Los recortes de emisiones podrían reducir a la mitad el impacto del derretimiento del hielo en los océanos

Los científicos informaron el miércoles de otra razón por la que el mundo debería frenar drásticamente el calentamiento global: hacerlo probablemente reduciría a la mitad la cantidad actual proyectada de aumento del nivel del mar debido al derretimiento del hielo este siglo.

En un estudio que promedió los resultados de cientos de simulaciones por computadora de equipos de investigación de todo el mundo, los científicos dijeron que limitar el calentamiento a 1,5 grados Celsius podría reducir el aumento del nivel del mar debido al derretimiento de los glaciares y las vastas capas de hielo de Groenlandia y la Antártida de aproximadamente 10 pulgadas a aproximadamente cinco para 2100.

Ese nivel de calentamiento, equivalente a 2,7 grados Fahrenheit, es el más estricto de los dos objetivos establecidos por el acuerdo de París de 2015 para combatir el cambio climático.

Pero el mundo ya se ha calentado alrededor de 1,1 grados Celsius desde 1900, y no está en camino de alcanzar el objetivo de 1,5 grados, ni siquiera el objetivo más alto de París de 2 grados Celsius.

En un segundo estudio publicado en la misma revista, Nature, un grupo separado de científicos que solo examinó la Antártida descubrió que sobrepasar esos objetivos y alcanzar los 3 grados Celsius de calentamiento, lo que el mundo está aproximadamente en camino de hacer, dadas las promesas actuales de reducir las emisiones. – podría desencadenar un aumento abrupto en la tasa de fusión alrededor de 2060, e impulsar una tasa a fines de siglo que sería 10 veces más rápida que en la actualidad.

Juntos, los dos estudios son los últimos mejores pronósticos relacionados con uno de los impactos más preocupantes del cambio climático: el aumento de los océanos que provocará más inundaciones, obligará a costosas revisiones de la infraestructura costera y potencialmente creará millones de refugiados climáticos.

Los estudios también son los últimos en ilustrar claramente tanto los beneficios que se obtienen al reducir el calentamiento al reducir drásticamente las emisiones de dióxido de carbono y otros gases que atrapan el calor, como los peligros de no hacerlo.

“De ambos estudios se puede concluir que la mitigación y la reducción de emisiones serán importantes con respecto a cuánto sube el nivel del mar”, dijo Peter U. Clark, geólogo de la Universidad Estatal de Oregon que investiga el nivel del mar pero no participó en ninguno de los estudios.

El derretimiento del hielo representa actualmente aproximadamente la mitad del aumento del nivel del mar; casi todo el resto es el resultado de la expansión del agua del océano a medida que se calienta. Un informe especial publicado en 2019 por el Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas encontró que el aumento total del nivel del mar para el 2100 podría variar de aproximadamente un pie a más de tres pies, dependiendo de cuánto se caliente el mundo.

Modelar cómo se comportará el hielo terrestre a medida que aumentan las temperaturas es difícil, especialmente para las vastas y gruesas capas de hielo de Groenlandia y la Antártida. Estos estudios muestran que los modelos están mejorando, dijo el Dr. Clark, aunque persisten las incertidumbres.

Esas incertidumbres son especialmente grandes cuando se trata de la Antártida, que si se derritiera por completo durante muchos siglos elevaría los océanos en varios cientos de pies. Si bien el primer equipo de investigación, dirigido por Tamsin Edwards, una científica climática del King’s College de Londres, descubrió que la posible contribución del hielo al aumento del nivel del mar podría reducirse a la mitad, los investigadores también analizaron un grupo más pequeño de simulaciones, aquellas en las que La Antártida era más sensible al calentamiento.

Al analizar esos resultados más pesimistas, pero del tipo que podría ser útil para los legisladores y otras personas que tienen que planificar la protección de costosos puertos, plantas de energía u otra infraestructura, los investigadores encontraron que incluso si el mundo lograba cumplir con el objetivo más estricto de París, la contribución del hielo antártico al aumento del nivel del mar podría ser mucho mayor.

El Dr. Edwards dijo que en lugar de reducir la contribución total del hielo al aumento del nivel del mar de 10 pulgadas a cinco para 2100, los hallazgos más pesimistas sugirieron que la contribución podría ser de 16 pulgadas. E incluso si el calentamiento se limitara a 1,5 grados, dijo, había un 5 por ciento de posibilidades de que el hielo derretido agregara casi dos pies a los océanos.

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En general, la variedad de hallazgos del primer estudio, que probablemente se incorporarán en el próximo informe de evaluación climática del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, que se espera el próximo año, es similar a los informes anteriores. Eso, dijo el Dr. Edwards, es una indicación de que las incertidumbres se están reduciendo a medida que mejoran los modelos.

“No es que esté dando números completamente nuevos que son tremendamente más altos o tremendamente más bajos para el aumento del nivel del mar”, dijo sobre el trabajo. “Se trata mucho más de poder desempacar cuál es nuestra incertidumbre y de dónde viene”.

El segundo estudio, centrado en la Antártida, fue el trabajo de un equipo dirigido por Robert M. DeConto de la Universidad de Massachusetts y David Pollard de la Universidad Estatal de Pensilvania. Los dos lideraron un estudio de 2016 que provocó un intenso debate dentro de la comunidad de expertos que estudian el hielo y el nivel del mar, porque incluía otro mecanismo por el cual la Antártida podría provocar un aumento relativamente rápido del nivel del mar.

Bajo ese mecanismo, llamado inestabilidad de acantilados de hielo marino, las temperaturas más cálidas sobre la Antártida conducirían a un mayor derretimiento de la superficie del hielo. El agua producida aumentaría la fractura en el hielo y eventualmente podría conducir a la rápida desintegración de las gruesas plataformas de hielo a medida que los icebergs se desprendieran del agua. Eso aceleraría el flujo de hielo interior hacia el océano.

La mayoría de los expertos en nivel del mar aún no incluyen el mecanismo en sus modelos. En el estudio dirigido por el Dr. Edwards, ningún modelo lo utilizó.

El Dr. DeConto dijo que su nuevo estudio se basa en el trabajo anterior. “Representa todas las mejoras que hemos hecho al intentar construir modelos informáticos de estos sistemas complejos”, dijo. En cuanto a la inestabilidad de los acantilados de hielo, “todavía creemos que es un proceso que debe tenerse en cuenta”, agregó.

Si el calentamiento se limita a 2 grados Celsius, dijo DeConto, la capa de hielo podría seguir comportándose como lo hace ahora.

“Cuando saltamos a un mundo que alcanza los 3 grados para el 2100, las cosas realmente comienzan a cambiar”, dijo.

Una gran diferencia entre este trabajo y el estudio de 2016 es cuándo ocurren esos cambios. El nuevo estudio encuentra que comenzarán más tarde, alrededor de 2060 o 2070, cuando el derretimiento de la superficie en la Antártida aumente hasta el punto en que comience la inestabilidad del acantilado de hielo.

Y como ocurre con todos los pronósticos sobre el impacto del derretimiento del hielo en el aumento del nivel del mar, el derretimiento continuará mucho después de que termine el siglo. En condiciones en las que las emisiones de gases de efecto invernadero continúan en niveles altos, “las cosas realmente comienzan a despegar en el próximo siglo”, dijo el Dr. DeConto.

Daniel M. Gilford, quien como investigador postdoctoral en la Universidad de Rutgers contribuyó al estudio, dijo que una vez que las plataformas de hielo de la Antártida se vuelvan inestables, el proceso sería esencialmente irreversible. Incluso si se tomaran medidas drásticas, por ejemplo, esfuerzos para eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera, el calentamiento se mantendría a un nivel en el que no se podría acumular suficiente hielo nuevo para reemplazar lo que se pierde.

Eso refuerza la idea de que ahora se necesita una acción urgente para reducir las emisiones.

“No hay ninguna tarjeta de ‘salir de la fusión libre'”, dijo el Dr. Gilford, que ahora trabaja para la organización de investigación Climate Central. “Tendrá que reducir los gases de efecto invernadero ahora y en el corto plazo si queremos evitar estos impactos a largo plazo”.