Los dragones de Komodo ahora están en peligro y ‘avanzan hacia la extinción’

El dragón de Komodo se ha ganado su estatus de ícono reptil.

El lagarto carnívoro puede crecer hasta 10 pies de largo y está equipado con una lengua bifurcada, dientes dentados, escamas acorazadas y saliva llena de veneno. Los dragones pueden detectar carne a kilómetros de distancia mientras cazan una impresionante variedad de presas, incluidos ciervos, jabalíes, caballos, búfalos de agua, y entre sí. Incluso se sabe que las hembras se comen a sus propias crías.

“Tiene esta temible reputación”, dijo Craig Hilton-Taylor, biólogo de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. “Es como ver cómo tus libros de cuentos cobran vida”.

Pero ahora, el lagarto vivo más grande del mundo se ha acercado un paso más a ser aniquilado en la naturaleza.

Los dragones de Komodo, previamente considerados una especie “vulnerable”, fueron reclasificados el fin de semana pasado como “en peligro” por la organización de conservación.

“Ha tenido un cambio genuino de estado, un deterioro”, dijo Hilton-Taylor, director de la unidad de la Lista Roja del grupo internacional, que evalúa el riesgo de conservación de 138.000 especies y sigue aumentando. “Se está moviendo hacia la extinción”.

La nueva etiqueta tiene como objetivo estimular a los legisladores internacionales y los grupos conservacionistas a fortalecer y expandir las protecciones para el lagarto gigante en sus hábitats naturales. Eso puede ser especialmente necesario entre una población de dragones que vive en áreas que no están protegidas y que son más vulnerables a actividades como la caza ilegal y la limpieza del hábitat.

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“Suena más fuerte la alarma”, dijo Andrew Terry, director de conservación de la Sociedad Zoológica de Londres. “Aumenta la urgencia de actuar”.

Los dragones de Komodo son nativos de Indonesia y se encuentran en el Parque Nacional de Komodo del país, un sitio del patrimonio mundial de la UNESCO que incluye la isla homónima y varias otras islas. Una población de la especie menos entendida también vive en Flores, una isla vecina más grande.

Si bien los expertos consideran que la población de dragones de Komodo del parque nacional es estable y está bien protegida, la especie aún enfrenta obstáculos crecientes para su supervivencia a largo plazo. Los dragones de Komodo son particularmente vulnerables a los cambios ambientales porque habitan un cinturón limitado de tierra entre las costas de las islas y las empinadas colinas boscosas.

“Son bastante estrechos, en términos de dónde pueden vivir”, dijo Gerardo García, biólogo conservacionista del zoológico de Chester en Inglaterra, que ha pasado casi una década trabajando con los esfuerzos de protección del dragón de Komodo en Indonesia.

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La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza advierte que se espera que el hábitat adecuado del dragón de Komodo se reduzca en al menos un 30 por ciento en los próximos 45 años. Los factores que impulsan esta pérdida de hábitat incluyen el aumento de las temperaturas y el nivel del mar asociados con el cambio climático. Pero fuera del refugio seguro del parque de los dragones, la urbanización y la limpieza agrícola también son factores. En Flores, los residentes también compiten con los dragones por ciervos y jabalíes, y consideran que los lagartos carnívoros son una amenaza para el ganado, las cabras y otros animales.

“Estos animales son perseguidos”, dijo el Dr. García. A pesar de su carisma global, dijo, “no tienen un escudo mágico”.

Sus filas ya han experimentado un fuerte descenso. Hace unos 25 años, entre 5.000 y 8.000 dragones de Komodo vagaban por la Tierra. Hoy, la UICN estima que solo quedan 1.380 dragones de Komodo adultos y otros 2.000 juveniles en libertad. “La verdadera preocupación es lo que sucederá en el futuro”, dijo Hilton-Taylor.

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Otras especies de reptiles, muchas de las cuales también están aisladas en islas, son vulnerables a las mismas amenazas. “Es un buque insignia del estado de los reptiles en todo el mundo”, dijo el Dr. Terry.

Si los dragones de Komodo pasan por un estado de peligro crítico, podrían convertirse en lo que se conoce como “extintos en la naturaleza” y sobrevivir solo en cautiverio. “Creo que sería una acusación terrible”, dijo. “Nadie que trabaje en un zoológico se alegra de ver una especie que solo existe en un zoológico”.

El Dr. García comparó la reclasificación reciente con ingresar a una sala de emergencias. “Si no reaccionamos rápidamente, tendremos muy pocos animales”, dijo. “Eso significa que vas a cuidados intensivos”.

En ese momento, la única esperanza para los dragones de Komodo sería precaria: un programa de cría en cautiverio e intentos de trasplantes a hábitats silvestres limitados y fragmentados. Pero los expertos dicen que aún no se ha llegado a eso.

“Esta es la última oportunidad”, dijo el Dr. García. “Todavía tenemos un poco de tiempo”.