Los fanáticos regresaron, se persiguió un Grand Slam y los adolescentes se robaron el espectáculo

Comenzó con un atasco de tráfico humano y podría terminar con un Grand Slam. Hubo requisitos médicos sin precedentes e inicialmente confusos y una tormenta masiva que dejó varados a los espectadores e inundó las canchas. Algunas de las estrellas más importantes del juego no jugaron, pero una serie de nuevas e intrigantes aprovecharon su ausencia y electrificaron a las audiencias que parecían hacer más ruido que nunca.

El US Open de 2021 no ha sido de ninguna manera normal. La asistencia ha disminuido y la competencia ha aumentado, pero en medio de una pandemia fluctuante, ha sido un hito notable en el camino hacia la normalidad del tenis, y quizás cívica.

“Todo ha sido un poco menos”, dijo Margaret Zuba, una aficionada al tenis y actuario de Marlboro, Nueva Jersey. “Menos multitudes, menos intensidad. Pero el tenis ha sido genial y es realmente agradable y relajado. Sí, tenemos que usar máscaras en el interior. Sí, tenemos que vacunarnos. Pero podemos lidiar con eso “.

Zuba es una de las más de 522.000 personas que han asistido al evento anual en Queens en los primeros 10 días. Esa cifra es un 19 por ciento menos que la marca récord de asistencia establecida en 2019, cuando más de 737,000 pasaron por las puertas. La Asociación de Tenis de los Estados Unidos atribuye parte de la pérdida a la pandemia y a la renuencia de muchos a viajar, particularmente a nivel internacional.

Las ausencias de Serena y Venus Williams, Roger Federer, Rafael Nadal y el campeón individual masculino Dominic Thiem, quienes se saltaron el evento debido a varias lesiones, también pueden haber contribuido a la disminución de la asistencia.

“En los dos primeros trimestres del año estábamos planeando poder tener solo un 25 o 50 por ciento de capacidad”, dijo Michael Dowse, director ejecutivo de la USTA. “Entonces, dado todo lo que está sucediendo, estamos extremadamente contentos con cómo ha ido. Y en cuanto al tenis, ha sido genial. “

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Eso es especialmente cierto para algunos jugadores que buscan aprovechar el vacío de superestrellas ausentes. Si bien los organizadores de torneos, los fanáticos y los vendedores que esperan obtener su dinero pueden extrañar a jugadores como Federer y Nadal, los jugadores que sí se presentaron no se quejaron de ello.

“No me importa si Roger o Rafa están aquí”, dijo Daniil Medvedev, el segundo clasificado. “Quiero ganar el torneo”.

Frances Tiafoe, una estadounidense clasificada en el puesto 50, dijo que vio a otros jugadores en el vestuario, “echando espuma en la boca”, ante la perspectiva de avanzar sin tener que competir con tres de los mejores jugadores del juego. “Muy divertido de ver”, agregó. “Estoy en el vestuario a carcajadas”.

Los aficionados reunidos para ver a jugadores como Medvedev, Tiafoe y el No. 1 del mundo Novak Djokovic tuvieron que mostrar prueba de vacunación contra el coronavirus, regla que se implementó solo tres días antes del inicio del torneo ante la insistencia del alcalde Bill de Blasio de Nueva York. Dowse dijo que el proceso de reembolso de boletos ha demostrado que algunos fanáticos eligieron no asistir antes del mandato de la vacuna, pero cree que otros compraron boletos una vez que se enteraron del cambio de reglas.

Dowse dijo que se habían administrado aproximadamente 7.500 pruebas de coronavirus a jugadores, personal y miembros del séquito hasta el jueves. De ellos, solo el 0,47 por ciento arrojó resultados positivos, dijo, y todos estaban en su entrada inicial al torneo, lo que, dijo, indicaba que el evento no estaba contribuyendo a la propagación del virus entre los jugadores y el personal.

Los ventiladores no fueron probados.

“Siempre es incómodo ahora, con Covid”, dijo Rob Segal, un empresario de tecnología de la salud y fanático del tenis de Manhattan que asistió con su hijo en edad escolar. “Pero nos hemos sentido seguros. Se siente algo normal “.

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Pero el 30 de agosto, el primer día en que se permitió la entrada a los aficionados al recinto, miles se vieron atrapados en una enloquecedora espera de dos horas para entrar durante el calor del mediodía. El error fue causado por la falta de personal y la falta de entrenamiento en las puertas. Al día siguiente, se asignaron trabajadores adicionales y el problema parecía haberse resuelto.

Una vez dentro, los fanáticos presenciaron algunas sorpresas tempranas, el éxito continuo de una legión de jugadores canadienses y el surgimiento de tres adolescentes convincentes. Entre ellos estaban la canadiense Leylah Fernández, quien sorprendió a la campeona defensora de singles femeninos Naomi Osaka, a la británica Emma Raducanu y al español Carlos Alcaraz, quien derrotó al No. 3 Stefanos Tsitsipas.

Fernández y Raducanu se enfrentarán en una final femenina de adolescentes el sábado, con Raducanu convirtiéndose en el primer clasificado en una gran final en la era Open.

El bullicio que rodeaba a los adolescentes energizó a los fanáticos e hizo que los jugadores veteranos, como el estadounidense Shelby Rogers, de 28 años, tomaran nota. Se le pidió a Rogers su consejo para los jóvenes agresivos.

“Abróchate el cinturón”, dijo. “Es un viaje largo”.

Pero nadie estaba preparado para lo que sucedió el tercer día del torneo cuando los restos del huracán Ida arrasaron la región. La tormenta causó una destrucción masiva y condiciones peligrosas, incluso en el Centro Nacional de Tenis Billie Jean King. El torneo fue tomado por sorpresa y los organizadores fueron criticados por no cancelar la sesión nocturna y enviar a los fanáticos a casa mucho antes del diluvio.

Unos cientos de fanáticos y trabajadores, incluida la cabeza de serie número 16 Angelique Kerber, se vieron obligados a esperar a que pasara la tormenta bajo el techo del estadio Arthur Ashe (o dentro del gimnasio, donde Kerber se quedó hasta las 4 am), mientras que otros se enfrentaron a paseos potencialmente arriesgados. hogar en zonas inundadas.

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“No cancelamos porque al reunirnos con el estado de Nueva York y nuestros meteorólogos, se proyectó como una fuerte tormenta”, dijo Dowse. “Y lo hemos hecho extremadamente bien, con fuertes lluvias durante años”.

Pero esto resultó ser diferente y muchos fueron tomados por sorpresa. Dowse había abandonado los terrenos antes de la tormenta, pero regresó a las 5:30 de la mañana siguiente y encontró varias canchas inundadas. Dijo que había varios pies de agua estancada en la tribuna al aire libre y en la cancha 17. Pero los sacaron y después de una hora de retraso, el torneo se reanudó bajo un cielo soleado.

Más tarde esa noche, Djokovic ganó su segundo partido del torneo, sobre Tallon Griekspoor. Desde entonces ha avanzado a una semifinal contra el No. 4 Alexander Zverev, mientras continúa su búsqueda de un Grand Slam. Djokovic ganó el Abierto de Australia, el Abierto de Francia y Wimbledon ya este año y un título el domingo lo convertiría en el primer hombre en ganar un Grand Slam (los cuatro torneos principales en el mismo año calendario) desde Rod Laver en 1969.

También le daría un récord de 21 títulos importantes, uno más que Federer y Nadal. Después de vencer al sexto cabeza de serie Matteo Berrettini en cuartos de final el miércoles por la noche, se negó a hablar sobre el Grand Slam en una entrevista en la cancha.

“Sé que mucha gente quiere oírme hablar de eso”, dijo Djokovic más tarde. “Pero hablemos de ello, con suerte el domingo”.

No habría nada de normal en eso.