Los jóvenes detenidos deberían ser liberados para reducir el riesgo de coronavirus, dicen los defensores



Su hijo de 16 años estaba llorando, dijo su madre, cuando llamó el sábado por la mañana desde un salón de menores del condado de Los Ángeles. Las visitas familiares fueron suspendidas debido al coronavirus, le dijo en una conversación de 10 minutos.


Durante más de nueve meses, Lina, que solo proporcionaría su segundo nombre para proteger la privacidad de su hijo, había visitado a su hijo prácticamente todos los fines de semana. Luchó con la depresión y sus reuniones fueron un punto brillante durante un momento difícil.

“Probablemente no va a ser feliz el resto del tiempo que esté allí”, dijo. “Eso me duele como padre. Eso me duele el corazón.

A medida que los casos de coronavirus continúan aumentando y las restricciones ordenadas por el gobierno paralizan la vida cotidiana en todo el estado, los defensores de la justicia juvenil instan a los funcionarios a proteger la seguridad mental y física de los miles de jóvenes detenidos en California.


En los últimos días, los abogados defensores han revisado sus casos en busca de acelerar la liberación de los menores bajo custodia. Señalan la capacidad del virus de propagarse rápidamente en áreas congestionadas y el riesgo de que la suspensión de las visitas familiares pueda aislar peligrosamente a los niños aún más.

“Estar en estas instalaciones para estos niños es realmente muy estresante, y la única vez que sintieron algún tipo de baja de guardia fue cuando estaban de visita con sus amigos y familiares”, dijo Ji Seon Song, presidente de la Pacific Juvenile Defender Center, una organización que brinda orientación a los abogados defensores de menores en California. “Parece una medida muy dura y contraproducente y algo realmente triste para nuestros clientes”.

En una carta el lunes a los funcionarios estatales y locales, el grupo de Song pidió la liberación inmediata de todos los jóvenes detenidos en las instalaciones del condado que no han sido condenados por sus cargos y todos los jóvenes que han sido condenados y están detenidos por violaciones técnicas de libertad condicional. También hizo un llamado a las instalaciones de la División de Justicia Juvenil del estado para liberar a los jóvenes que no representarían un grave riesgo de seguridad física para la comunidad.

Entre una serie de recomendaciones, la carta decía que todas las agencias de detención deberían moverse para citar y liberar a ciertos jóvenes en lugar de reservarlos y potencialmente introducir el virus en los centros de detención juvenil.

Las demandas se producen cuando los funcionarios de justicia penal luchan por equilibrar la seguridad pública con los problemas de salud. El lunes, el Departamento del Sheriff del Condado de Los Ángeles anunció que estaba liberando a los reclusos de sus cárceles y reduciendo la cantidad de personas que reserva bajo custodia para proteger a las personas alojadas en lugares cerrados.

Operaciones de detención como el Departamento de Libertad Condicional del Condado de Los Ángeles y la División de Justicia Juvenil del estado han suspendido las visitas familiares y, hasta el momento, ninguno ha anunciado casos confirmados de coronavirus en sus instalaciones.

La oficina del gobernador Gavin Newsom no respondió solicitudes de comentarios sobre llamadas para liberar a menores. En una declaración el martes, el Departamento de Libertad Condicional del Condado de Los Ángeles dijo que actualmente estaba evaluando a todos los jóvenes admitidos en las instalaciones en busca de riesgo de infección al momento de la admisión y que colaboraría con abogados para que los niños no regresen a la sala de menores por primera vez. violaciones de libertad condicional de tiempo: una decisión que finalmente queda a discreción del tribunal.

“El Departamento está trabajando con los tribunales y los socios legales en métodos para reducir de forma segura la población juvenil alojada en las instalaciones de libertad condicional a través de estrategias como la suspensión de las violaciones por primera vez”, dijo el comunicado.

Los funcionarios del condado dijeron que la prohibición de visitas se aplicaba a visitas especiales de fin de semana, especiales y después de la corte de grupos familiares o comunitarios, pero que no detendría la realización de visitas legales ordenadas o requeridas por la corte.

“El departamento valora las visitas como una parte esencial de la reunificación familiar”, escribieron los funcionarios en un comunicado de prensa. “Los jóvenes en instalaciones juveniles tendrán privilegios telefónicos extendidos para mantener contacto con familiares y seres queridos y toda la programación interna dentro de las instalaciones continuará. Además, el departamento explorará la viabilidad de otras opciones para que las familias se comuniquen con sus jóvenes, como la videoconferencia desde varios lugares de la comunidad “.

El departamento también dijo que estaba tomando medidas para minimizar el riesgo de coronavirus mediante la publicación de letreros adicionales, asegurando que los baños y los cuartos del personal estén limpios y bien abastecidos y que haya más personal para limpiar y desinfectar áreas comunes con regularidad.

Pero los defensores y expertos en salud dicen que eso no es suficiente. Argumentan que el virus tiene muchas oportunidades para ingresar a los centros de detención a medida que el personal entra y sale todos los días.

“No hay nada que nos haga pensar que un COVID-19 no puede propagarse a través de una instalación juvenil abarrotada tan rápido como podría propagarse a través de un crucero”, dijo Anne Spaulding, profesora de epidemiología y medicina en la Universidad de Emory. “Los individuos están muy cerca uno del otro. El distanciamiento social es más difícil en una instalación abarrotada ”.

La carta del Pacific Juvenile Defender Center solicitó que los jóvenes bajo custodia en espera de colocación residencial sean puestos en libertad de inmediato a un miembro de la familia, hogar de grupo residencial u otro entorno sin custodia. Para los jóvenes que permanecen detenidos, el centro instó a que las instalaciones del condado y del estado desarrollen un plan de preparación exhaustivo y público que aborde las preocupaciones de higiene y seguridad, así como las necesidades emocionales de los jóvenes que están separados de sus familias.

El tema se ha convertido en un asunto urgente para los defensores públicos en varios condados. Jane Newman, una defensora pública asistente del condado de Los Ángeles que supervisa las operaciones juveniles, dijo que los abogados han estado revisando sus casos primero para clientes que son médicamente frágiles, tienen delitos no violentos o han sido detenidos por violaciones técnicas y pueden ser elegibles para ser liberados. Dijo que su equipo continúa identificando casos mientras se suspenden los procedimientos judiciales durante varios días debido al virus y espera que haya caminos para audiencias de emergencia para los jóvenes.

Algunos abogados presentan mociones que citan la epidemia como motivo de liberación. El viernes pasado, Samantha Buckingham, directora de la Clínica de Justicia Juvenil de Loyola Law School, presentó una moción que hacía referencia al número de casos conocidos del virus en California y Los Ángeles y argumentó que su cliente de 15 años estaría en mayor riesgo de contraer el virus y exponer a otros si lo mantienen dentro de un centro de detención.

“La preocupación es que van a encerrar a los niños en sus celdas para ponerlos en cuarentena y eso va a ser traumatizante”, dijo Buckingham, cuyo cliente fue liberado ese día.

Las preocupaciones son las mismas en todo el estado. En una carta fechada el 13 de marzo, el defensor público de San Francisco, Mano Raju, solicitó que el jefe de libertad condicional juvenil de la ciudad y el condado evalúe a todos los jóvenes detenidos para su liberación, autorizaciones claras y coloque una moratoria sobre las violaciones no violentas. Dijo que se estaba centrando en buscar la liberación de jóvenes que son particularmente jóvenes, padecen enfermedades como el asma o están inmunocomprometidos.

En el condado de Santa Clara, Nisreen Younis, una abogada supervisora ​​de menores en la oficina del defensor público, dijo que sus colegas habían estado trabajando exitosamente con el departamento de libertad condicional y la oficina del fiscal de distrito para liberar a los jóvenes bajo custodia que no representan un riesgo para la seguridad pública.

“Dado que las escuelas han cerrado y muchas familias ahora están en casa, los defensores públicos argumentan que muchos de nuestros jóvenes ahora tienen supervisión constante en el hogar / comunidad”, escribió en un comunicado.

Si los menores deben permanecer encarcelados, necesitarán más acceso al mundo exterior, dicen los defensores. Kim McGill, un organizador de la Youth Justice Coalition, dijo que los funcionarios del condado deberían proporcionar a los jóvenes acceso a llamadas telefónicas ilimitadas y gratuitas, Akype, FaceTime y teleconferencias para que puedan mantenerse en contacto con sus familias.

Por ahora, los padres solo pueden esperar. Kimberly, quien se negó a revelar su apellido para proteger la privacidad de su hijo de 15 años, dijo que los funcionarios del centro de detención del condado de Los Ángeles donde reside le dieron solo un par de minutos para llamarla durante el fin de semana para decirle que estaban deteniendo las visitas familiares.

Las visitas semanales, dijo, le han permitido informar a su hijo sobre su caso y hacerle saber que no está solo. Ella dijo que ha recibido poca información directamente del condado y está preocupada por su salud.

“Sé que no están visitando, pero no sé qué más están haciendo”, dijo. “¿Se están asegurando de que todos se laven las manos con frecuencia? ¿Los están examinando correctamente en sus síntomas? No tengo idea.”



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