Los números de Covid-19 de la India han disminuido. Todavía se avecina una tercera ola.

En el estado de Maharashtra, uno de los primeros lugares afectados por la devastadora segunda ola de Covid-19 en la India a principios de este año, los científicos buscan ansiosamente señales de una tercera.

Nuevos laboratorios en la capital financiera, Mumbai, y en la ciudad de Pune están buscando nuevas variantes peligrosas. Han intensificado las pruebas a más de 3.600 muestras por mes desde 134 en diciembre del año pasado, mientras buscan mutaciones que podrían hacer que el virus sea aún más difícil de detener.

India todavía está muy lejos de su objetivo de aumentar la secuenciación del genoma en todo el país. Si bien los casos y las muertes de Covid-19 se han desplomado, según las cifras oficiales, el virus continúa propagándose en algunas partes del país. Una baja tasa de vacunación y otros factores han dejado a India especialmente vulnerable a variantes como Delta, la cepa que ayudó a impulsar la segunda ola de India la primavera pasada.

“Necesitamos rastrear nuevas variantes para prepararnos para la próxima ola porque las olas seguirán sucediendo, al igual que la gripe o el resfriado común, que siguen repitiendo porque el virus muta o se recombina”, dijo el Dr. Vinod Scaria, científico principal de la Instituto de Genómica y Biología Integrativa de Nueva Delhi. “Realmente no se puede evitar eso. Pero siempre puedes estar preparado para ello “.

La segunda ola, que estalló en todo el país en abril y mayo, expuso tanto la mayor comunicabilidad de la variante Delta como la incapacidad de India para hacer frente. Las cifras oficiales muestran que alrededor de 430.000 personas han muerto desde que el virus golpeó a principios del año pasado, aunque las cifras se consideran poco fiables y los expertos dicen que el número real puede ser de millones. La segunda ola empujó al sistema médico del país más allá de sus límites y provocó enojo por la incapacidad del gobierno para manejar la crisis.

Por ahora, el desastre parece haber remitido. El número de casos oficiales diarios de la India se ha reducido a unos 40.000, en comparación con los más de 300.000 que vio durante lo peor de la crisis. Los centros urbanos más afectados, como Nueva Delhi, Mumbai y Pune, han experimentado una disminución drástica de los casos. Los distritos de Covid-19 en muchas ciudades importantes se han vaciado.

Algunos esperan que el puro contagio de la variante Delta signifique que muchas personas ya la hayan contraído y hayan desarrollado una medida de protección. Una encuesta reciente realizada por el Consejo Indio de Investigación Médica, una agencia gubernamental que financia y evalúa estudios, encontró que dos tercios de las muestras de sangre encuestadas tenían anticuerpos contra el coronavirus, en comparación con aproximadamente una cuarta parte en diciembre y enero. En algunos estados, hasta tres cuartas partes de las muestras encuestadas portaban anticuerpos.

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Pero los científicos advirtieron que la encuesta, con un tamaño de muestra pequeño de 36.000, no debe interpretarse como una indicación de que India está fuera de peligro. Tales pruebas pueden ser propensas a falsos positivos. Además, la encuesta no representa todas las áreas, dijo Giridhara Babu, profesor de epidemiología en la Fundación de Salud Pública de la India, afiliada al gobierno, aunque podría ayudar a los funcionarios indios a identificar mejor las áreas para las pruebas y las vacunas.

Incluso si los números son precisos, sugieren que 400 millones de personas en India siguen siendo vulnerables al Covid-19.

“Lo que va a suceder ahora es que las áreas con baja seroprevalencia y baja vacunación tendrán más casos, más personas hospitalizadas y más muertes”, dijo el Dr. Babu, refiriéndose a las pruebas de serología o anticuerpos.

El potencial de nuevas variantes complica aún más el panorama. Lugares como la India con bajas tasas de vacunación y otros factores de riesgo son particularmente vulnerables a las nuevas cepas.

Después de un comienzo lento y caótico, India ha intensificado su campaña de inoculación, administrando regularmente cinco millones de dosis por día. Hasta ahora se han administrado alrededor de 500 millones de dosis y más de 100 millones de ciudadanos están ahora completamente vacunados. Los expertos médicos indios esperan que el aumento de las vacunas ayude a mitigar el impacto de una tercera ola porque incluso una sola inyección puede reducir la gravedad de la infección.

Aún así, solo el 8.5 por ciento de la población está completamente vacunada. Queda por ver si el país puede alcanzar su objetivo de vacunar a toda la población adulta de aproximadamente 900 millones para fin de año.

Las bajas tasas de prueba son otro factor. India ahora administra un promedio de alrededor de 1.2 pruebas por cada mil personas por día, según el proyecto Our World in Data de la Universidad de Oxford, muy por encima de los niveles de principios de año. Pero su tasa aún está muy por debajo de la de los países más ricos, llegando a un poco más de la mitad del nivel de Estados Unidos, por ejemplo.

Esas bajas tasas de prueba hacen que sea difícil trazar el curso del virus. Actualmente, una gran cantidad de pruebas positivas provienen de estados del sur como Kerala, que en general realizan más pruebas que en otras partes del país. Ese estado representa casi la mitad del total de casos activos. Las infecciones en áreas con tasas de prueba más bajas serían difíciles de detectar.

Los investigadores están observando particularmente a Kerala, que fue golpeada más tarde por la segunda ola que otras partes del país. Una infraestructura de salud mejor preparada ayudó a reducir las muertes. Pero la circulación del virus ha sido tan estable que brinda la oportunidad de mutación.

“Es motivo de satisfacción, en cierto modo, que la mortalidad no sea alta”, dijo el Dr. VK Paul, que dirige el grupo de trabajo Covid-19 del gobierno indio. “Pero cuando hay tanta replicación de virus, hay problemas: pueden surgir variantes, otras áreas pueden infectarse y la población vulnerable en cualquier parte del país sigue siendo susceptible”.

Kerala aumentó su muestreo del genoma temprano, probando alrededor de 1.400 por mes desde diciembre. La secuenciación proactiva del genoma ha ayudado a Kerala y Maharashtra en los últimos meses a identificar distritos donde ha surgido una variante conocida como Delta Plus y responder de inmediato para contener la propagación.

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Pero, en general, el esfuerzo de muestreo de la India está rezagado. Bajo una iniciativa organizada por el Consorcio de Genómica del SARS-CoV-2 de la India, o Insacog, un grupo de laboratorios nacionales, se suponía inicialmente que cada estado debía analizar entre el 3 y el 5 por ciento de las muestras. Actualmente, el país está muestreando solo alrededor del 0.1 por ciento de las pruebas de Covid-19.

Si surge una tercera ola, los funcionarios indios dicen que no han bajado la guardia levantada durante la segunda ola. En Nueva Delhi, que fue el epicentro de la segunda ola, más del 95 por ciento de las camas Covid regulares, así como las camas de la unidad de cuidados intensivos, permanecen disponibles. El primer ministro del estado dijo que se han agregado 27 plantas de oxígeno y que se están adquiriendo camiones cisterna para evitar la escasez de oxígeno de la última ola. En Mumbai, aproximadamente el 85 por ciento de las camas Covid regulares y casi el 70 por ciento de las camas de la UCI permanecen vacías. El número de camas vacantes en Pune se mantiene en alrededor del 77 por ciento.

La aparición de una tercera ola u otra variante dependerá en última instancia del comportamiento humano, dijo el Dr. Scaria, del Instituto de Genómica y Biología Integrativa. Las pruebas pueden encontrar la variante demasiado tarde, como sucedió en la segunda ola, cuando la propagación de la variante Delta no se hizo evidente en las pruebas limitadas del genoma del país hasta abril. Las máscaras, las vacunas, el distanciamiento social y otras precauciones serán cruciales para evitar que surjan nuevas variantes.

“Una variante por sí sola no puede causar una onda, porque las variantes se pueden abordar si se tiene la información de antemano”, dijo el Dr. Scaria. “El comportamiento humano es tan importante, si no más, para crear una ola. Si la variante correcta llega a la población correcta, creará una ola “.

Hari Kumar contribuido a la presentación de informes.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.