Los parques eólicos marinos muestran a qué se enfrenta el plan climático de Biden

Una constelación de 5.400 aerogeneradores marinos satisface una parte cada vez mayor de las necesidades energéticas de Europa. Estados Unidos tiene exactamente siete.

Con más de 90,000 millas de costa, el país tiene muchos lugares para instalar turbinas. Pero obstáculos legales, ambientales y económicos e incluso la vanidad se han interpuesto en el camino.

El presidente Biden quiere ponerse al día rápidamente; de ​​hecho, sus objetivos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero dependen de que eso suceda. Sin embargo, abundan los problemas, incluida la escasez de botes lo suficientemente grandes como para transportar el enorme equipo al mar, los pescadores preocupados por sus medios de vida y las personas adineradas que temen que las turbinas estropeen las prístinas vistas de sus mansiones frente al mar. Incluso hay una ley federal de un siglo de antigüedad y políticamente tensa, conocida como la Ley Jones, que impide que los desarrolladores de parques eólicos utilicen puertos estadounidenses para lanzar embarcaciones de construcción extranjeras.

Las turbinas marinas son útiles porque el viento tiende a soplar más fuerte y más estable en el mar que en tierra. Las turbinas se pueden colocar lo suficientemente lejos para que no sean visibles desde tierra, pero aún lo suficientemente cerca de las ciudades y los suburbios para que no requieran cientos de millas de costosas líneas de transmisión.

La administración de Biden quiere hasta 2.000 turbinas en el agua en los próximos ocho años y medio. Las autoridades aprobaron recientemente un proyecto cerca de Martha’s Vineyard que languideció durante la administración Trump y en mayo anunciaron el apoyo a grandes parques eólicos frente a la costa de California. El plan de infraestructura de 2 billones de dólares que propuso Biden en marzo también aumentaría los incentivos para la energía renovable.

El costo de las turbinas eólicas marinas ha caído alrededor del 80 por ciento en las últimas dos décadas, a tan solo $ 50 el megavatio-hora. Si bien son más caras por unidad de energía que los parques solares y eólicos en tierra, las turbinas marinas a menudo tienen sentido económico debido a los menores costos de transmisión.

“La energía solar en el este es un poco más desafiante que en el desierto del oeste”, dijo Robert M. Blue, presidente y director ejecutivo de Dominion Energy, una gran empresa de servicios públicos que está trabajando en un parque eólico con casi 200 turbinas apagadas. costa de Virginia. “Hemos establecido una meta neta cero para nuestra empresa para 2050. Este proyecto es esencial para alcanzar esas metas”.

El lento ritmo del desarrollo de la energía eólica marina destaca las compensaciones entre abordar urgentemente el cambio climático y los otros objetivos de Biden de crear empleos bien remunerados y proteger los hábitats locales. Estados Unidos podría impulsar más proyectos si estuviera dispuesto a derogar las protecciones de la Ley Jones para la construcción naval nacional, por ejemplo, pero eso socavaría las promesas de empleo del presidente.

Estas preguntas difíciles no pueden resolverse simplemente con gastos federales. Como resultado, podría ser difícil o imposible para el Sr. Biden eliminar las emisiones de gases de efecto invernadero del sector energético para 2035 y alcanzar emisiones netas cero en toda la economía para 2050, como le gustaría.

“Creo que es importante el hecho claro de que otros lugares nos dieron un salto”, dijo Amanda Lefton, directora de la Oficina de Administración de Energía Oceánica, la agencia que arrienda aguas federales a los desarrolladores eólicos. “No podremos construir energía eólica marina si no tenemos las inversiones adecuadas”.

La ventaja de Europa significa que ha establecido un próspero complejo de fabricación de turbinas, barcos de construcción y una fuerza laboral experimentada. Es por eso que Estados Unidos podría tener que depender de componentes, proveedores y barcos europeos durante años.

La instalación de turbinas eólicas marinas gigantes, la más grande, fabricada por General Electric, tiene 853 pies de altura, es un trabajo difícil. Los barcos con grúas que pueden levantar más de mil toneladas transportan grandes componentes al mar. En sus destinos, las piernas se bajan al agua para elevar los barcos y dejarlos estacionarios mientras trabajan. Solo unos pocos barcos pueden manejar los componentes más grandes, y ese es un gran problema para Estados Unidos.

Lloyd Eley, director de proyectos, ayudó a construir submarinos nucleares al principio de su carrera y ha pasado los últimos ocho años en Dominion Energy. Nada de eso lo preparó para supervisar la construcción de dos turbinas eólicas frente a la costa de Virginia.

El mayor problema de Eley fue la Ley Jones, que exige que los barcos que viajan desde un puerto estadounidense a cualquier parte del país, incluidas sus aguas, se fabriquen y registren en los Estados Unidos y sean propiedad de estadounidenses y estén atendidos por ellos.

Los barcos más grandes construidos en Estados Unidos diseñados para realizar trabajos de construcción en alta mar tienen unos 185 pies de largo y pueden levantar unas 500 toneladas, según un informe de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno publicado en diciembre. Eso es demasiado pequeño para los componentes gigantes con los que estaba trabajando el equipo de Eley.

Así que Dominion contrató tres barcos europeos y los operó desde el puerto de Halifax en Nueva Escocia. Uno de ellos, el Vole au Vent de Luxemburgo, tiene 140 metros de largo y puede levantar 1.654 toneladas.

La tripulación del Sr. Eley esperó semanas a la vez que los barcos europeos viajaran más de 800 millas en cada sentido hasta el puerto. Las instalaciones tardaron un año. En Europa, se habría completado en unas pocas semanas. “Definitivamente fue un desafío”, dijo.

La industria naviera estadounidense no ha invertido en los buques necesarios para transportar grandes equipos eólicos porque ha habido muy pocos proyectos aquí. Las primeras cinco turbinas marinas se instalaron en 2016 cerca de Block Island, las dos turbinas de RI Dominion se instalaron el año pasado.

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Si no hubiera existido la Ley Jones, que se promulgó después de la Primera Guerra Mundial para garantizar que el país tuviera barcos y tripulaciones para movilizar durante la guerra y las emergencias, Dominion podría haber hecho que los barcos europeos salieran de los puertos de Virginia. La ley es sacrosanta en el Congreso, y los sindicatos y otros partidarios argumentan que derogarla eliminaría miles de puestos de trabajo en astilleros y embarcaciones, dejando a Estados Unidos dependiente de empresas extranjeras.

La demanda de barcos grandes podría crecer significativamente durante la próxima década porque Estados Unidos, Europa y China tienen ambiciosos objetivos de energía eólica marina. Solo ocho barcos en el mundo pueden transportar las piezas de turbinas más grandes, según Dominion.

Dominion está gastando $ 500 millones en un barco, que se está construyendo en Brownsville, Texas, que puede transportar grandes equipos eólicos. El barco, que lleva el nombre de un monstruo marino del mito griego, Caribdis, tendrá 144 metros de largo y podrá levantar 2.200 toneladas. Estará listo a fines de 2023. La compañía dijo que el barco, que también alquilará a otros desarrolladores, le permitiría instalar de manera asequible aproximadamente 200 turbinas más para 2026. Dominion gastó 300 millones de dólares en sus dos primeras, pero espera que los demás lo hagan. cuestan $ 40 millones cada uno.

Durante los últimos 24 años, Tommy Eskridge, un residente de Tangier Island, se ha ganado la vida capturando caracoles y cangrejos en la costa de Virginia.

Un área en la que trabaja es donde Dominion planea colocar sus turbinas. Los reguladores federales han ajustado el espacio entre las turbinas a una milla náutica para crear carriles más amplios para la pesca y otros barcos, pero a Eskridge, de 54 años, le preocupa que las turbinas puedan dañar su captura.

El área ha producido hasta 7,000 libras de caracoles al día, aunque Eskridge dijo que un día típico produce aproximadamente la mitad de esa cantidad. Una libra puede costar entre 2 y 3 dólares, dijo.

Eskridge dijo que la compañía y los reguladores no habían hecho lo suficiente para demostrar que la instalación de turbinas no perjudicaría su captura. “Simplemente no sabemos qué va a hacer”.

Annie Hawkins, directora ejecutiva de Responsible Offshore Development Alliance, que incluye a cientos de grupos y empresas pesqueras, le preocupa que el gobierno no esté examinando las propuestas y planificando adecuadamente.

“Lo que están haciendo es decir: ‘Tomemos esto que realmente nunca hemos hecho aquí, vamos con todo, malditos sean los objetores’”, dijo Hawkins. “Desde la perspectiva de la pesca, sabemos que habrá un desplazamiento masivo. No puedes ir a pescar a otro lugar “.

Los grupos de pescadores señalan problemas recientes en Europa para justificar sus preocupaciones. Orsted, el desarrollador de energía eólica marina más grande del mundo, por ejemplo, ha solicitado una orden judicial para mantener a los pescadores y su equipo fuera de un área del Mar del Norte preparada para nuevas turbinas mientras estudia el área.

Orsted dijo que había intentado “trabajar en colaboración con los pescadores”, pero que había solicitado la orden porque su trabajo se complicaba por los aparejos dejados en el área por un pescador que no pudo identificar. “Para realizar el trabajo de inspección de manera segura y solo como último recurso, no nos quedó más remedio que asegurarnos el derecho a quitarnos este equipo”, dijo la compañía en un comunicado.

Cuando los desarrolladores solicitaron por primera vez en 2001 un permiso para Cape Wind, un proyecto entre Cape Cod, Martha’s Vineyard y Nantucket, la resistencia fue feroz. Los opositores incluyeron al senador Edward M. Kennedy, el demócrata de Massachusetts que murió en 2009, y William I. Koch, un industrial.

Ninguno de los dos quería que las turbinas estropearan las vistas de la costa desde sus complejos vacacionales. También argumentaron que el proyecto obstruiría 16 sitios históricos, perturbaría a los pescadores y obstruiría las vías fluviales utilizadas por las ballenas jorobadas, piloto y otras ballenas.

Después de años de batallas legales y políticas, el desarrollador de Cape Wind se rindió en 2017. Pero mucho antes de que eso sucediera, los problemas de Cape Wind aterrorizaron a los ejecutivos de energía que estaban considerando la energía eólica marina.

Los proyectos a lo largo y ancho de la costa este están empantanados en luchas similares. Los residentes de Hamptons, el enclave adinerado, se opusieron a dos áreas de desarrollo eólico y el gobierno federal archivó el proyecto. En la costa de Nueva Jersey, algunos propietarios y empresas se oponen a la energía eólica marina porque temen que aumente sus tarifas de electricidad, perturbe a las ballenas y perjudique la pesquería de aletas del área.

Los ejecutivos de energía quieren que la administración de Biden medie en tales conflictos y acelere la aprobación de permisos.

“Ha sido artificial e incrementalmente lento debido a algunas ineficiencias en el lado de los permisos federales”, dijo David Hardy, director ejecutivo de Orsted North America.

Los partidarios de la energía renovable dijeron que tenían esperanzas porque el país había agregado muchas turbinas eólicas en tierra: 66,000 en 41 estados. Suministraron más del 8 por ciento de la electricidad del país el año pasado.

La Sra. Lefton, el regulador que supervisa el arrendamiento de aguas federales, dijo que los futuros proyectos costa afuera avanzarían más rápidamente porque más personas apreciaron los peligros del cambio climático.

“Tenemos una crisis climática frente a nosotros”, dijo. “Necesitamos hacer la transición a energías limpias. Creo que será un gran motivador “.