sus datos climáticos, dijo que el trabajo que importa está cambiando esas tendencias.

“Es mínimo que este tipo de datos se actualicen con regularidad y estén disponibles para el público”, dijo el Dr. Dahl. “Tenemos un camino muy largo y cuesta arriba por delante para realmente promulgar políticas que generen cambios”.