Los guepardos regresan a la India después de 70 años de ausencia

  • Ocho guepardos transportados de Namibia a la India
  • El animal desapareció de la India hace 70 años
  • La oferta para traer de vuelta a los gatos podría pulir las credenciales ambientales
  • Algunos conservacionistas lo llaman un proyecto de vanidad poco realista.
  • Los desafíos incluyen límites de espacio, depredadores rivales
  • LONDRES/NUEVA DELHI, 17 sep (Reuters) – Ocho guepardos africanos con collar de radio salen a las praderas del Parque Nacional Kuno en el centro de India, su destino final después de un viaje de 5.000 millas (8.000 km) desde Namibia que ha generado críticas. de algunos conservacionistas.

    La llegada de los grandes felinos, el animal terrestre más rápido de la Tierra, coincide con el cumpleaños número 72 del primer ministro indio Narendra Modi, quien el sábado liberó al primer gato en el parque. Es la culminación de un esfuerzo de 13 años para restaurar una especie que desapareció de la India hace unos 70 años.

    El proyecto de alto perfil es la primera vez que los guepardos salvajes se mueven a través de los continentes para ser liberados. Ha generado preguntas de científicos que dicen que el gobierno debería hacer más para proteger la propia vida silvestre en apuros del país.

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    Los guepardos, cinco hembras y tres machos, llegaron después de un viaje de dos días en avión y helicóptero desde la sabana africana, y se espera que pasen de dos a tres meses en un recinto de 6 kilómetros cuadrados (2 millas cuadradas) dentro de la parque en el estado central indio de Madhya Pradesh.

    Si todo va bien con su aclimatación a Kuno, los gatos serán liberados para correr a través de 5000 kilómetros cuadrados (2000 millas cuadradas) de bosque y pastizales, compartiendo el paisaje con leopardos, osos perezosos y hienas rayadas.

    Se espera que otros 12 guepardos se unan a la incipiente población india el próximo mes desde Sudáfrica. Y a medida que India reúna más fondos para el proyecto de 910 millones de rupias (US$11,4 millones), financiado en gran parte por la estatal Indian Oil, espera aumentar la población a alrededor de 40 gatos.

    SP Yadav, de la Autoridad Nacional de Conservación del Tigre, dijo que la extinción del guepardo en India en 1952 fue la única vez que el país perdió una especie de mamífero grande desde la independencia.

    «Es nuestra responsabilidad moral y ética traerlo de vuelta».

    Pero algunos expertos en conservación indios calificaron el esfuerzo como un «proyecto de vanidad» que ignora el hecho de que el guepardo africano, una subespecie similar pero separada del guepardo asiático en peligro crítico que ahora solo se encuentra en Irán, no es nativo del subcontinente indio.

    Y con la población humana de 1.400 millones de la India compitiendo por la tierra, los biólogos temen que los guepardos no tengan suficiente espacio para vagar sin ser asesinados por depredadores o personas.

    El año pasado, India se unió a la promesa de la ONU de conservar el 30 % de su área terrestre y oceánica para 2030, pero hoy menos del 6 % del territorio del país está protegido.

    Traer de vuelta al guepardo «es nuestro esfuerzo por la conservación del medio ambiente y la vida silvestre», dijo Modi.

    EL MOTADO

    Si bien los guepardos de hoy en día se asocian con mayor frecuencia con África, la palabra «guepardo» proviene de la palabra sánscrita «chitraka», que significa «el manchado».

    En un momento, el guepardo asiático se extendió ampliamente por el norte de África, el Medio Oriente y toda la India. Durante la era del Imperio Mughal, los guepardos domesticados sirvieron como compañeros reales de caza, persiguiendo a sus presas en nombre de sus amos.

    Pero los cazadores más tarde apuntaron con sus armas al propio guepardo. Hoy, solo quedan 12 en las regiones áridas de Irán.

    Un guepardo descansa después de ser preparado para su traslado a la India en el centro CCF en Otjiwarongo, Namibia, el 12 de septiembre de 2022. Cortesía de Cheetah Conservation Fund/Folleto vía REUTERS

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    El Proyecto Cheetah, iniciado en 2009 bajo el gobierno del ex primer ministro Manmohan Singh, parecía ofrecer a India la oportunidad de corregir un error histórico y reforzar su reputación medioambiental.

    Los éxitos de India en el manejo de la población de tigres salvajes más grande del mundo demuestran que tiene las credenciales para traer de vuelta a los guepardos, dijo Yadav.

    Sin embargo, incluso entre países africanos, «ha habido pocas (reubicaciones) de guepardos en áreas grandes o sin cercas que hayan tenido éxito», dijo Kim Young-Overton, directora del programa de guepardos en Panthera, una organización mundial de conservación de felinos salvajes.

    Para preparar a los guepardos para el éxito, las autoridades están reubicando a los aldeanos de Bagcha, cerca de Kuno. Los funcionarios también han estado vacunando a los perros domésticos en el área contra enfermedades que podrían contagiarse a los gatos.

    Y los funcionarios de vida silvestre han auditado las presas del parque, asegurando suficientes ciervos manchados, toros azules, jabalíes y puercoespines para mantener la dieta de los guepardos.

    Indian Oil ha prometido más de 500 millones de rupias (6,3 millones de dólares) para el proyecto durante los próximos cinco años.

    GATOS PERSEGUIDOS POR LA CONTROVERSIA

    Algunos científicos indios dicen que la India moderna presenta desafíos que los animales no enfrentaron en el pasado.

    Un solo guepardo necesita mucho espacio para moverse. Un área de 100 kilómetros cuadrados (38 millas cuadradas) puede albergar de seis a 11 tigres, de 10 a 40 leones, pero solo un guepardo.

    Una vez que los guepardos se mueven más allá de los límites no cercados de Kuno, «los perros domésticos, los leopardos los eliminarán dentro de seis meses», dijo el biólogo de vida silvestre Ullas Karanth, director del Centro de Estudios de Vida Silvestre en Bangalore.

    «O matarán una cabra y los aldeanos los envenenarán», en respuesta.

    Los temores de caza furtiva bloquearon otro proyecto que involucró una orden de la Corte Suprema de 2013 para trasladar algunos de los últimos leones asiáticos sobrevivientes del mundo de su única reserva en el estado de Gujarat, en el oeste de la India, a Kuno. Ahora, los guepardos se apoderarán de ese espacio.

    «Los guepardos no pueden ser la carga de India», dijo el biólogo de vida silvestre Ravi Chellam, una autoridad científica en leones asiáticos. «Estos son animales africanos que se encuentran en docenas de lugares. El león asiático es una sola población. Un simple vistazo a la situación muestra qué especie debe ser la prioridad».

    Otros expertos en conservación dicen que la promesa de restaurar los guepardos en la India vale la pena.

    «Los guepardos juegan un papel importante en los ecosistemas de pastizales», pastoreando a sus presas a través de los pastizales y evitando el pastoreo excesivo, dijo la bióloga conservacionista Laurie Marker, fundadora del Cheetah Conservation Fund que dirige el lado namibiano del proyecto.

    Marker y sus colaboradores ayudarán a monitorear el asentamiento, la caza y la reproducción de los gatos en los próximos años.

    Modi pidió a la gente que tenga paciencia mientras los gatos se adaptan. «Para que puedan hacer del Parque Nacional Kuno su hogar, tendremos que darles a estos guepardos unos meses».

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    Información de Gloria Dickie en Londres y Tanvi Mehta en Nueva Delhi; Editado por Katy Daigle, Mike Collett-White y Frank Jack Daniel

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