Los operadores de telecomunicaciones se enfrentan a una ansiosa espera para que 5G dé sus frutos

Algunas personas no pueden resistirse a tener en sus manos los últimos dispositivos tecnológicos. Los ejecutivos de telecomunicaciones, temerosos de perder frente a sus rivales, no son una excepción.

En los últimos años, los operadores han gastado cientos de miles de millones en espectro e infraestructura para la quinta generación de telefonía móvil: 5G. Ahora, aumenta la ansiedad sobre si suficientes personas pagarán por los servicios en los que han invertido tanto.

Hasta ahora, el jurado de los consumidores cotidianos de productos electrónicos todavía está deliberando, ya que sopesan los costos y los beneficios de las descargas más rápidas y el mayor ancho de banda. Mientras tanto, los usos empresariales de la tecnología, desde redes privadas 5G hasta los llamados «gemelos digitales», que simulan el mundo real, están comenzando a abrirse paso lentamente en la conciencia de las empresas, aunque están lejos de ser la corriente principal en cualquier mercado.

Como dice Sanjiv Gossain, gerente general del proveedor de telecomunicaciones Verizon Business: «En este momento, se trata de explicar el arte de lo posible».

Pero los grupos de telecomunicaciones han sido quemados antes. Aunque invirtieron mucho en el desarrollo de la infraestructura 4G, posiblemente el mayor salto evolutivo en teléfonos móviles hasta la fecha, que trajo transmisión de video de alta calidad y aplicaciones para teléfonos inteligentes en tiempo real, la mayor parte de las ganancias se destinó a compañías como Apple, Netflix y Google, que creó las aplicaciones que se asentaron sobre el andamiaje 4G.

Esa no es una experiencia que deseen repetir, pero el sucesor de 4G plantea algunos desafíos complicados.

Con una intensa competencia que mantiene bajos los precios de los productos 5G, los operadores están tratando de recuperar parte de su inversión en infraestructura persuadiendo a los consumidores para que utilicen bandas de tarifas más altas que ofrecen más datos. Pero la crisis global del costo de vida puede socavar esa estrategia, especialmente dado que los nuevos productos en su mayoría ofrecen solo ligeras ventajas sobre los antiguos.

William Hare, analista de la firma de investigación tecnológica Omdia, dice que «no hay evolución alguna» en comparación con la llegada al mercado masivo del teléfono inteligente a principios de la década de 2010. “Un iPhone que compras hoy básicamente no es diferente al teléfono inteligente que compraste hace cinco años”, dice. “La innovación se ha ralentizado enormemente”.

Incluso en los mercados del sudeste asiático, que han implementado 5G mucho más rápido que la mayoría de los países europeos y norteamericanos, la demanda de los consumidores de teléfonos inteligentes 5G acaba de comenzar a disminuir. En el segundo trimestre de este año, hubo una caída del 7 por ciento en los envíos de dispositivos 5G, a 24,5 millones, según un informe reciente de Canalys, una firma que analiza los mercados tecnológicos.

“El entusiasmo por 5G ha disminuido y la demanda se ha desplazado hacia aspectos más prácticos de los teléfonos inteligentes, como la duración de la batería, el almacenamiento, la velocidad del procesador y la calidad de la cámara”, dice Chiew Le Xuan, analista de Canalys. “Todo el mundo está sintiendo el pellizco y los usos prácticos de 5G aún no se han visto”. Argumenta que, en la gran mayoría de los casos, las velocidades 4G son suficientes para el uso diario.

Gráfico de columnas del pronóstico del mercado de Suscripción por región (bn) que muestra La mayor oportunidad 5G está en Asia

No obstante, algunos de los factores que impulsan la desaceleración de la demanda son temporales (menor confianza del consumidor en un contexto de inflación vertiginosa) y se espera que el mercado 5G de consumo crezca en toda Asia en los próximos años.

Parte del problema puede ser que relativamente pocos operadores han implementado la iteración más avanzada de 5G, llamada «5G independiente», donde el núcleo de la red utiliza la última tecnología. Según la investigación de Omdia, más de 200 operadores en todo el mundo han lanzado un servicio 5G, pero solo unos 30 de ellos lo han hecho con 5G independiente.

Los próximos mercados de crecimiento tecnológico en 5G

Países a seguir 2022-2026

Suiza Los operadores han logrado una cobertura 5G casi universal, aunque utilizan tecnología que aprovecha el espectro 4G, y la aceptación se encuentra entre las más altas de Europa.

India El país celebró su primera subasta de espectro 5G en julio, recaudando 1,5 billones de rupias (19.000 millones de dólares). Las autoridades quieren que los servicios comiencen este año.

Brasil Una subasta de espectro el año pasado generó R$ 47.200 millones ($ 8.500 millones) y atrajo nuevos operadores de telecomunicaciones al mercado.

Taiwán La inversión gubernamental y la regulación favorable han ayudado a desencadenar un auge en 5G

Fuente: Índice de Economías Digitales FT-Omdia

Los operadores dicen que 5G nunca se trató realmente de los nuevos e impresionantes usos que ofrecería a los consumidores: su principal ventaja son las mejoras que puede ofrecer a las empresas. Una aplicación de este tipo que se promociona con frecuencia son los «gemelos digitales», esencialmente un entorno de nube que simula el mundo real.

Tomar grandes cantidades de datos del entorno real y procesarlos a la velocidad del rayo puede permitir a las empresas tomar decisiones informadas sobre cómo optimizar sus lugares de trabajo y prácticas laborales. Aunque el concepto de gemelos digitales ha existido durante algún tiempo, la llegada de 5G está permitiendo que la tecnología avance rápidamente y su utilidad, en sectores que van desde la fabricación hasta los puertos y la minería, se está volviendo más evidente. Aun así, la mayoría de los proyectos se encuentran solo en la etapa piloto.

Otro uso empresarial promocionado para 5G son las redes privadas, donde el espectro se ofrece esencialmente directamente a las empresas para que operen su propia red independiente.

Los operadores de telecomunicaciones que ofrecen este servicio dicen que las redes privadas tienden a ser más confiables, eficientes y seguras que las redes públicas, y las empresas que desean aumentar la productividad en medio de costos crecientes se sienten cada vez más atraídas por esta propuesta.

El problema es que existe una amenaza muy real de que las empresas de telecomunicaciones se queden fuera de gran parte de este negocio. Varios países, incluidos EE. UU., Francia, Alemania, Japón, Corea del Sur e India, han comenzado a poner a disposición de las empresas espectro 5G para que lo compren directamente del gobierno, según la investigación de Omdia, y ya no lo venden exclusivamente a grupos de telecomunicaciones. En algunos casos, esto significa que las empresas pueden simplemente firmar un contrato con un proveedor de equipos para construir sus propias redes privadas.

“Existe una oportunidad real de eliminar al intermediario”, dice Hare.

La batalla está abierta para que los grupos de telecomunicaciones, que han invertido tanto dinero en 5G, demuestren que esta vez son los que más se beneficiarán de la última generación de tecnología de telecomunicaciones.

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