Los tatuajes, aún ilegales en Corea del Sur, prosperan clandestinamente

SEÚL — En un estudio sereno, lleno de plantas y con grandes ventanales, Kim Do-yoon hace tatuajes a los clientes que lo visitan en Corea del Sur de todo el mundo por su trabajo de líneas finas. Un pulpo diáfano con sus tentáculos desplegados, una delicada flor silvestre que se desliza sobre un antebrazo, un retrato de una mascota querida para siempre.

El Sr. Kim, conocido como Doy, es el favorito de las celebridades, incluidos Brad Pitt y la actriz Han Ye-seul, pero trabaja con discreción.


No hay ningún letrero que anuncie su estudio, ubicado en un edificio anodino en el centro-norte de Seúl, cerca de un palacio que data del siglo XIV. Examina a los clientes cuidadosamente, baja las persianas durante las citas y cambia de lugar su tienda cada dos años.

En Corea del Sur, su arte es un crimen. Según un fallo vigente desde 1992, tatuarse sin una licencia médica puede resultar en multas de hasta $40,000 o incluso prisión. Quienes se oponen a los tatuajes decorativos han invocado preocupaciones sobre las asociaciones de larga data con el crimen organizado, así como temores sobre la higiene inadecuada y el daño potencial infligido por los artistas del tatuaje, quienes dicen que carecen de las habilidades adecuadas.

Los intentos de anular esta prohibición han fracasado repetidamente. En marzo, el Tribunal Constitucional de Seúl reafirmó la ilegalidad de la industria del tatuaje en un fallo de 5 a 4. Los tatuadores y clientes de Corea del Sur creen que el fallo está en desacuerdo con la realidad, citando normas sociales drásticamente cambiadas que han fomentado una próspera industria clandestina, una mayor apertura y aceptación de los tatuajes y una creciente demanda internacional de lo que se conoce como “k-tattoos”. ”


Si bien los tatuajes han ganado aceptación en la mayor parte del mundo (las excepciones incluyen varios países islámicos), Corea del Sur sigue siendo uno de los pocos donde los artistas son tratados como criminales. Decenas de miles de ellos trabajan en secreto aquí, bajo la constante amenaza de ser expuestos a las fuerzas del orden. Sobre trabajar de forma encubierta bajo la prohibición, Kim, de 41 años, dijo: “Ha pasado tanto tiempo que es casi divertido”.

Sohyun Lim, un aprendiz de tatuador de 38 años en Seúl, dijo que el requisito de la licencia médica no tenía ningún sentido.

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“Nadie está tratando de ir a la facultad de medicina para convertirse en tatuador”, dijo.

Los artistas del tatuaje dicen que la industria en Corea se ha disparado en la última década.

En Seúl, está oculto a plena vista. Los artistas del tatuaje tienden a alquilar espacios de oficinas en los pisos superiores en toda la ciudad, especialmente en Hongdae, un barrio centrado en las artes. Es fácil encontrar artistas, siempre y cuando sepas dónde buscar: Instagram.

“Hay tantos artistas asombrosos en Corea, y las redes sociales te permiten elegir entre ellos y son de fácil acceso”, dijo la Sra. Lim.

Las redes sociales también han difundido tendencias, como el k-tattoo, un término que describe los tatuajes detallados inspirados en ilustraciones que se han convertido en sinónimo de los artistas coreanos. El k-tattoo ha creado una nueva oleada de consumidores, dijo Kim.

Las principales estrellas de Corea del Sur, incluido Jungkook de la banda de chicos de K-pop BTS, el rapero Jay Park y la cantante HyunA, han hecho que los tatuajes sean más visibles mostrándolos cuando sea posible, ayudando a cultivar una cultura juvenil más enamorada de ellos.

El primer tatuaje del Sr. Park, que se hizo hace una década, fue un homenaje a su equipo de break dance. Desde entonces ha perdido la cuenta de la cantidad de tatuajes que se ha hecho, dijo.

“Fue un shock para mucha gente al principio”, dijo Park, de 35 años. “Pero a medida que pasó el tiempo y mi carrera comenzó a progresar, comencé a ganarme a la gente a pesar de mis tatuajes, y comenzaron a pensar que era genial”.

Pero dijo que había algunas marcas que probablemente veían sus tatuajes como un lastre y que él, junto con otras estrellas, tenía que cubrirlos cuando aparecía en la televisión coreana.

En junio pasado, una encuesta de Gallup entre más de 1000 adultos surcoreanos encontró que más de la mitad estaban a favor de la legalización. Los resultados reflejaron una clara brecha generacional: el ochenta y uno por ciento de los encuestados de 20 años estaban a favor, en comparación con el 60 por ciento de los de 40 años.

Los tatuajes registrados más antiguos pertenecieron a un hombre europeo, ahora apodado Ötzi, que vivió hace 5.300 años, dicen los investigadores. Han descubierto que las culturas antiguas usaban tatuajes para diversos propósitos: decoración, protección, castigo.

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En Corea del Sur, los tatuajes, también llamados munshin, han tenido durante mucho tiempo asociaciones negativas. Durante la dinastía Koryo, que gobernó del 918 al 1392 d. C., a las personas se les hacían tatuajes en la cara o en los brazos por la fuerza, enumerando los crímenes que habían cometido o marcándolos como esclavos. Este castigo, el paso previo a la pena de muerte, dejó a los tatuados como marginados viviendo al margen de la sociedad. Fue eliminado en 1740.

En el siglo XX, los tatuajes fueron adoptados por bandas inspiradas en las costumbres japonesas, renovando la tinta corporal como emblema físico de la criminalidad.

Varios tatuadores modernos en Corea del Sur dijeron que se habían alejado deliberadamente de imágenes amenazantes como dragones e imágenes japonesas que a menudo solicitan los gánsteres.

San Lee, que trabaja en Seúl cerca de Apgujeong Rodeo, un área conocida por sus tiendas de moda, dijo que tenía la intención de mostrar que los tatuajes no solo estaban relegados a ciertos tipos de personas, sino que estaban de moda.

Las solicitudes de los clientes también han cambiado, dijo Kim.

“Cuando comencé, la gente quería que los tatuajes se vieran más valientes”, dijo. “Ahora, quieren cosas hermosas”.

El Sr. Kim es el fundador de un sindicato de tatuadores de 650 miembros que defiende los derechos de los artistas. La legalización crearía entornos más seguros e higiénicos tanto para los clientes como para los artistas, dijo.

Los artistas del tatuaje a menudo se encuentran solos con los clientes y confían en extraños para guardar su secreto. Las mujeres artistas son particularmente vulnerables a la violencia sexual. En el pasado, la policía ha llevado a cabo redadas para arrestar a artistas, dijo Lee. Se sabe que las tiendas rivales denuncian a los artistas ante la policía.

“Dado que lo que estamos haciendo es ilegal, estamos en el punto ciego”, dijo. “Por eso, hay muchas personas que están explotando la situación”.

El número de artistas del tatuaje se ha multiplicado en la última década, lo que ha impulsado la competencia por los clientes. Apro Lee, con sede en una ciudad a una hora al norte de Seúl, dijo que había viajado por el mundo durante la mayor parte de su carrera porque su obra audaz inspirada en el arte popular coreano tenía más demanda en el extranjero.

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“El mundo está cambiando”, dijo Lee, de 40 años. “Entonces, ¿por qué estamos detrás? Vamos a movernos.

Otros, como Lee Dong-kyu, de 37 años, abandonaron Corea por completo. Se hace llamar “Q” y ahora tiene su sede en Los Ángeles.

“No estamos equivocados, tatuarse no está mal, pero es ilegal y eso se siente horrible”, dijo. “Amo mi trabajo, estoy orgulloso de mí mismo, pero no puedo abrirme. Aquí me siento libre. Se siente mucho mejor para el trabajo, pero al mismo tiempo no es mi país”.

Sanghyuk Ko, o el Sr. K, uno de los artistas del tatuaje más buscados en los Estados Unidos, conocido por su trabajo ultra detallado, dijo sin rodeos que nunca habría llegado tan lejos si no se hubiera ido de Seúl.

“En Estados Unidos es diferente: respetan a los artistas”, dijo Ko, de 41 años.

Ryu Ho-jeong, miembro de la Asamblea Nacional de Corea del Sur que ayudó a presentar un proyecto de ley el verano pasado para legalizar los tatuajes, dijo que el estrecho fallo de la Corte Constitucional para mantener la prohibición marcó un cambio para una “industria del arte que el mundo ama”.

Tatuarse es una bendición para la economía de Corea del Sur, dijo Ryu por correo electrónico. Ella dijo que seguiría presionando por la legalización hasta que la marea de la opinión pública cambiara aún más.

Los clientes también están esperando.

Kim Ae-min, un maestro de 38 años de Dongducheon, tiene tatuajes que, según él, están destinados a honrar sus valores. Un brazo está cubierto con varias obras maestras de Shakespeare. Está en proceso de hacerse un tatuaje de Venus en la espalda, inspirado por su esposa. Rara vez expone sus tatuajes, consciente de que otros podrían no ver su tinta como arte.

“No puedo esperar el momento en que las personas se sientan seguras o libres para mostrar sus tatuajes y expresar sus sentimientos a través de los tatuajes”, dijo. “Tengo esperanza.”

Jeyun Lee contribuyó con el reportaje.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.