Los manatíes, que enfrentan una crisis, recibirán un poco de ayuda: alimentación adicional

Los manatíes hambrientos son bastante fáciles de detectar. Puedes ver sus costillas a través de su piel. Salen a la superficie para respirar más de lo normal. Los más necesitados parecen desequilibrados, inclinados a un lado.

A medida que aumentan las muertes de manatíes y los centros de rescate de Florida se llenan de manatíes tan desnutridos que necesitan intervención médica, los funcionarios de vida silvestre federales y estatales están dando un paso sin precedentes para la especie: proporcionarán alimento a cientos de manatíes en un lugar clave en el este del estado. costa en un esfuerzo urgente por pasar el invierno.


“Las consecuencias son demasiado espantosas como para no intentarlo al menos”, dijo Patrick Rose, director ejecutivo de Save the Manatee Club, un grupo sin fines de lucro que apoya a los mamíferos acuáticos.

La decisión es complicada, porque los científicos han descubierto que alimentar a los animales salvajes a veces puede hacer más daño que bien. Pero los manatíes de Florida, que ya están en peligro de extinción, han sufrido pérdidas catastróficas durante el último año. En todo el estado, más de 1,000 han muerto en 2021, un récord. (En 2016, aproximadamente 8.800 de los mamíferos permanecieron en aguas de Florida, según funcionarios estatales de vida silvestre).

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Un grupo de trabajo conjunto de funcionarios estatales y federales ha relacionado el aumento de muertes con la pérdida de pastos marinos en la laguna Indian River, un estuario de 250 kilómetros donde los manatíes, también conocidos como vacas marinas, buscan agua tibia en los meses de invierno.


La hierba marina fue eliminada por la proliferación de algas alimentadas en gran parte por los desechos humanos y la escorrentía de fertilizantes de céspedes y granjas, un problema que se ha estado gestando durante décadas. A medida que más personas se mudaban a la región y la infraestructura de aguas residuales envejecía, más desechos se filtraban al estuario, dijo Duane De Freese, biólogo marino y director ejecutivo del Programa Nacional del Estuario de Indian River Lagoon.

“La situación de los manatíes es un síntoma”, dijo el Dr. De Freese. “En 2011, parece que llegamos a un punto de inflexión”.

Desde entonces, el pasto marino ha muerto año tras año, dijo, y ahora ha bajado alrededor del 90 por ciento. A medida que el cambio climático trae tormentas más severas y aumento del nivel del mar en la región, se espera que el problema empeore.

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La alimentación de los manatíes será experimental y limitada, dijo Rose, un biólogo acuático que presionó para que sucediera. Si bien se espera que los funcionarios de vida silvestre anuncien los detalles el miércoles, dijo que el programa probablemente involucraría productos como el repollo y la lechuga, similar a lo que se les da a comer a los manatíes cuando se los lleva en cautiverio para su rehabilitación.

“Esperamos que lo acepten”, dijo Rose. “No hay garantía”.

El esfuerzo conlleva riesgos. Los choques con embarcaciones también matan a los manatíes, por lo que habituarlos aún más a embarcaciones o personas podría ser mortal. Se espera que el programa de alimentación incluya medidas para tratar de evitar que ocurran tales colisiones y limpiar cualquier producto no consumido para que no alimente más el crecimiento de algas.

La investigación centrada en otras especies indica que la alimentación de la vida silvestre, aunque bien intencionada, puede alterar los patrones de migración, propagar enfermedades y provocar una cascada de otras consecuencias no deseadas. Los beneficios a corto plazo pueden evaporarse con el tiempo. Un estudio sobre el venado bura, encargado por los funcionarios de vida silvestre de Utah después de que los animales sufrieron durante un invierno extremo, encontró una mayor supervivencia y una mejor reproducción después de dos años en un grupo de venados que recibieron comida, pero ninguna diferencia después de cinco, dijo Terry Messmer, un profesor en la Universidad Estatal de Utah que ayudó a dirigir la investigación. Los ciervos que recibieron comida permanecieron más tiempo en su área de distribución invernal y sufrieron una sorprendente cantidad de choques de vehículos.

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Pero los humanos ya están alterando drásticamente los ecosistemas de los que dependen los animales. Lo importante, dijo el Dr. Messmer, es proceder con precaución y abordar la raíz del problema.

“Este es un momento propicio para la enseñanza”, dijo sobre los manatíes. “Es lamentable que estemos teniendo demasiados de estos momentos de enseñanza en nuestro país y en el mundo”.