Los verdaderos ejecutores del Título IX: Angry Parents

Hace una década, el hijo de Ginger Folger, John, jugaba fútbol americano en la escuela secundaria en Gainesville, Georgia, su ciudad natal, a unas 50 millas al noroeste de Atlanta.

“Los recursos financieros del equipo de fútbol fueron asombrosos”, dijo Folger, quien se maravilló de las instalaciones, el equipo, la indumentaria y los servicios de entrenamiento de nivel universitario.

Varios años más tarde, la hija de Folger, Isabella, se unió al equipo de softball de Gainesville High School. Folger se quedó estupefacta cuando fue a la primera práctica del equipo.

“Nuestro campo de softbol era horrible; una niña se rompió el tobillo al pisar uno de los muchos hoyos en los jardines”, dijo. “No teníamos barreras protectoras frente a los banquillos, las líneas de tiros libres estaban borradas y el césped no existía en algunas partes. Mientras tanto, el campo de béisbol masculino tenía un hermoso palco de prensa, fantásticos banquillos y una máquina lanzadora de $10,000”.

Folger se quejó con los funcionarios del distrito escolar de Gainesville, pero cuando no se hicieron mejoras, hizo algo que numerosos padres agraviados en todo Estados Unidos han estado haciendo durante más de 20 años. Estimulada por la protección ofrecida por la legislación de 1972 conocida como Título IX, presentó una demanda federal que acusaba al distrito escolar de discriminar a las niñas que jugaban softbol en la escuela secundaria.


La demanda terminó con una resolución común: el distrito escolar de Gainesville llegó a un acuerdo gastando alrededor de $750,000 para mejorar las instalaciones de softbol, ​​mientras pagaba los honorarios del abogado de Folger, según una portavoz del distrito.

“Obtuvimos un nuevo palco de prensa, un puesto de comida, banquillos, una superficie de juego completamente renovada, nueva iluminación, nuevas gradas, un nuevo marcador, una red nueva alrededor de las instalaciones, básicamente un estadio nuevo”, dijo Folger sobre el acuerdo de 2017. “Y obtuvimos la garantía de que, en el futuro, cualquier mejora en las instalaciones del campo de béisbol se reflejaría en el campo de sóftbol”.

Gran parte de la discusión sobre los efectos del Título IX, firmado el 23 de junio de 1972 por el presidente Richard M. Nixon, se ha centrado en las desigualdades en los colegios y universidades. Pero el impacto de la ley durante 50 años se extiende aún más ampliamente a través de miles de escuelas secundarias y escuelas intermedias, exigiendo oportunidades básicas para millones de atletas jóvenes. Sin embargo, en las escuelas locales, la aplicación del Título IX se ha producido principalmente a través de demandas, o la amenaza de una, impulsadas por las familias de los estudiantes.

Eso ha hecho más que alimentar la tubería deportiva para colegios y universidades. Quienes están en las trincheras de la lucha por el cumplimiento del Título IX dicen que ha sido empoderador y ha creado defensores de los deportes femeninos basados ​​en la experiencia personal.

Como dijo Sam Schiller, cuya firma de un solo abogado en Tennessee ha presentado demandas del Título IX contra distritos escolares en más de 30 estados y nunca perdió un caso: “Ahora estamos en el punto en que las mujeres que fueron atletas en la escuela secundaria están criando familias, y definitivamente saben que se supone que sus hijas tienen lo que los hombres han tenido todo el tiempo. Es el Título IX 2.0”.

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Folger agregó: “Nunca fui una feminista que quemaba sostenes. Pero pude mostrarle a mi hija que puede valerse por sí misma y no ser tratada como alguien inferior o no igual”.

Es difícil rastrear la cantidad de demandas federales relacionadas exclusivamente con la discriminación sexual en el atletismo escolar, a diferencia de las disputas del Título IX que involucran la discriminación en las oportunidades educativas o el acoso sexual. Pero las demandas no son la única forma de medir qué tan proactivos se han vuelto los padres sobre el uso del Título IX para preservar los derechos deportivos de sus hijos.

En el Departamento de Educación federal, la agencia responsable de hacer cumplir el Título IX, la cantidad de quejas relacionadas con la discriminación sexual en el atletismo desde el jardín de infantes hasta el grado 12 ha superado a las relacionadas con las universidades en 40 a 1 desde enero de 2021, según un portavoz del Departamento de Educación. La gran mayoría de las más de 4.000 denuncias en ese período fueron presentadas por individuos y no por grupos.

El impulso por la igualdad de acceso a los deportes para niños y niñas en las escuelas secundarias se produce cuando la participación general de las niñas se ha disparado desde que entró en vigor la ley. En 1971, había 294.015 niñas practicando deportes en escuelas secundarias en todo el país, lo que representaba el 7 por ciento de todos los atletas de escuelas secundarias, según la Federación Nacional de Asociaciones Estatales de Escuelas Secundarias. En 2018-19, la última temporada completa en la que la federación pudo encuestar a las escuelas debido a la pandemia de coronavirus, había más de 3,4 millones de niñas participando en deportes, el 43 por ciento de todas las atletas de secundaria.

Sin embargo, existen varios impedimentos para asegurarse de que las escuelas cumplan con la ley.

Uno es saber que existe. Una encuesta realizada en marzo por Ipsos y la Universidad de Maryland a más de 1000 padres y más de 500 niños de 12 a 17 años encontró que más de la mitad de los padres y casi las tres cuartas partes de los niños no habían oído hablar del Título IX.

Otro gran obstáculo es la desinformación. En muchas escuelas secundarias, por ejemplo, la calidad de las instalaciones, las oportunidades de capacitación e incluso los salarios de los entrenadores están respaldados por clubes de fomento de deportes específicos financiados por los padres de los atletas y patrocinadores locales, quienes a menudo recaudan decenas de miles de dólares para apoyar a un solo deporte. Con mayor frecuencia, ese tipo de dinero se utiliza para elevar el fútbol americano, el baloncesto masculino y el béisbol.

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Si esa financiación provoca una disparidad entre lo que se gasta en deportes similares para niños y niñas, los líderes de los clubes de impulso generalmente argumentan que son una entidad privada fuera del alcance de los funcionarios del distrito escolar y, por lo tanto, no están obligados a cumplir con el Título IX.

Sin embargo, la ley responsabiliza a los distritos escolares por el dinero y otros recursos canalizados hacia cada equipo, independientemente de las fuentes. Los líderes del distrito están obligados a garantizar que la experiencia atlética siga siendo equitativa para niñas y niños, incluso con financiación independiente. Y esa experiencia va más allá de los campos y las instalaciones, y abarca detalles como el personal, los horarios de los juegos y las prácticas y los arreglos de transporte.

Al final, un gran porcentaje de escuelas secundarias, quizás incluso la mayoría, sigue sin cumplir con las regulaciones del Título IX, según los líderes de varias asociaciones estatales de escuelas secundarias. Pero poco a poco, se han hecho progresos y, en particular, los enfrentamientos del Título IX rara vez han llevado a la eliminación de los equipos masculinos de la escuela secundaria para ayudar a lograr la equidad de género, una decisión divisiva que decenas de universidades han tomado durante décadas.

Schiller manejó su primera demanda atlética del Título IX a mediados de la década de 1990, poco después de graduarse de la facultad de derecho, cuando tales casos eran poco comunes. La práctica de Schiller ahora está completamente dedicada a casos que involucran discriminación sexual de atletas de secundaria o preparatoria.

Ninguno de sus cientos de casos ha ido a juicio, dijo Schiller, de voz suave. Y cree que una nueva generación de líderes de distritos escolares está más educada sobre los derechos que protege el Título IX. Dijo que para un caso reciente, visitó las instalaciones de una escuela para equipos de niños y niñas con una superintendente recién contratada, una mujer que había sido atleta en la escuela secundaria.

Después del recorrido, Schiller dijo que el superintendente le dijo: “Sé lo que se supone que es esto, y vamos a hacer que sea equivalente”.

Schiller agregó: “Por alguna razón, se necesita un tribunal federal para llamar su atención y hacerles darse cuenta de que tienen que hacer esto”.

Schiller también advierte a las familias que esperen rechazo, incluso hostilidad, en la comunidad cuando presenten demandas contra los distritos escolares.

“Una vez que se supo la noticia de mi demanda, la gente comenzó a llamarme el alborotador, pensaron que estaba destruyendo el atletismo de Gainesville”, dijo Folger. “Probablemente haya gente que todavía se queje de mí a mis espaldas”.

Jennifer Sedlacek, que vive en Bennington, Nebraska, sintió una reacción similar cuando ella y otras dos familias de su comunidad presentaron una demanda federal contra su distrito escolar por discriminar a los equipos de sus hijas.

“Cuando se supo la noticia de la demanda, sacudió a nuestro pequeño pueblo”, dijo Sedlacek, cuya hija, Taylor, jugaba sóftbol y baloncesto. “Dividió al pueblo porque la gente pensó que iba a impactar los deportes de los niños, lo cual no es cierto. La gente te daría esta mirada y en realidad ya no te hablarían”.

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Folger dijo que el estigma de ser la persona en una comunidad que demandó al distrito escolar por discrepancias en los deportes de niños y niñas probablemente ha impedido que miles de padres en todo el país presenten una demanda de Título IX. En su caso, no pudo lograr que otra familia de jugadores de softbol de Gainesville se uniera a su demanda como co-demandante.

“Les preocupaba que su esposo pudiera tener problemas en el trabajo por la demanda o les preocupaba que la gente se enojara con ellos”, dijo Folger. “Me frustró porque estaba pensando: ¿Qué hay de tu hija? ¿Qué le estás enseñando? ¿Te preocupa lo que alguien te va a decir y le estás enseñando a tu hija a ser mansa y mansa? Ese es el mensaje equivocado”.

Sedlacek tuvo co-demandantes. Reunieron a los padres de una variedad de deportes de niñas en su escuela secundaria para resaltar las numerosas discrepancias entre cómo se trataba a los equipos de niños y niñas. Criticaron el acceso desigual a las salas de levantamiento de pesas, la falta de entrenadores deportivos y el uso de baños portátiles sin agua corriente en el campo de softbol, ​​un tema particularmente doloroso para los atletas y sus padres.

Los padres también iniciaron un sitio web en apoyo de la demanda y organizaron una campaña para vender camisetas que habían hecho y que tenían grabados los números romanos IX. Las atletas de los equipos femeninos usaron las camisetas en la escuela y en una reunión de la junta de la ciudad. El caso llamó la atención en las noticias locales.

“Cuando estás en una demanda, en realidad no puedes decir nada, pero las chicas hablaron y trataron de educar a la gente”, dijo Jennifer Sedlacek. “No siempre fue fácil para ellos porque cuando eres atleta, la mayoría de tus amigos son atletas varones y luego la administración también está enojada contigo. Pero estaba muy orgulloso de que perseveraran”.

La demanda contra las escuelas de Bennington se presentó en febrero de 2021 y se resolvió seis meses después. Rápidamente se hicieron mejoras en el campo de softball de niñas. Se mejoraron los uniformes para los equipos de baloncesto y sóftbol de niñas, así como otras comodidades para varios equipos de niñas. Se agregaron nuevos baños al campo de softball.

“Esa construcción comenzó muy rápido y el campo se rehizo por completo; se ve increíble”, dijo Jennifer Sedlacek.

Taylor Sedlacek, quien jugará softbol en Wichita State la próxima temporada, asistió a la Serie Mundial Universitaria Femenina del año pasado, la parte final del torneo de softbol de la División I de la NCAA, en Oklahoma City con su madre. Los padres de 14 jugadores del torneo habían sido clientes de Schiller y su ex pareja, Ray Yasser, quien está retirado.

“Pensé que era una declaración de orgullo: saber que 14 de esas niñas tenían el Título IX trabajando para ellas”, dijo Jennifer Sedlacek. “Quizás así es como esas chicas tuvieron la oportunidad de llegar tan lejos en sus carreras. Se necesitó a alguien para defenderlos”.