Maki Kaji, ‘padrino del Sudoku’, muere a los 69 años

Maki Kaji, un desertor universitario que convirtió un juego de números en uno de los acertijos de lógica más populares del mundo y se hizo conocido como el “Padrino del Sudoku”, murió en su casa de Tokio el 10 de agosto. Tenía 69 años.

Su muerte fue anunciada el martes por la empresa de rompecabezas que cofundó, Nikoli. La causa fue cáncer de vías biliares, dijo la compañía en un comunicado.

En un discurso en 2008, Kaji dijo que “se enamoró” por primera vez de un juego llamado Number Place en 1984. Lo renombró Sudoku.

“Quería crear un nombre japonés”, dijo Kaji. “Creé el nombre en unos 25 segundos”. La razón: tenía prisa por llegar a una carrera de caballos. Dijo que no esperaba que el nombre se mantuviera. (“Sudoku” se traduce aproximadamente como “números individuales”).

Para entonces, con dos amigos de la infancia, había fundado la empresa que más tarde se convertiría en Nikoli, que, según la empresa, se encuentra entre las editoriales mundiales más prolíficas de revistas y libros de rompecabezas. La compañía ayudó a catapultar al Sudoku a la corriente principal a mediados de la década de 2000. Fue la primera revista de rompecabezas de Japón, dijo la compañía en su comunicado.

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La propia empresa no crea muchos rompecabezas nuevos; por ejemplo, se cree que un estadounidense inventó una versión anterior del Sudoku. Pero los verdaderos orígenes son turbios. Algunos rastrean el juego hasta Leonhard Euler, un matemático suizo del siglo XVIII. Otros dicen que la idea vino de China, a través de India, al mundo árabe en el siglo VIII o IX.

Independientemente de cómo se creó el rompecabezas, la compañía del Sr. Kaji hizo que el Sudoku y otros rompecabezas similares fueran populares en todo el mundo. El secreto de Nikoli, le dijo a The New York Times en 2007, era que probaba y perfeccionaba en gran medida los rompecabezas existentes.

“Quiero convertir a Nikoli en la fuente mundial de juegos de rompecabezas”, dijo. “Tenemos muchos más acertijos de donde proviene el Sudoku”.

A fines de la década de 1990, cuando presentó el rompecabezas del Sudoku a los editores de Nueva York y Londres, no tuvo éxito, le dijo a The Times. Pero en una década, el rompecabezas se estaba publicando en cientos de periódicos a nivel mundial, generando millones de dólares.

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Según Nikoli, se estima que 200 millones de personas en 100 países han resuelto el acertijo lógico, que implica completar una cuadrícula numerada. Cada año se celebra un campeonato mundial.

En 2017, un hombre mayor que vivía en una vivienda temporal en Otsuchi, una ciudad en el norte de Japón, después del devastador terremoto de 2011, le escribió a Kaji para informarle que sus acertijos eran demasiado difíciles, agregó la compañía. Eso inspiró al Sr. Kaji a crear rompecabezas más accesibles para niños y personas mayores.

Kaji nació el 8 de octubre de 1951 en Sapporo, Japón, de un padre que era ingeniero en una empresa de telecomunicaciones y una madre que trabajaba en una tienda de kimonos, según un libro que escribió sobre la moda mundial del Sudoku. Se graduó de la escuela secundaria Shakujii en Tokio, pero abandonó la Universidad de Keio.

Le sobreviven su esposa, Noemí, y dos hijas.

Los expertos en rompecabezas describieron al Sr. Kaji como habiendo imbuido su mundo de “alma”.

“Su contribución más importante al mundo de los acertijos de lógica es sutil y subestimada”, escribió en un correo electrónico Nick Baxter, el capitán del equipo de rompecabezas de EE. UU., Que compite en el Campeonato Mundial de Sudoku.

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En una época en la que la mayoría de los Sudoku y rompecabezas similares son generados por computadora, agregó Baxter, Nikoli continuó haciendo rompecabezas generados por humanos.

En una entrevista con la BBC en 2007, Kaji dijo que el secreto para inventar un buen rompecabezas era hacer que las reglas fueran “simples y fáciles para todos, incluidos los principiantes”.

Renunció como director de su empresa en julio debido a problemas de salud.

A pesar de los millones recaudados por el rompecabezas de Sudoku, Kaji dijo en la entrevista con el Times que había recibido solo una pequeña fracción del dinero, en parte porque había llegado tarde a registrar el rompecabezas como marca registrada.

Pero no se arrepintió, agregó.

“Somos prolíficos porque lo hacemos por amor a los juegos, no por el dinero”, dijo Kaji.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.