Los Tampa Bay Rays son más grandes de lo que parecen

Si hubiera una manera de cuantificar lo que hace interesante a un equipo, los Rays de Tampa Bay lo encontrarían. Quizás ya lo hayan hecho. Juegan como si estuvieran atrapados en un espejo de la casa de la diversión, locos, deformados y maravillosamente extraños, y siempre más grandes de lo que parecen.

Los Rays llevaron sus tirachinas al Yankee Stadium el lunes para una serie de cuatro juegos con los gigantes de papel del Bronx. Los Rays ganaron, por supuesto, 3-1, y ahora tienen el mejor récord del béisbol, 35-20. Están haciendo un hábito de humillar a los Yankees.

“Mentiría si dijera que todos no nos animamos un poco más para una serie con los Yankees”, dijo el jardinero central Kevin Kiermaier el lunes por la mañana. “Buena diversión.”

Kiermaier es el único jugador de los Rays que gana más de $ 6.5 millones esta temporada. Los Yankees tienen 10, pero están cinco juegos y medio detrás de Tampa Bay en el Este de la Liga Americana. Los Rays han ganado 16 de sus últimos 17 juegos en total y, incluida la serie divisional del otoño pasado, 20 de sus últimos 27 contra los Yankees.

El lunes, Tampa Bay ganó con un ex Yankee abriendo y cerrando, pero es posible que haya perdido su tiempo en Nueva York. Rich Hill, quien consiguió la victoria, lanzó brevemente a rayas en 2014. JP Feyereisen, quien consiguió el salvamento, llegó a los Yankees procedente de Cleveland en 2016 como parte del canje de Andrew Miller. Nunca escapó de las menores en Nueva York.

Estos fueron los otros lanzadores de los Rays el lunes: Michael Wacha, quien fracasó con los Mets la temporada pasada; Pete Fairbanks, adquirido de Texas en 2019 para un ex prospecto de los Yankees, Nick Solak; y Ryan Thompson, un ex recluta del draft de la Regla 5 que usa el No. 81.

Los Rays usan una combinación similar todos los días. Más que cualquier otra franquicia, han reconocido y aprovechado la característica primordial del juego moderno: el vasto inventario de lanzadores de calidad. Nunca pagan de más porque saben que no tienen que hacerlo. Construyen personal barato y efectivo al enfatizar las mejores cosas de los lanzadores sin pedir demasiado.

“Tratamos de identificar las fortalezas que tiene cualquier brazo, tratamos de asegurarnos de que comprendan sus fortalezas y, a través de eso, brindarles confianza para salir y maximizar quiénes son”, dijo el gerente general Erik Neander por teléfono el lunes.

“Realmente no intentamos hacerlo más complicado que eso. Este juego está realmente impulsado por, quiero decir, su habilidad, pero es la confianza. Hay mucha gente aquí que tiene la habilidad. Es asegurarse de que se conozcan a sí mismos “.

Ese también podría ser el mantra de la organización. Los Rays saben exactamente quiénes son. Tienen bajos ingresos, poca asistencia y un enfoque despiadado de la gestión de la lista.

Después de perder la Serie Mundial en seis juegos ante los Dodgers de Los Ángeles en octubre pasado, Tampa Bay se deshizo de dos de sus tres titulares principales, rechazando una opción de $ 15 millones sobre Charlie Morton y canjeando a Blake Snell a los Padres de San Diego. Esas no fueron decisiones fáciles, dijo Neander, pero fueron sensatas.

“Durante los últimos años, Charlie y Blake han estado en medio de muchos de nuestros éxitos”, dijo. “Pero cuando esos dos tipos no aparecían en un juego, el resto de esta unidad también ganaba el 60 por ciento de esos juegos. Eso nos dio al menos cierta confianza en que todavía teníamos la oportunidad de estar bien “.

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Y así son. Snell, quien ha luchado por los Padres, trajo de regreso a dos prospectos más el receptor Francisco Mejía y el abridor Luis Patiño, quien lució bien en una breve promoción y ahora está extendiendo su carga de trabajo en las menores.

En cuanto a Morton, los Rays tomaron el dinero que le habrían pagado y esencialmente lo repartieron entre cuatro veteranos: Hill, Wacha, Chris Archer y Collin McHugh, una cartera diversa, tal como le gusta a Tampa Bay.

“Gran parte de este juego se trata de apreciar lo que no ves venir”, dijo Neander. “A menudo ganamos con talento, pero realmente ganamos con profundidad, simplemente poniendo sobre la mesa tantas opciones como sea posible para que tengas acceso a todas las sorpresas que suceden, las buenas y las malas”.

McHugh fue dominante en mayo como abridor e intermediario. Archer se está recuperando de una lesión en el antebrazo. Wacha ha sido inconsistente, pero venció a los Yankees en abril. Hill ha sido sobresaliente: 4-2 con efectividad de 3.32 luego de cinco entradas en blanco el lunes.

Se fue abruptamente, después de solo 56 lanzamientos, pero los Rays, por supuesto, tratan de evitar que los oponentes miren demasiado a sus lanzadores. Esa estrategia fracasó en el juego final de la Serie Mundial, cuando sacaron a Snell de una blanqueada. Funcionó el lunes, con la bendición de Hill.

“Sé lo que hacemos aquí y cómo es esa compra”, dijo Hill, de 41 años, el lanzador más viejo de las mayores. “Estar a bordo es importante para una victoria total del equipo”.

Feyereisen se unió al equipo el mes pasado procedente de Milwaukee en un canje por el campocorto Willy Adames. Los Rays tenían tanta profundidad detrás de Adames que llamaron a un campocorto, Taylor Walls, mientras que otro, el mejor prospecto de consenso en las menores, Wander Franco, permanece en la Clase AAA.

“Erik Neander, es un genio, hombre”, dijo Kiermaier. “Trae a grandes personas que también tienen grandes talentos, muchachos que encajan perfectamente con la atmósfera que hemos construido aquí a lo largo de los años. Y aquí estamos con el mejor récord de la Liga Americana ”

Los Dodgers, los Boston Red Sox y los Houston Astros contrataron ejecutivos de los Rays para dirigir sus operaciones de béisbol. El camino de los Rays se está extendiendo y eso es motivo de preocupación; No querrás una liga llena de imitadores, porque las estrellas bien pagadas y los lanzadores abridores duraderos son esenciales para el atractivo del béisbol. La ofensiva de mezclar y combinar de los Rays también lidera a las mayores en ponches en un momento en que el deporte necesita más balones en juego, no menos.

Pero por quiénes son y cómo lo hacen, los Rays son una maravilla. Por ahora son casi imbatibles, atendiendo al mensaje de Kiermaier de un discurso reciente en la casa club.

“Oye, no dejes que nos calientemos”, dijo Kiermaier, repitiendo lo que le dijo al equipo. “Porque cuando lo hagamos, el resto de la liga debe tener cuidado”.