Los vertederos de aguas residuales de Southern Water muestran la escala del trabajo de limpieza para el propietario australiano

El agua de mar marrón pútrida que impidió que la gente nadara en tramos de las populares playas inglesas en algunos de los días más calurosos registrados este verano fue el resultado de un fuerte aumento de fallas en las estaciones de bombeo de aguas residuales de Southern Water, y una señal de la escala de la tarea que enfrenta su propietario, Macquarie.

Un año después de que la gestora de activos australiana se hiciera cargo del monopolio regional del agua en una refinanciación de emergencia de 1.000 millones de libras esterlinas, Southern se enfrenta a un torrente de problemas de mantenimiento.

Más de la mitad de los incidentes de contaminación en su red, que incluye los destinos turísticos populares Herne Bay, Whitstable y Brighton, se debieron a un aumento de las averías en las estaciones de bombeo, mientras que el envejecimiento de la infraestructura significa que las fallas operativas ocurren con mayor “frecuencia y gravedad” en todo el territorio. la red, según documentos corporativos vistos por el Financial Times.

Southern también provocó la ira entre algunos de sus 4,2 millones de clientes en Kent, Sussex y Hampshire cuando se convirtió en la primera compañía de agua en imponer una prohibición de mangueras en agosto. La mayoría de sus líneas troncales principales tienen más de 100 años, lo que provoca que una quinta parte del agua tratada se pierda por fugas.

Southern no fue el único proveedor que contaminó las playas e impuso prohibiciones de mangueras este verano; Ha habido una protesta a nivel nacional contra los grupos de agua y residuos que fueron privatizados con una donación del gobierno de 1.600 millones de libras esterlinas para mejorar sus redes hace más de 30 años.

Pero Southern es uno de los que tiene más dificultades financieras, lo que dificulta las actualizaciones.

Los mil millones de libras de capital que Macquarie inyectó en el negocio en septiembre de 2021 evitó el colapso de Southern después de que sus dueños anteriores, un consorcio liderado por JPMorgan, advirtieran que corría el riesgo de no pagar los préstamos.

Solo 230 millones de libras esterlinas se utilizaron para mejorar las operaciones de Southern, según una consulta realizada por el regulador Ofwat sobre la transferencia de propiedad que finalizó la semana pasada. El resto se ha utilizado para reducir los préstamos entre el complejo conjunto de sociedades de cartera utilizadas por sus antiguos propietarios, que conservan una participación del 38 por ciento.

Archivos corporativos separados vistos por el FT advierten que el «perfil de riesgo de Southern se ha deteriorado durante el año» y que «la compañía continúa en riesgo de una rebaja de calificación crediticia como resultado de un desempeño operativo deficiente».

La deuda neta de la empresa ha aumentado de 5.000 millones de libras esterlinas a 6.000 millones de libras esterlinas durante el año pasado, lo que, según Macquarie, se debió al aumento de la inflación y no a los nuevos préstamos. Ya al ​​menos una quinta parte de la factura familiar típica de £ 400 por año se destina al pago de intereses en lugar de mejoras de infraestructura y servicios.

Mientras tanto, la cantidad de alertas de contaminación este verano de Surfers Against Sewage, que utiliza información en tiempo real de los monitores en las tuberías de salida clave para advertir a los nadadores sobre los riesgos para la salud, sugiere que los vertederos de aguas residuales son mucho más comunes de lo que indican los datos de la Agencia de Medio Ambiente.

Un área de la costa al lado de donde se habrían descargado aguas residuales después de fuertes lluvias en agosto en Seaford, Sussex © Dan Kitwood/Getty Images

Martin Bradley, jefe del equipo europeo de activos reales de Macquarie Asset Management, insistió en que un programa de reestructuración ya estaba “mostrando signos tempranos de mejora operativa”.

Esto incluye un aumento del 50 por ciento en la inversión de capital, a £632 millones en el año hasta marzo de 2022, para reducir a la mitad los incidentes de contaminación según lo definido por la EA en comparación con el año pasado.

Macquarie también está invirtiendo en 30 000 monitores en toda la red “como parte de una transformación a largo plazo que hará que Southern Water se vuelva más sostenible y resistente”, dijo Bradley.

Pero aún no está claro cómo Macquarie puede abordar una acumulación de trabajo de décadas en un momento en que la crisis del costo de vida hace que sea más difícil aumentar las facturas y el riesgo de impago aumenta, especialmente cuando la ley impide que las compañías de agua de apagar los suministros.

“Las tasas de interés fueron excepcionalmente bajas durante la última década y ese habría sido un momento ideal para financiar grandes programas de inversión”, dijo Colm Gibson, jefe de la práctica regulatoria de Berkeley Research Group. “Con el aumento de las tasas, será más difícil ahora”.

Macquarie es mejor conocida por haber sido propietaria durante una década del grupo de agua y desechos más grande de Inglaterra, Thames Water, que vendió en 2017. La compañía ha sido criticada por aumentar la deuda de Thames, sacar dividendos y pagar poco en impuestos corporativos, mientras presidía fallas por fugas y contaminación. Macquarie ha subrayado que se invirtieron 12.000 millones de libras esterlinas en la red durante el período.

Desde 2005, el gestor de activos australiano ha comprado más de 50.000 millones de libras esterlinas en activos de infraestructura en el Reino Unido, muchos de ellos antiguos monopolios estatales que se benefician de un flujo de ingresos constante respaldado por el gobierno. Estos han incluido Cadent Gas, la red de distribución de gas más grande del Reino Unido, una participación en el negocio de transmisión de gas de National Grid y South East Water.

Ofwat señaló en la consulta sobre la adquisición de Southern que Thames «tenía un desempeño deficiente en una serie de métricas y surgieron preocupaciones sobre la gestión financiera de la empresa».

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Ahora se teme que esto se repita en Southern.

En julio, Macquarie nombró a dos ex ejecutivos de Thames para Southern: Lawrence Gosden como director ejecutivo y Bob Collington como director de operaciones. El nuevo accionista mayoritario de Southern está domiciliado en el extranjero en Luxemburgo, que es favorable a los impuestos.

Macquarie también ha señalado un posible retorno a los dividendos tan pronto como el próximo año si el «desempeño de Southern va por buen camino».

El administrador de activos australiano dijo que el capital que estaba proporcionando «permitiría a Southern Water invertir significativamente para mejorar su red con 2.000 millones de libras esterlinas que se invertirán durante los próximos cuatro años del período regulatorio actual para reparar las tuberías, las estaciones de bombeo y las alcantarillas, que son bajo rendimiento y causando daños al medio ambiente local”.

También se ha comprometido a simplificar la estructura corporativa de Southern, incluido el reemplazo de las compañías financieras registradas en las Islas Caimán, que dijo que se llevará a cabo la próxima semana.

Ofwat se mantiene optimista de que la situación en Southern mejorará. El regulador dijo que había dejado en claro que «se requieren cambios muy profundos y con mucho retraso para mejorar y fortalecer» el desempeño de Southern dado su papel como proveedor de un servicio público esencial.

Pero Kate Bayliss, experta en finanzas de infraestructura de la Universidad SOAS de Londres, dijo que la historia anterior «sugiere que los retornos de los inversores siempre serán la prioridad de Macquarie en lugar del bienestar social y ambiental a largo plazo de las operaciones de la compañía de agua».

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