Los sitios de noticias son responsables de los comentarios difamatorios de Facebook, dictamina el Tribunal Superior de Australia

Las empresas de medios en Australia pueden ser consideradas responsables de los comentarios difamatorios dejados en sus páginas de redes sociales por miembros del público, dictaminó el Tribunal Superior del país.

La decisión es parte de un caso de difamación de larga duración que podría tener enormes consecuencias para la industria de medios de Australia, obligando a los sitios de noticias a moderar estrictamente o eliminar comentarios sobre historias compartidas en Facebook, Twitter y otros lugares. Escribiendo en La conversación, David Rolph, profesor de derecho en la Universidad de Sydney, dijo que el fallo “puede significar que cualquiera que maneje una página de redes sociales puede ser demandado teóricamente por comentarios despectivos publicados por lectores o miembros aleatorios del grupo, incluso si no estás al tanto de el comentario.”

El fallo (que se puede leer en su totalidad aquí) es parte de una demanda por difamación presentada contra varios medios, incluidos El australiano y Sky News, por Dylan Voller de Australia. Las impactantes fotografías de Voller detenido en un centro de detención juvenil se volvieron virales en 2016 y llevaron a una investigación sobre las condiciones en dichos centros. Muchos medios de comunicación cubrieron la historia y compartieron sus artículos en Facebook. En 2017, Voller demandó a tres de estas empresas, argumentando que los comentarios dejados en sus páginas de Facebook como reacción a estas historias eran difamatorios y que, al invitar a estos comentarios, los medios de comunicación eran legalmente sus editores.

Es este segundo punto el que ha resultado particularmente polémico, pero varios tribunales han fallado a favor del argumento de Voller. Estos incluyen la Corte Suprema de Nueva Gales del Sur en 2019 y la Corte de Apelaciones de Nueva Gales del Sur en 2020. Este último fallo, una decisión 5-2 del Tribunal Superior de Australia, parece resolver este elemento particular del caso, estableciendo que las empresas de medios son de hecho los “editores” de los comentarios de terceros en Facebook y pueden ser considerados legalmente responsables de su contenido. Sin embargo, Voller todavía tiene que demostrar que los comentarios en sí mismos fueron difamatorios, mientras que las empresas de medios ahora pueden organizar nuevas defensas bajo la ley de difamación.

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Aunque el caso de Voller aún no ha terminado, las empresas de medios australianos están extremadamente preocupadas por las implicaciones más amplias del fallo del Tribunal Superior. Un portavoz de Nine, una de las empresas demandadas por Voller, dijo que la decisión “tendrá ramificaciones para lo que podamos publicar en las redes sociales en el futuro”. Michael Miller, presidente ejecutivo de News Corp Australia, otra firma a la que se apunta en el caso, dijo que el hallazgo “destaca la necesidad de una reforma legislativa urgente” que “alineará la ley australiana con las democracias occidentales comparables”.

Como señaló Miller en los comentarios informados por MediaWeek: “La decisión del Tribunal Superior en el caso Voller es importante para cualquier persona que mantenga una página de redes sociales públicas al descubrir que puede ser responsable de los comentarios publicados por otras personas en esa página, incluso si desconocen esos comentarios”.

El fallo puede incluso afectar a las personas que publican en páginas personales de redes sociales, dijo Rolph en comentarios a El Sydney Morning Herald. La decisión “obviamente tiene implicaciones para los usuarios comunes de las plataformas de redes sociales, porque pueden ser considerados responsables como editores cuando publican material en sus páginas de Facebook y fomentan la participación”, señaló.

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Las empresas de medios argumentaron que no podían ser los editores de los comentarios de Facebook porque desconocían su contenido. “Para ser un editor, uno debe tener la intención de comunicar el asunto del que se queja”, escribieron en una presentación de febrero de 2021. También señalaron que en el momento de la demanda, Facebook no permitía a los editores desactivar los comentarios debajo de las publicaciones en todos (la compañía solo agregó esta función en marzo de este año).

El Tribunal Superior respondió señalando que cuando las empresas de medios crearon y mantuvieron páginas públicas de Facebook, estaban mostrando su “participación intencional en el proceso” de compartir comentarios de terceros. “[T]El intento de los apelantes de presentarse a sí mismos como víctimas pasivas e involuntarias de la funcionalidad de Facebook tiene un aire de irrealidad ”, escribieron dos de los jueces, Stephen Gageler y Michelle Gordon, en un juicio. “Habiendo tomado medidas para asegurar el beneficio comercial de la funcionalidad de Facebook, los apelantes cargan con las consecuencias legales”.

Una gran pregunta es qué efecto tendrá este fallo en las operaciones de las empresas de medios en otras partes del mundo. Gracias al alcance global de Internet, los fallos en una nación pueden tener rápidamente un efecto dominó a nivel internacional, y en los EE. UU., Ya hay grandes debates sobre si los sitios web deben ser responsables de lo que publican los usuarios (argumentos que a menudo giran en torno a todos -importante artículo 230 de la Ley de Decencia en las Comunicaciones).

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También es importante que Australia se considere a menudo un banco de pruebas para la regulación en línea, capaz de promulgar cambios radicales que tienen un gran efecto en la forma en que las empresas operan en línea. A principios de este año, por ejemplo, el organismo de control de la competencia del país obligó a las empresas de tecnología a pagar a las empresas de medios australianos para usar su contenido, lo que llevó a Facebook a bloquear brevemente a todos los usuarios australianos para que no compartieran artículos de noticias en el sitio. En este caso particular, la ley se modificó más tarde y se reanudó la funcionalidad anterior, pero demuestra la rapidez con la que lo que consideramos los estándares operativos normales de Internet pueden modificarse.

Con esta decisión del Tribunal Superior, las secciones de comentarios en Australia pueden simplemente verse como demasiado costosas para moderar y, por lo tanto, desactivadas para siempre. Sin embargo, los cambios recientes a la ley de difamación en el país, que entraron en vigor en algunos estados el 1 de julio, han elevado la barrera para las demandas por difamación y podrían actuar como un contrapeso a la decisión.

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