Los dinosaurios comenzaron calientes, luego algunos de ellos se volvieron fríos

Los paleontólogos han discutido durante mucho tiempo la cuestión del metabolismo de los dinosaurios: si se calentaron, como lo hacen las aves y los mamíferos modernos, o si se parecían a los metabolismos más lentos de los reptiles modernos. Sorprendentemente, la respuesta parece ser ambos.

“Si bien asumimos que la mayoría de los dinosaurios eran de sangre caliente, simplemente no había forma de medir las capacidades metabólicas subyacentes”, dijo Jasmina Wiemann, paleontóloga del Instituto de Tecnología de California. En ausencia de dinosaurios disponibles, dijo, los paleontólogos que se enfrentan a preguntas sobre los metabolismos prehistóricos, por ejemplo, si una bestia dada era de sangre caliente o de sangre fría, han tenido que confiar en evidencia indirecta, como evidencia isotópica o tasas de crecimiento de rebanadas de hueso. .

Ahora, la Dra. Wiemann y sus colegas han sido pioneros en un nuevo método para medir directamente la tasa metabólica de animales extintos. Sus conclusiones, publicadas el miércoles en la revista Nature, confirmaron que muchos dinosaurios, así como sus parientes alados, los pterosaurios, eran ancestralmente de sangre caliente. Pero en un giro, la investigación también sugiere que algunos dinosaurios herbívoros pasaron decenas de millones de años desarrollando un metabolismo de sangre fría más parecido al de los reptiles contemporáneos y antiguos.

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El equipo analizó más de 50 vertebrados extintos y modernos de las colecciones del Museo de Historia Natural de Yale Peabody, incluidos mamíferos, lagartos, aves y 11 dinosaurios no aviares diferentes. Usando microespectroscopía láser, identificaron un marcador molecular específico de estrés metabólico tanto en los fósiles como en los huesos modernos, uno que se correlaciona directamente con la cantidad de oxígeno que respiraba el animal. Eso, a su vez, es un indicador directo de su metabolismo.

El equipo descubrió que tanto los mamíferos como los plesiosaurios (reptiles marinos de cuello largo) habían desarrollado independientemente sus metabolismos elevados. Los pterosaurios y los dinosaurios, que juntos forman un grupo llamado Ornithodira, parecen haber descendido de ancestros de sangre caliente, un estado que persistió en los saurópodos de cuello largo, los terópodos depredadores como el Tyrannosaurus rex y sus descendientes emplumados supervivientes, como las gallinas.


Los saurópodos que tienen metabolismos altos son inesperados, dice Stephen Brusatte, paleontólogo de la Universidad de Edimburgo que no participó en el estudio. Los investigadores en el pasado habían sugerido que si algún dinosaurio tuviera un metabolismo más bajo, habría sido el herbívoro gigante y pesado.

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“Imagínese los cientos o miles de libras de plantas que tendrían que comer cada día para alimentar un metabolismo tan rápido”, dijo el Dr. Brusatte.

Los hallazgos del equipo sobre otro grupo de dinosaurios, la diversa superfamilia de herbívoros llamados ornitisquios, fueron aún más sorprendentes. Si bien los ornitisquios ancestrales compartían los metabolismos de sangre caliente de otros dinosaurios, dijo el Dr. Wiemann, sus descendientes más grandes como Stegosaurus y Triceratops en realidad redujeron sus metabolismos con el tiempo, terminando en tasas metabólicas más cercanas a las de los reptiles modernos. Y al igual que los reptiles modernos, es posible que hayan necesitado mantener su temperatura central a través del comportamiento: tomar el sol o migrar estacionalmente a climas más cálidos.

“La evolución de las tasas metabólicas reducidas en algunos ornitisquios es sorprendente, especialmente dado que no ocurre lo mismo con los saurópodos gigantes”, dijo Jingmai O’Connor, curadora asociada de reptiles fósiles en el Museo Field de Chicago, quien tampoco participó en el estudio. “Este trabajo cambiará drásticamente la forma en que interpretamos los estilos de vida y los comportamientos de estos animales”.

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Se necesitarán más investigaciones, y muchas más muestras de fósiles, para tomar la temperatura de todas las extremidades del árbol genealógico de los ornitisquios. Pero no serían los primeros miembros de la familia más amplia de la que eran miembros los dinosaurios, los arcosaurios, en potencialmente hacer el cambio. El Dr. Wiemann dijo que las tasas de crecimiento de ciertos grupos de cocodrilos extintos sugirieron que también podrían haber sido de sangre caliente, mientras que sus parientes modernos desarrollaron metabolismos más lentos.

Ahora que han demostrado el potencial de esta técnica, el Dr. Wiemann dijo que estudios más detallados podrían ayudar a aclarar por qué ciertas familias de dinosaurios abandonaron los metabolismos elevados.

“Eso parece contrario a la intuición porque apreciamos la sangre caliente en nosotros mismos como esta gran innovación evolutiva, que fue”, dijo el Dr. Brusatte. Pero los metabolismos altos son costosos en términos de dieta y energía, señala, y agrega que lo que necesitaban para mantenerlo puede haber sido “demasiado responsabilidad para algunos dinosaurios”.