Mars Orbiter de los Emiratos Árabes Unidos obtiene nuevas vistas de las auroras del planeta rojo

Cuando los bombardeos de protones y electrones cargados surgieron del sol en nuestro camino, el campo magnético de la Tierra los desvía hábilmente alrededor del planeta. Este golpe genera cortinas de colores relucientes y resplandecientes conocidas como la aurora boreal en las regiones polares del hemisferio norte y la aurora austral en el sur.

Ese mismo fenómeno también ocurre en Marte. Pero allí no solo están las luces del norte y las luces del sur, sino también las luces ecuatoriales, las luces de latitudes medias, las luces del este, las luces del oeste, en todo el planeta.

La nave espacial Hope, lanzada por los Emiratos Árabes Unidos y que orbita el planeta rojo desde febrero, ha capturado imágenes únicas de estas luces atmosféricas danzantes, conocidas como auroras discretas.

Los funcionarios de la misión dieron a conocer las imágenes el miércoles.

“Permitirá que se abran nuevas puertas de estudio en lo que respecta a la atmósfera marciana”, dijo Hessa al-Matroushi, líder científico de la primera misión interplanetaria de los Emiratos Árabes Unidos, “y cómo interactúa con la actividad solar”.

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Los resplandores en Marte no están solo en la parte superior e inferior del planeta, porque el campo magnético alrededor del planeta se ha extinguido en gran medida a medida que el hierro fundido en el interior se enfría. Pero partes de la corteza de Marte que se endurecieron hace varios miles de millones de años cuando Marte tenía un campo magnético global conservan algo de ese magnetismo.

“Son muy irregulares y están distribuidos de manera desigual”, dijo Justin Deighan, el subdirector científico.

Si bien el campo magnético de la Tierra es como una gran barra magnética, en Marte, “es más como si tomara una bolsa de imanes y los arrojara a la corteza del planeta”, dijo el Dr. Deighan, investigador del Laboratorio Atmosférico de la Universidad de Colorado. y Space Physics, que colabora con los EAU en la misión. “Y todos apuntan de diferentes maneras. Y tienen diferentes fortalezas “.

Los campos magnéticos inconexos actúan como lentes para llevar las partículas del viento solar a diferentes partes de la atmósfera marciana, pero luego golpean átomos y moléculas en la atmósfera superior, generando el brillo de las auroras.

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Los orbitadores anteriores de Marte también han observado las auroras, pero Hope, con una órbita a gran altitud que varía de 12,400 millas a 27,000 millas sobre la superficie, puede tener una vista global del lado nocturno de Marte.

Tomar fotografías de las auroras no formaba parte de las observaciones científicas centrales planificadas para la nave espacial Hope, que entró en órbita alrededor de Marte en febrero. La misión está tratando de estudiar la dinámica de la atmósfera marciana cerca de la superficie que influye en la rapidez con la que la atmósfera de Marte se filtra al espacio.

Pero incluso antes del lanzamiento de la sonda, los científicos se dieron cuenta de que uno de los instrumentos, que hace observaciones en la parte ultravioleta lejana del espectro para medir los niveles de oxígeno e hidrógeno en la atmósfera superior, también podría detectar las auroras.

“Nuestra suposición era que veríamos algo, pero no estábamos seguros de la frecuencia con la que iba a ser”, dijo el Dr. Deighan. “Lo que es realmente fantástico es que básicamente lo vimos de inmediato y con tanta claridad. Fue inequívoco “.

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La nave espacial MAVEN de la NASA también puede tomar fotografías similares de las auroras marcianas cuando su órbita elíptica la aleja más del planeta, y también puede medir e identificar directamente las partículas solares que crean el espectáculo de luces cuando pasa cerca. Pero no puede realizar ambas mediciones simultáneamente.

Al coordinar las fotografías de auroras de Hope con las mediciones de partículas de MAVEN, los científicos planetarios podrían reunir una comprensión más completa de las luces nocturnas de Marte.

“Tener dos naves espaciales es realmente lo que quieres para esto”, dijo el Dr. Deighan.