Los gatos son mejores que los perros (para contraer el coronavirus)

En la primavera de 2020, cuando el nuevo coronavirus se infiltraba en las Ciudades Gemelas, Hinh Ly no podía dejar de pensar en perros y gatos.

El Dr. Ly, investigador veterinario y biomédico de la Universidad de Minnesota, sabía que los humanos eran el principal impulsor de la pandemia. Pero también sabía que a muchas personas les encantaba besar y abrazar a sus mascotas, tanto en la salud como en la enfermedad. Se preguntó: ¿Cuán transmisible era el SARS-CoV-2 a los mejores amigos de la humanidad?

En marzo de 2020, el Dr. Ly se enteró de que dos perros en Hong Kong habían recibido pruebas de PCR positivas para el virus. Pero estas pruebas requieren que el virus se esté replicando activamente y, por lo tanto, solo revelen infecciones activas. Limpiar el hocico de muchas mascotas le pareció al Dr. Ly como una forma excesivamente lenta de averiguar con qué facilidad se pueden infectar los animales.

Así que le propuso una idea a su esposa, Yuying Liang, una investigadora del mismo departamento que dirige el laboratorio con él, para analizar gatos y perros en busca de anticuerpos, lo que revelaría una infección pasada por el virus. “Tuve la idea, pero ella es la jefa”, dijo el Dr. Ly.

El resultado de esas pruebas de anticuerpos, publicado recientemente en la revista Virulence, sugiere que los gatos domésticos son más susceptibles que los perros a una infección por SARS-CoV-2.

Afortunadamente, los gatos infectados parecen mostrar síntomas leves como máximo. “Todavía estoy un poco sorprendido de que los gatos se infecten con tanta facilidad y, sin embargo, rara vez muestren signos de enfermedad”, dijo la Dra. Angela Bosco-Lauth, investigadora biomédica de la Facultad de Medicina Veterinaria y Ciencias Biomédicas de la Universidad Estatal de Colorado que no participó en la investigación.

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Y todavía no hay evidencia que sugiera que los gatos o perros infectados sean un riesgo para las personas, dijo el Dr. Jonathan Runstadler, virólogo de la Escuela de Medicina Veterinaria Cummings de la Universidad de Tufts que ha estudiado cómo el coronavirus afecta a los animales, pero que no participó en el nuevo trabajo.

El nuevo estudio respalda la investigación reciente de que puede ser “bastante común” en los hogares donde las personas dan positivo al SARS-CoV-2 que los gatos y perros también se infecten, dijo el Dr. Runstadler.

Para analizar los anticuerpos de las mascotas, los investigadores de Minnesota necesitaban el suero de los animales, el componente de la sangre que contiene anticuerpos. El Dr. Ly se acercó al Dr. Daniel Heinrich, director del laboratorio de patología clínica del centro veterinario de la universidad. (El Dr. Henrich también es autor del nuevo estudio). Las mascotas pasaban por el centro todos los días y se les analizaba la sangre por una miríada de razones, que incluyen “chequeos anuales, enfermedades no relacionadas, orinar de manera inapropiada en la pared”, dijo el Dr. Ly.

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Por lo general, esas muestras se descartan. Pero el Dr. Heinrich pidió a los dueños de mascotas que permitieran que el suero se usara de forma anónima en el estudio, y los investigadores obtuvieron su primer puñado de muestras en abril.

Inicialmente, los investigadores examinaron aproximadamente 100 muestras y encontraron que alrededor del 5 por ciento del suero de gato contenía anticuerpos contra el coronavirus, mientras que casi ninguno del suero de perro lo hizo. Para estar seguro, el Dr. Ly analizó cientos de muestras más, extrayendo sangre recolectada en abril, mayo y junio, a medida que aumentaban los casos de Covid en la región.

Al final, los científicos encontraron que el 8 por ciento de los gatos portaban anticuerpos contra el coronavirus, mientras que menos del 1 por ciento de los perros los tenían, lo que sugiere que los gatos eran más susceptibles a la infección.

Debido a que los dueños de mascotas otorgaron el consentimiento de forma anónima, los investigadores no pudieron rastrear qué humanos podrían haber transmitido el virus a los diversos gatos y perros. Tampoco estaba claro si los gatos domésticos infectados vivían en el interior o al aire libre, o qué tan transmisible era el virus de un gato a otro, dijo el Dr. Ly.

Los investigadores no saben por qué los gatos parecen ser más susceptibles que los perros. Una posibilidad se relaciona con ACE2, una proteína en la superficie de las células que es un receptor del coronavirus. La secuencia genética de la proteína ACE2 humana es mucho más similar a la secuencia equivalente en gatos que en perros.

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Pero el comportamiento animal también podría ser un factor. Un estudio reciente que presentó hallazgos similares, que los gatos se infectan por el coronavirus con más facilidad que los perros, señaló que los gatos suelen ser más bienvenidos para dormir en las camas que los perros. “Tal vez sea porque abrazamos más a los gatos”, especuló el Dr. Ly. “Quizás besamos más a los gatos”.

La Dra. Bosco-Lauth dijo que cree que es poco probable que las mascotas contribuyan a la epidemiología del SARS-COV-2 a largo plazo. Pero todavía no hay forma de saberlo con certeza.

Para aquellas personas que dan positivo por Covid-19, el Dr. Ly recomendó distanciarse no solo de los humanos, sino también de los gatos y perros. “No puedes abrazarlos”, dijo.

El Dr. Ly y el Dr. Liang no tienen perros ni gatos en su propia casa. Tienen un tanque de guppies, que parecen, por el momento, estar bastante a salvo del coronavirus.