Los parques de las ligas menores, despojados del pasatiempo de Estados Unidos, esperan nuevos destinos

La obra de arte de los estudiantes de la escuela primaria decora las ventanas de la oficina detrás del plato de home en Richmond County Bank Ballpark en Staten Island. Uno anima a los residentes a no tirar basura. Otro dibujo, de la famosa mascota de la rata de la pizza de Staten Island, dice: “¡Se acercan mejores días!”

Pero botellas de licor vacías ensucian la explanada cercana, y los dientes de león y otras malas hierbas crecen en los jardines.

Por primera vez en 20 años, el estadio no es el hogar de los Yankees de Staten Island. De hecho, no está sucediendo nada en el estadio de propiedad de la ciudad, que cubre alrededor de seis acres y ofrece vistas del Bajo Manhattan frente al mar.

Muchos en Staten Island esperan que lleguen días mejores pronto. Como en docenas de otros lugares del país, Nueva York tendrá que decidir hasta qué punto ese futuro incluye el béisbol.

En diciembre, Major League Baseball completó una revisión largamente anticipada de su sistema de granjas, despojando a 40 municipios de las afiliaciones de ligas menores. Esas ciudades se quedaron con la búsqueda de otras opciones de béisbol o la exploración de una solución a largo plazo a través de la reurbanización.

Los estiramientos faciales de los estadios suelen ser costosos: alrededor de $ 5 millones para renovaciones a gran escala. Incluso la demolición puede costar cientos de miles de dólares. Los funcionarios de la ciudad de Huntsville, Alabama, por ejemplo, estimaron que derribar su estadio costaría $ 800,000.

La mayoría de los estadios abandonados se han unido temporalmente a ligas de verano que sirven a los prospectos universitarios o ligas independientes, dijo Kevin Reichard, editor de Ballpark Digest, un sitio web dedicado a noticias sobre estadios de béisbol.

Para otros, los torneos juveniles se han convertido en una opción rentable. Los deportes juveniles se han convertido en una industria multimillonaria y, desde 2017, se han gastado más de $ 550 millones en el desarrollo de complejos para ellos. Hamilton, Ohio, transformó una antigua fábrica de papel en uno de los complejos deportivos cubiertos más grandes del país.

“Creo que eso sucederá en muchas de estas instalaciones”, dijo el Sr. Reichard, señalando cómo Jackson, Miss., Convirtió recientemente un parque de ligas menores sin usar en una academia de deportes juveniles.

Kristin B. Aleshire, miembro del Concejo Municipal de Hagerstown, Maryland, ve potencial para los deportes juveniles más allá del béisbol, ahora que su ciudad ha perdido su afiliación a las ligas menores.

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Durante la última década, Aleshire abogó por demoler el Estadio Municipal de 91 años, la antigua casa de los Hagerstown Suns, un afiliado de Clase A de los Washington Nationals, y reemplazarlo por una instalación cubierta que podría albergar una variedad más amplia de los deportes, como el fútbol y el fútbol de bandera.

“Son impulsores económicos que llevan a la gente a restaurantes y hoteles”, dijo Aleshire. “Hay miles de familias que van a estos lugares para los torneos”. Agregó que el costo estimado de $ 100,000 para demoler el Estadio Municipal fue mucho menor que el $ 1 millón que el estadio necesitaba en mantenimiento diferido.

A pesar de haber sido abandonados por las Grandes Ligas de Béisbol, algunos en Hagerstown y otras ciudades siguen entusiasmados con la idea de albergar un equipo de béisbol. Para el deleite del contingente pro-béisbol de Hagerstown, el gobernador Larry Hogan firmó una legislación que permite a la Maryland Stadium Authority emitir casi $ 60 millones en bonos para financiar un nuevo estadio en Hagerstown.

El uso principal sería el béisbol de ligas menores, probablemente en la Liga Atlántica independiente. Fundada en 1998, la liga es más notable como un dominio para los ex jugadores de Grandes Ligas que pasaron su mejor momento.

Sin los fondos estatales, el esfuerzo por devolver el béisbol a Hagerstown “hubiera sido un tema muerto”, dijo Aleshire. Añadió que la ciudad había dejado en claro durante décadas que un nuevo estadio de béisbol no podía generar deuda pública para los residentes.

Antes de cerrar, los Suns tenían la asistencia más baja en su liga. Los beneficios de albergar un equipo independiente son discutibles. En un lanzamiento dado a Hagerstown a principios de este año, Eric Menzer, presidente del equipo de la Liga Atlántica en York, Pensilvania, se jactó de que un nuevo estadio había creado “más de $ 130 millones en inversión privada”.

Ciudades como Newark, sin embargo, construyeron estadios para la Liga Atlántica solo para ver cómo sus equipos se retiraban y los estadios eran demolidos.

Eso no ha detenido a Staten Island, que parece estar cerca de arriesgarse con la Liga Atlántica, incluso después de promediar solo 1.848 fanáticos en su estadio de 7.171 asientos en 2019 (la temporada 2020 se canceló debido a la pandemia).

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Los últimos años de la relación de Staten Island con los Yankees parecían menos que estelares. Hubo informes de que el club matriz tenía quejas sobre el deterioro del estadio y su enojo por un cambio de marca como “Pizza Rats”, por el cual los Yankees de Staten Island centraron las promociones en un video viral de 2015 de una rata arrastrando un trozo por el metro. Los Yankees no respondieron a una solicitud de comentarios.

En estos días, en el estadio Richmond County Bank Ballpark, que abrió sus puertas en 2001, las secciones rectangulares de la cerca del jardín yacen boca abajo en la pista de advertencia, lo que hace que parezca que le faltan dientes a la pared del jardín central.

A pesar de los indicadores de que el pasatiempo de Estados Unidos podría no ser el más adecuado en Staten Island, la oficina del alcalde de Nueva York dijo en abril que quería el béisbol como un enfoque principal en el Richmond County Bank Ballpark. La corporación de desarrollo económico de la ciudad, que supervisa la propiedad, ya aprobó $ 567,873 para cubrir los costos recientes de servicios públicos y mantenimiento. La ciudad ha prometido más de $ 8 millones para mejorar las instalaciones.

“Definitivamente necesita más que un tierno y amoroso cuidado; tiene 20 años ”, dijo James Oddo, presidente del distrito de Staten Island. “Parece que parte del mantenimiento se perdió en el futuro”.

La afluencia de efectivo de la ciudad también permitiría la instalación de un nuevo campo que podría soportar el pisoteo pesado y repetitivo de los tacos que los campos de césped no pueden. Una superficie artificial también podría soportar mejor eventos como conciertos. El rugby y el fútbol han sido discutidos como otros deportes profesionales que podrían jugarse en el estadio, y Oddo dijo que quitar los asientos y reconfigurar la pared del jardín era una posibilidad durante las renovaciones.

El Sr. Reichard de Ballpark Digest estimó que cubrir un campo con césped sintético podría costar hasta $ 1 millón. Agregó que un asiento nuevo cuesta alrededor de $ 110 más la instalación (aunque los asientos usados ​​en buenas condiciones se pueden revender). El total de asientos nuevos hace seis años en McCormick Field en Asheville, Carolina del Norte, ascendió a unos 250.000 dólares.

“Todos nuestros sueños y ambiciones de una instalación que esté completamente viva se basan en césped sintético”, dijo Oddo.

Un estadio activo y en funcionamiento en Staten Island es crucial para convertir el paseo marítimo en un destino. El centro comercial Empire Outlets abrió junto al estadio en mayo de 2019, pero la pandemia ha desacelerado el crecimiento. Bordeando el lado del jardín izquierdo del estadio hay un lote vacío asignado para una noria gigante, con letreros que aún indican su llegada en 2017.

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Los Yankees de Staten Island también cedieron un valioso espacio de estacionamiento para esos proyectos, que estaban destinados a atraer turistas de Manhattan.

Varias ciudades están explorando complejos de entretenimiento similares para revitalizar el interés local en el béisbol de ligas menores. Un sitio propuesto de $ 142 millones en Knoxville, Tennessee, incluiría un nuevo estadio de béisbol de $ 65 millones rodeado de ofertas minoristas y residenciales.

La construcción de tales instalaciones no está exenta de riesgos. Cuando Major League Baseball reformuló las ligas menores, los equipos quedaron atrapados en afiliaciones por solo 10 años, aparentemente dando a los equipos de ligas menores que se quedaron fuera de la ventana para renovar sus estadios en caso de que se abriera una disponibilidad una década después.

Los acuerdos de 10 años también podrían dar a los clubes de las grandes ligas una ventaja para exigir más actualizaciones de los socios actuales. Major League Baseball ya ordenó al equipo de ligas menores en Eugene, Oregon, que construya un nuevo estadio o la franquicia será reubicada en 2025.

Los líderes comunitarios en Lancaster, California, que perdieron los Jethawks de Lancaster Clase A después de 25 años, están menos interesados ​​en superar tales obstáculos. El departamento de parques de la ciudad, propietario del Lancaster Stadium, está trabajando con una firma de arquitectura para desarrollar “diseños conceptuales de muy alto nivel”, dijo Sonya Patterson, directora de parques, artes, recreación y servicios comunitarios en Lancaster.

Un centro de eventos de usos múltiples para conciertos, un gimnasio cubierto y un centro acuático son todos posibles nuevos usos en el sitio, dijo.

“Fue una gran pérdida para nosotros”, dijo Patterson. “Pero una vez que recibimos ese aviso, miramos hacia ese horizonte y pensamos en la extraordinaria oportunidad que es esta para que la ciudad reinvente este espacio”.