Los efectos de la deuda de sueño

Después de examinar estudios anteriores de ratones privados de sueño, muchos de los cuales realizó el Dr. Veasey, los investigadores descubrieron que cuando los animales se mantenían despiertos solo un par de horas más de lo habitual cada día, dos partes clave del cerebro se veían notablemente afectadas: el locus coeruleus, que maneja los sentimientos de alerta y excitación, y el hipocampo, que juega un papel importante en la formación de la memoria y el aprendizaje. Estas regiones, que, en los humanos, son fundamentales para mantener la experiencia consciente, ralentizaron la producción de antioxidantes en los animales, que protegen a las neuronas de las moléculas inestables que las células en funcionamiento producen constantemente, como los gases de escape. Cuando los niveles de antioxidantes son bajos, estas moléculas pueden acumularse y atacar el cerebro desde adentro, descomponiendo las proteínas, las grasas y el ADN.

“La vigilia en el cerebro, incluso en circunstancias normales, incurre en penalizaciones”, dijo el Dr. Fernández. “Pero cuando estás despierto por mucho tiempo, el sistema se sobrecarga. En algún momento, no puedes vencer a un caballo muerto. Si le pide a sus células que permanezcan activas un 30 por ciento más de tiempo cada día, las células mueren”.

En los cerebros de los ratones, la privación del sueño condujo a la muerte celular después de unos días de restricción del sueño, un umbral mucho más bajo para el daño cerebral de lo que se pensaba anteriormente. También provocó inflamación en la corteza prefrontal y aumento de los niveles de proteínas tau y amiloide, que se han relacionado con enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer y el Parkinson, en el locus coeruleus y el hipocampo.

Después de un año completo de sueño regular, los ratones que anteriormente habían estado privados de sueño aún sufrían daño neuronal e inflamación cerebral. Para el Dr. Veasey y el Sr. Zamore, esto sugería que los efectos eran duraderos y tal vez permanentes.

Sin embargo, muchos científicos dijeron que la nueva investigación no debería ser motivo de pánico. «Es posible que la falta de sueño dañe los cerebros de ratas y ratones, pero eso no significa que debas estresarte por no dormir lo suficiente», dijo Jerome Siegel, científico del sueño de la Universidad de California en Los Ángeles, quien no contribuir a la revisión.

El Dr. Siegel anotó que la lesión neuronal se presenta en grados, y que aún se desconoce en gran medida el alcance del efecto de la privación del sueño en el cerebro humano. También expresó su preocupación de que la preocupación indebida por los efectos a largo plazo de la privación del sueño podría llevar a las personas a tratar de dormir más, innecesariamente y con medicamentos.