Más allá de los problemas de Evergrande, una economía china que se desacelera

BEIJING – Los mercados globales han observado con ansiedad cómo una empresa inmobiliaria china enorme y profundamente endeudada coquetea con el incumplimiento, por temor a que cualquier colapso pueda afectar al sistema financiero internacional.

China Evergrande Group, el desarrollador, dijo el miércoles que llegó a un acuerdo que podría darle un respiro de cara al pago de un bono que vence al día siguiente. Pero ese acuerdo turbio no aborda la amenaza más amplia para los principales líderes de Beijing y el panorama económico mundial: el crecimiento de China se está desacelerando y el gobierno puede tener que trabajar más duro para reavivarlo.

Las ventas minoristas fueron mucho más débiles de lo esperado el mes pasado en China, lideradas por las lentas ventas de automóviles. La producción industrial se ha debilitado, especialmente para los grandes camiones de carga. Y los desarrolladores redujeron drásticamente los nuevos proyectos de vivienda durante el verano, mientras se apresuraban a terminar los proyectos que ya habían comenzado.

El fuerte gasto gubernamental en nuevas líneas ferroviarias, carreteras y otros proyectos mantiene la economía a flote en este momento, pero es posible que no sea sostenible durante el próximo año.

A los mercados les ha fascinado la idea de que Evergrande podría ser el “momento Lehman” de China, una referencia al colapso del banco de inversión Lehman Brothers en 2008 que inició la crisis financiera mundial. Si bien muchos economistas en China están vertiendo agua fría sobre la idea de un posible contagio financiero, señalan la debilidad generalizada en el mercado inmobiliario de China, un pilar de la economía y otras amenazas a largo plazo.

“Este no es un momento de Lehman. Esto es demasiado sensacional ”, dijo Xu Sitao, economista de la oficina de Deloitte en Beijing. “La pregunta es el próximo año”.

Con Evergrande, no está del todo claro qué sucederá el jueves, cuando vencen los pagos de intereses de los bonos. El miércoles, dijo en una presentación del mercado de valores vagamente redactada que había llegado a un acuerdo con inversores chinos para realizar un pago al día siguiente, sin ofrecer detalles.

No mencionó un pago de 83,5 millones de dólares que vence el jueves a los tenedores de bonos extranjeros. Bloomberg News, citando documentos de bonos, dijo que la compañía tiene un período de gracia de 30 días antes de que un pago atrasado se convierta en un incumplimiento. Evergrande no respondió a las preguntas.

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Los políticos chinos posiblemente podrían intervenir y rescatar a Evergrande. Pero eso iría en contra de sus esfuerzos por conseguir que las empresas pidan menos préstamos y quitarle algo del impulso al mercado inmobiliario, donde los apartamentos para comprar son cada vez más inaccesibles para muchas familias chinas en varios mercados.

Las personas familiarizadas con la formulación de políticas económicas chinas dicen que las grandes empresas a menudo tienen una gran cantidad de garantías en sus libros, por lo que los funcionarios creen que los prestamistas no se quemarán por completo con un colapso. También citan las herramientas que tiene Pekín para liquidar las deudas gradualmente y limitar las interrupciones financieras, como su control del sistema bancario.

Dejar que Evergrande se derrumbe rápidamente, por otro lado, corre el riesgo de una gran caída en los precios de los apartamentos u otros choques potencialmente imprevisibles para el sistema financiero.

Los funcionarios chinos han tomado medidas a corto plazo para reforzar la confianza. El banco central anunció el miércoles por la mañana que había inyectado temporalmente alrededor de $ 18.6 mil millones en los mercados crediticios, parte de un esfuerzo más amplio en los últimos días para asegurarse de que haya suficiente efectivo disponible.

Las ventas de bienes raíces se estaban desacelerando incluso antes de las últimas dificultades, en parte debido a los esfuerzos de enfriamiento de Beijing, lo que privó a Evergrande y otros desarrolladores inmobiliarios del efectivo que necesitan para terminar otros proyectos. Las ventas cayeron un 7,1 por ciento en valor en julio con respecto al año anterior y un 18,7 por ciento en agosto con respecto al mismo mes del año pasado.

El exceso de capacidad en muchos sectores industriales, junto con un sector de la construcción tambaleante, ha llevado a los economistas a predecir un crecimiento más lento. Bank of America redujo el martes su pronóstico para el crecimiento económico de China el próximo año al 5.3 por ciento desde un pronóstico anterior del 6.2 por ciento.

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El crecimiento superior al 5 por ciento sigue siendo fuerte según la mayoría de los estándares. Pero representaría un resultado mucho más débil que el de este año, que muchos economistas proyectan será del 8 por ciento o más. Sería considerablemente más lento que las tasas de crecimiento oficiales que China ha registrado en los últimos años.

Otras preguntas que se ciernen en este momento sobre la economía china se pueden ver en un puñado de medidas que, a primera vista, podrían parecer tener poco que ver con la industria inmobiliaria, los precios de los bonos o los 1,6 millones de apartamentos sin terminar de Evergrande. Las medidas miden la producción y venta de camiones de carga pesados.

Las empresas de construcción y los fabricantes de todo el mundo tienden a dejar de comprar camiones grandes cuando ven problemas en el futuro. Alan Greenspan, ex presidente de la Reserva Federal, solía citar la fuerza de la industria de fabricación de camiones de carga como uno de sus predictores favoritos de la salud futura de la economía estadounidense.

La Asociación de Fabricantes de Automóviles de China reveló a principios de este mes que la producción y las ventas de camiones pesados ​​se desplomaron casi la mitad en agosto en comparación con el mismo mes del año pasado. Excluyendo las peculiaridades estadísticas causadas por el momento de las vacaciones del Año Nuevo Lunar, fue el peor desempeño para ambos indicadores de camiones pesados ​​desde la primavera de 2015, cuando China estaba luchando por salir de una devaluación de la moneda fallida.

Sin embargo, la caída en picada en la producción y ventas de camiones de carga es mucho más que la pérdida de confianza económica. También muestra cómo las políticas de China durante los últimos años inflaron temporalmente la demanda y produjeron un grave exceso de capacidad.

Los nuevos estándares estrictos para la contaminación del aire entraron en vigencia para los camiones de carga fabricados a partir del 1 de julio. También se están introduciendo gradualmente estándares de seguridad más estrictos, como el requisito de que el software y los sensores a bordo adviertan a los conductores cuando comienzan a desviarse de sus carriles de tráfico.

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Los fabricantes de camiones nacionales expandieron sus fábricas el año pasado para construir tantos camiones como pudieron antes de que entraran en vigor las reglas más estrictas.

La capacidad de fabricación de camiones de carga de China se ha disparado a 1,6 millones de camiones al año en un mercado donde las estimaciones de ventas a largo plazo son mucho menos de un millón de camiones al año. Los concesionarios de camiones en China ahora están atascados con filas de camiones sin vender.

Las ventas de automóviles también fueron débiles el mes pasado, lo que se suma a la incertidumbre sobre si el gasto de los consumidores se mantendrá fuerte en China incluso mientras Evergrande lucha. Después de la construcción y el gasto público, la industria automotriz es uno de los sectores más importantes de la economía china, y juega un papel casi tres veces mayor que las exportaciones a Estados Unidos.

Una aguda escasez de chips de computadora ha afectado por separado la producción y venta de automóviles en China, enturbiando el panorama.

“El mercado de las ventas de automóviles está en general en una recesión, en parte debido a la escasez de chips”, dijo Cui Dongshu, secretario general de la Asociación de Automóviles de Pasajeros de China, un grupo comercial de la industria con sede en Beijing.

Si bien China enfrenta un amplio exceso de capacidad y otras preocupaciones, muchos economistas en China aún expresan más confianza que los economistas en otras partes de que el país puede superar sus problemas. Los economistas en China señalan que el gobierno chino tiene más capacidad que la mayoría para establecer tasas de interés y controlar grandes movimientos de dinero dentro y fuera del país.

“China”, dijo Xu, de Deloitte, “todavía tiene muchas herramientas”.

Keith Bradsher informó desde Beijing y Alexandra Stevenson De Hong Kong. Li usted y Cao Li contribuyó con la investigación.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.