Los isleños pierden el séptimo partido y envían relámpagos a las finales de la Copa Stanley

Los años pasan, los jugadores, entrenadores y propietarios van y vienen, y la larga espera de los Islanders por otra aparición en la final de la Copa Stanley continúa.

El viernes por la noche, los Islanders estaban a una victoria de alcanzar la etapa más grandiosa del hockey por primera vez desde 1984, a un gol de prolongar su temporada con la oportunidad de ganar su primer título desde que ganaron cuatro campeonatos consecutivos de la NHL de 1980 a 1983.

Pero el poderoso Tampa Bay Lightning, jugando en casa frente a una multitud ruidosa, fue demasiado para superar.

Los Lightning vencieron a los Islanders, 1-0, en un fascinante séptimo juego de la serie de playoffs de la final de la conferencia en Tampa, Florida, el viernes para avanzar a las finales de la Copa Stanley por segundo año consecutivo.

Tampa Bay jugará contra los Montreal Canadiens con la posibilidad de repetir como campeón, mientras que Montreal buscará su primer título desde 1993, la última vez que estuvo en la final. El juego 1 será el lunes por la noche en Tampa.

La final será un enfrentamiento de pareja extraña, entre una franquicia venerable de la patria ancestral del hockey y un equipo de nuevos ricos de la soleada Florida. Los Canadiens son una de las franquicias con más historia en todos los deportes, ganadores de un récord de liga de 24 títulos que datan de 1916, mientras que los Lightning han estado en la liga desde 1992-93. Esa fue la temporada que terminó con los Canadiens levantando su Copa más reciente en celebración en el antiguo Foro de Montreal.

La edición de esta temporada de Les Habitants no se parecía mucho al heredero perdido de una dinastía. Los Canadiens terminaron la temporada regular con 59 puntos, la menor cantidad de cualquiera de los 16 equipos de playoffs, pero en la postemporada se han unido en una combinación dinámica de veteranos valientes y jóvenes de alto vuelo como Cole Caufield y Nick Suzuki.

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Mientras tanto, los Lightning se han enfrentado a Andrei Vasilevskiy, quien registró su cuarta blanqueada consecutiva en la serie, que se remonta a la victoria de Tampa sobre los Dallas Stars en la final del año pasado. Hizo 18 salvamentos el viernes, pero los patinadores de Tampa Bay también bloquearon 21 tiros y lucharon sin descanso contra un equipo de los Islanders.

Yanni Gourde anotó un gol en corto 1 minuto 49 segundos en el segundo período. Salió de la banca en un cambio de turno y estaba completamente abierto cuando todos los Islanders siguieron a Anthony Cirelli hasta la esquina. Cirelli encontró a Gourde, quien tomó el pase y colocó el disco más allá del lado del guante de Semyon Varlamov, luego golpeó el aire en celebración.

Los Islanders tuvieron oportunidades, especialmente cuando Mathew Barzal estaba mirando una red abierta al final del tercer período, pero no pudo controlar un disco que rebotaba. Fue uno de varios isleños luchando por contener las lágrimas después del partido, y dijo que se sentía particularmente mal por los jugadores veteranos del equipo.

“Tengo algunos años más, pero quieres ganar para esos muchachos”, dijo Barzal, de 24 años. “Me duele ver a esos muchachos en el vestuario, sabiendo lo cerca que estábamos”.

La pérdida marcó el final de una era para los isleños. Han sido conocidos durante la mayor parte de su historia como los habitantes del Nassau Coliseum, un estadio de casa singularmente ruidoso en Uniondale, Long Island, donde los buenos y los malos momentos se compartieron con apasionados fanáticos locales.

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Pero la próxima temporada, el equipo está programado para mudarse a una nueva arena brillante en las cercanías de Elmont, dejando atrás el búnker de concreto donde jugó la gran mayoría de sus juegos en casa desde el inicio de la franquicia en 1972.

Fue en esa arena donde los Islanders ganaron cuatro Copas Stanley consecutivas y llegaron a una quinta final consecutiva el año siguiente. Fue donde los números retirados de grandes jugadores como Denis Potvin y Bryan Trottier colgaron durante tanto tiempo.

Hubo muchas temporadas perdidas en el antiguo granero, como se llamaba a menudo al Coliseo, además de decisiones administrativas cuestionables, problemas de propiedad e intentos de mover el equipo. En 2015, los Islanders comenzaron a jugar partidos en casa en el Barclays Center en Brooklyn, lejos de la base tradicional del club. Pero el arreglo finalmente fracasó y el equipo regresó a Uniondale.

Luego, en mayo de 2018, los Islanders contrataron a Lou Lamoriello como su presidente, y él contrató a Barry Trotz, quien acababa de llevar a los Washington Capitals al campeonato de la Copa Stanley, como entrenador en jefe. El equipo ha mostrado una mejora constante.

“Este grupo es especial”, dijo Trotz. “Su carácter, su ética de trabajo, su voluntad, su compromiso. Para mí es innegable, es tan fuerte, y por eso este grupo creía que podíamos hacer esto ”.

En 2019, los Islanders ganaron una ronda en los playoffs y el año pasado llegaron a la final de la conferencia, perdiendo en seis juegos, también ante Tampa. Este año lo llevaron un juego más allá, pero no pudieron recuperar la gloria de la década de 1980.

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Salvo que ocurra algo inesperado, los momentos finales de los Islanders en el Nassau Coliseum estarán entre los mejores, sin llegar a sus campeonatos. El registro mostrará que en su último juego allí vio a Anthony Beauvillier anotar en tiempo extra, desatando una celebración salvaje con fanáticos arrojando latas de cerveza, botellas de agua, zapatos y sombreros en el hielo.

Todo se limpió rápidamente, después de que los fanáticos se fueran para siempre.

Los sueños del equipo de recuperar la Copa Stanley se llevarán a cabo en un nuevo edificio.

“Lo estamos reduciendo y nos estamos acercando”, dijo Trotz. “Con suerte, podemos romper”.

El viernes, sin embargo, se marchitaron en el edificio de Lightning.

“Nuestros fanáticos se pusieron en marcha”, dijo el capitán de Tampa Bay, Steven Stamkos, “y fue una atmósfera increíble esta noche”.

Vasilevskiy estuvo de acuerdo. “Ese fue un Juego 7 de libro de texto”, dijo.

Y ahora el Lightning tendrá como objetivo construir al menos parte de lo que tenían los isleños en los años 80.

Los Canadiens tienen el pedigrí a largo plazo, pero los Lightning quieren cimentar su lugar en la historia del hockey.

“Está muy bien que un día pongas en tu lápida que ganaste una Copa Stanley”, dijo Jon Cooper, el entrenador del Lightning. “Pero hacerlo dos años seguidos, varias veces, ahora tu equipo es especial”.