Los nudos rojos en el declive más pronunciado en años, amenazando la supervivencia de la especie

La cantidad de nudos rojos que visitaron las playas de la bahía de Delaware durante la migración hacia el norte de esta primavera cayó inesperadamente a su nivel más bajo desde que comenzaron los recuentos hace casi 40 años, lo que profundizó la preocupación por la supervivencia de las aves playeras y supuso un fuerte revés para un cuarto de siglo de esfuerzos para salvarlas.

Los conservacionistas encontraron menos de 7.000 de la rufa del pájaro subespecies durante conteos extensivos en tierra, aire y agua en los lados de la bahía de Nueva Jersey y Delaware durante mayo. El número es aproximadamente un tercio del encontrado en 2020; menos de una cuarta parte de los niveles de los dos años anteriores; y el más bajo desde principios de la década de 1980 cuando la población era de aproximadamente 90.000 habitantes.

Los números ya estaban muy por debajo del nivel que garantizaría la supervivencia del ave. Una disminución anterior se había detenido por años de esfuerzos de conservación, incluida la prohibición de Nueva Jersey de la recolección de cangrejos herradura, cuyos huevos proporcionan alimento esencial para las aves en sus migraciones de larga distancia.

La última caída hace que la subespecie rufa, que ha sido catalogada federalmente como amenazada desde 2014, sea aún más vulnerable a los impactos externos, como el mal tiempo en sus zonas de reproducción ártica, y la acerca a la extinción, dicen los naturalistas.

“Creo que debemos pensar en el nudo rojo como una especie que está muriendo, y realmente necesitamos medidas de emergencia”, dijo Joanna Burger, bióloga de la Universidad de Rutgers. Ella ha estudiado el nudo y otras aves playeras en declive, como los pilares rojizos y los playeros semipalmeados en la bahía de Delaware desde principios de la década de 1980.

Pidió una prohibición inmediata de la captura de cangrejos herradura como cebo, una industria que todavía está activa en Delaware, Maryland y Virginia, y que está sujeta a cuotas de la Comisión de Pesquerías Marinas de los Estados del Atlántico. Aunque el regulador no permite la captura de hembras de cangrejo, los naturalistas dicen que la regla no se aplica estrictamente, lo que resulta en la pérdida de algunos de los animales que ponen huevos y la consiguiente reducción en el suministro de alimento de las aves.

El nuevo declive también amplificó los pedidos de los naturalistas para que la industria farmacéutica deje de usar LAL, un extracto de la sangre de los cangrejos que se utiliza para detectar bacterias en vacunas, medicamentos y equipos médicos. Una alternativa sintética, rFC, está disponible y es utilizada por al menos una compañía farmacéutica, pero la industria en su conjunto ha tardado en adoptar la nueva técnica, lo que resulta en una demanda continua de cangrejos herradura en la bahía.

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Aunque los cangrejos regresan al océano después de sangrar, los conservacionistas estiman que hasta un tercio muere o no pueden reproducirse. Irónicamente, hubo muchos huevos de cangrejo para comer en las playas de la bahía este año, pero una disminución a largo plazo en la disponibilidad de huevos ha afectado gravemente a la población de aves, reduciendo cualquier colchón que permitiría a la especie sobrevivir a los peligros naturales.

Larry Niles, un biólogo de vida silvestre independiente que ha atrapado, monitoreado y contado aves playeras en las playas de la bahía de Nueva Jersey durante los últimos 25 años, dijo que esperaba una disminución en el conteo de nudos rojos de este año debido a signos de una mala temporada de reproducción en 2020, pero se sorprendió por el tamaño de la caída.

Dijo que probablemente se deba a las bajas temperaturas del océano en el Atlántico medio durante la migración de 2020. El agua fría retrasó el desove de los cangrejos herradura hasta principios de junio, momento en el que las aves ya habían abandonado la bahía de Delaware en un intento por completar su migración.

Muchas de las aves, que pesan solo 4.7 onzas cuando están maduras, ya están demacradas después de volar desde Tierra del Fuego en el sur de Argentina en una de las migraciones más largas del mundo aviar. Algunos vuelan sin escalas durante siete días antes de llegar a la bahía de Delaware, donde normalmente permanecen unas dos semanas para descansar y recuperar peso.

Pero el año pasado, muchos no pudieron encontrar comida en la bahía, por lo que continuaron hacia el norte en un intento por llegar a sus zonas de reproducción. El Dr. Niles estimó que alrededor del 40 por ciento de los migrantes del año pasado murieron antes de llegar al Ártico, simplemente porque se quedaron sin energía.

Este año, también culpó a la depredación de los halcones peregrinos, cuya creciente población costera ha sido ayudada por la construcción de plataformas de anidación en Nueva Jersey. Con frecuencia cazan en las playas de la bahía, lo que dificulta que las bandadas de aves playeras se alimenten y aumenten de peso.

La mejor esperanza para que la especie sobreviva radica en una prohibición total de la captura de hembras de cangrejo herradura hasta que se recupere la población de cangrejos, dijo el Dr. Niles.

“Los nudos rufa, especialmente los nudos rojos de larga distancia, podrían perderse”, dijo en una nota a los partidarios. “No podemos detener los vientos fuertes o el agua fría, pero podemos expandir la población de cangrejos herradura, por lo que las aves que llegan en la mayoría de estas condiciones encuentran una abundancia de huevos de cangrejo herradura”.