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Los servicios de emergencia están inundados de incendios y COVID-19

James Wood revisa su portapapeles y golpea la puerta de un Motel 6. El aire está cargado de humo.

“Cruz Roja”, grita en voz alta a través de su pesada máscara protectora. “¡Cena!”

Su compañero con guantes y máscara coloca cuatro cajas de espuma blanca en el suelo. Están llenos de tacos de pollo, cortesía del Ejército de Salvación. La puerta del motel se abre de par en par. Aparece una cabeza. Hay agradecimientos y el murmullo de una reconfortante conversación. Luego, el refugiado del incendio del Complejo Norte recoge la comida, cierra la puerta y los voluntarios pasan a la siguiente habitación. Y el siguiente. Y el siguiente.

Así es como se prestan los servicios de emergencia en el otoño de 2020 en la intersección de horrores gemelos: desastres naturales de proporciones récord y una pandemia mundial. Ya no hay refugios masivos en California donde el coronavirus podría propagarse entre personas traumatizadas que corren por sus vidas; el estado prohíbe las grandes reuniones. Eso significa que no hay comedores. Sin asesoramiento en persona, sin abrazos, sin pañuelos para secar las lágrimas.

A medida que los incendios forestales se desatan en el oeste y los huracanes azotan la costa del Golfo, la ayuda para desastres se ha visto obligada a evolucionar, para bien o para mal. Cuando ocurren desastres a gran escala en estados con restricciones más flexibles que las de California, la Cruz Roja ha instituido precauciones contra el coronavirus en los refugios grupales: exámenes de salud, cubrimientos faciales obligatorios, horarios de comida escalonados, espacio adicional entre catres y mesas.

Una mujer sentada en la parte trasera de su camioneta en el estacionamiento de un motel

En el Motel 6 en Oroville, los evacuados de Berry Creek y otras áreas afectadas por los incendios del Complejo Norte se quedan con la ayuda de la Cruz Roja. Kristal Buchholz de Berry Creek vive en su camioneta en el motel, donde su madre tiene una habitación.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

En el condado de Butte, donde el incendio del Complejo Norte se desata y la tasa de coronavirus per cápita es un 33% más alta que la del condado de Los Ángeles, los evacuados están alojados en habitaciones de motel, no en recintos feriales o gimnasios escolares.

Sí, esto significa que hay camas y baños privados en lugar de cunas e instalaciones compartidas. Pero el condado de Butte es una zona rural. No hay muchas opciones. Y cuando el incendio del Complejo Norte azotó esta región montañosa densamente boscosa a 70 millas al norte de Sacramento, muchas habitaciones de motel ya habían sido confiscadas para personas que huían de incendios forestales en los condados vecinos.

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“No tenemos 45 hoteles para elegir, y nos llenamos rápido”, dijo Shelby Boston, quien dirige el Departamento de Empleo y Servicios Sociales del Condado de Butte. “Tuvimos que albergar a los sobrevivientes de este incendio en Roseville y Sacramento. Hemos llevado gente allí…. Las personas que hemos tenido que entregar a un hotel fuera de la comunidad, las traemos de regreso “.

El nuevo coronavirus “ha lanzado una llave inglesa a las bien engrasadas máquinas de los refugios colectivos”, dijo, volcando los sistemas de desastres perfeccionados aquí durante años de empeoramiento de las temporadas de incendios y una gran presa que amenazó con explotar en 2017, lo que obligó a más de 180.000 personas a asustarse. evacuar. “Hemos tenido que hacer ajustes sobre la marcha. Adaptarse y superar ”.

Un voluntario de la Cruz Roja con una máscara entrega cajas de espuma de comida a un evacuado de incendios fuera de una habitación de motel

Un voluntario de la Cruz Roja entrega comida a Bill Rauckman, quien tuvo que dejar su casa de Concow debido al incendio del North Complex, en el Motel 6 en Oroville.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Es difícil encontrar a alguien en esta parte del condado de Butte que no haya sido tocado por el fuego en los últimos años. Boston se llama a sí misma una sobreviviente del incendio Camp de 2018, que arrasó la pequeña ciudad de Paradise y mató a 85 personas. La casa de Boston sobrevivió, dijo, pero “perdimos todo a su alrededor. No es fácil vivir en una comunidad que ha sido completamente destruida por el fuego ”.

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El incendio Camp proporcionó una advertencia para los proveedores de servicios de emergencia. Ocho de los nueve refugios grupales que operaron entre los condados de Butte y Glenn durante ese desastre tuvieron brotes graves de norovirus. La enfermedad intestinal altamente contagiosa causa diarrea y vómitos.

Una cuarta parte de todos los evacuados atendidos contrajeron el virus, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades federales; también lo hicieron 12 miembros del personal. Veintiún pacientes tuvieron que ser evaluados en un hospital o centro de atención de urgencia, pero ninguno murió. COVID-19 es una enfermedad mucho más letal.

Para el miércoles por la noche, el incendio del Complejo Norte había quemado 273,335 acres y estaba contenido en un 36%. El portavoz de la Cruz Roja, Justin Kern, dijo que su organización o el estado están proporcionando refugio de emergencia a más de 1.000 evacuados debido a ese grupo de conflagraciones.

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“Esta pandemia ha agregado capas de complejidad a lo que hacemos”, dijo Kern. “Esta es la salud y la seguridad de nuestra fuerza laboral, así como de las personas a las que servimos. Es importante que demos los pasos adicionales “.

Una mujer y su hija están en la puerta de una habitación de motel

Lea Bickford, a la derecha, se aloja en el Motel 6 con su hija de 11 años, Madelynn, y su hijo de 12 años, Jessie (no se muestra aquí), y sus dos chihuahuas, Sugar y Mary.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Lea Bickford se hospeda en el Motel 6 con sus hijos, Jessie, 12 y Madelynn, 11, y sus dos chihuahuas, Sugar y Mary. La pequeña familia está agradecida por las nuevas protecciones contra el coronavirus por razones tanto de salud física como mental.

Después de que fueron evacuados de su hogar en el pequeño enclave de Rackerby, al sureste de Oroville y una fracción del tamaño, durmieron dos noches en su automóvil. Los servicios de emergencia habían perdido su papeleo. Madelynn está en el espectro del autismo. Todo lo que la niña quería hacer era salir disparada del vehículo.

En un refugio grupal, con docenas de personas dispuestas en catres, “a mi hijo le habría ido bien”, dijo Bickford, “a mi hija no tanto. Ella no entiende lo que está pasando…. Ella simplemente habría corrido. Ella es una corredora “.

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Y Bickford teme al coronavirus por sus propios problemas de salud. Tiene insuficiencia cardíaca congestiva. Su corazón funciona aproximadamente al 30% de su capacidad. Si contraía el virus, su médico le dijo: “Probablemente no sobreviviría”.

Está agradecida por la habitación del motel y las cuatro cajas de comida caliente que llegaron a tiempo para la cena. Muy agradecida, dijo, de haber estado limpiando la habitación ella misma. “Lo harían por mí”, dijo con una sonrisa tímida. “Pero puedo sacar mi propia basura. Soy un adulto “.

Una mujer con una máscara se sienta en una acera fuera de un motel con su pequeño perro blanco

Patricia Baker, de 82 años, y su perro, Rascal, se quedan en el Motel 6 en Oroville después de tener que evacuar su casa en Berry Creek.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

El martes por la noche, el motel de estuco de poca altura junto a la autopista 70 estaba tranquilo. Wood aún no había llegado con la cena. Patricia Baker, de 82 años, estaba paseando a Rascal, su perro de compañía con el pelo esponjoso de Shih Tzu y patas de perro salchicha rechonchas.

Baker era el raro huésped de un motel que llevaba una máscara. No ha tenido gripe en 50 años, dijo. Ella toma medicamentos para la presión arterial y tiene una quemadura de cadera, pero dijo: “Estoy muy sana”. Excepto que dejó su medicamento cuando huyó de su casa en Berry Creek cuando se acercaba el fuego.

Su hijo conducía su Honda y tenía las llaves de su Chevy Blazer en el bolsillo. Baker y Rascal se subieron a la montaña con un conductor de camión, un completo extraño, que pasó en el último momento.

La mascarilla es para el resto de nosotros, no para ella, dijo, después de enumerar su régimen diario de vitaminas que la mantienen viva: B12, B3, C, aceite de pescado.

Ella no está preocupada por caer en COVID-19, dijo, “pero no quiero ser la persona que te lo dé”.

Un voluntario de la Cruz Roja con una máscara y chaleco reflectante habla con un evacuado de incendios en el patio de un motel

James Wood, voluntario de la Cruz Roja, a la izquierda, habla con un evacuado en el Motel 6 en Oroville.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

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