Max Scherzer de los Dodgers registra su ponche número 3000 en su carrera

Chris Snyder, el receptor abridor de los Diamondbacks de Arizona el 29 de abril de 2008, era conocido por ser conversador detrás del plato durante los juegos. Entonces, cuando su amigo Jack Cassel, el lanzador abridor de los Astros de Houston ese día, llegó a batear en la tercera entrada, Snyder le preguntó a Cassel sobre su hermano menor, Matt, el mariscal de campo de reserva de Tom Brady en los Patriots de Nueva Inglaterra en la NFL.

Pero cuando Cassel notó que un lanzador de 23 años recién salido del bullpen hacía su debut en las Grandes Ligas y alcanzaba las 96 millas por hora en su calentamiento en el montículo, cortésmente le pidió a Snyder que lo cerrara.

“Olvidé exactamente lo que dije, pero pensé: ‘No me hables en este turno. Tengo que bloquearlo ‘”, recordó Cassel en una entrevista telefónica. “La velocidad se estaba registrando en el tablero en Chase Field. Y también pude verlo yo mismo porque no lancé tan fuerte “.

Después de seis lanzamientos, el último en que una bola rápida pasó por encima del lanzador superado, Cassel se convirtió en el primer jugador de Grandes Ligas en ser ponchado por el mejor prospecto de los Diamondbacks en ese momento, Max Scherzer.

Hay poca vergüenza en ser despachado desde el plato por Scherzer, ahora de 37 años. A lo largo de una carrera que ha abarcado 14 temporadas, cuatro equipos, ocho selecciones del Juego de Estrellas, tres premios Cy Young y un título de la Serie Mundial, Scherzer es uno de los lanzadores de élite de esta o cualquier generación y ha avergonzado a muchos bateadores con su poderoso brazo derecho.

Y en una victoria de 8-0 contra los Padres de San Diego el domingo en Los Ángeles, Scherzer estuvo en su mejor momento, enviando bateador tras bateador de regreso al dugout murmurando para sí mismos. Scherzer, el as de los Dodgers, lanzó una inmaculada segunda entrada de nueve lanzamientos y tres ponches y coqueteó con un juego perfecto. En la quinta entrada, con un puñetazo del primera base Eric Hosmer, Scherzer se unió al club de 3000 ponches del béisbol.

Hosmer, sin embargo, se vengó un poco al romper la oferta de Scherzer en un juego perfecto con un doble con un out en la octava entrada.

Aunque no pudo lograr una segunda hazaña histórica en el mismo juego, Scherzer se convirtió en la decimonovena persona en alcanzar los 3.000 ponches, un club que incluye a miembros del Salón de la Fama como Tom Seaver, Steve Carlton, Bob Gibson y Fergie Jenkins. Lanzando como un jugador que aún está en su mejor momento, Scherzer puede continuar escalando en la lista de ponches de las Grandes Ligas, encabezada por Nolan Ryan, quien lanzó hasta los 46 años y ponchó a 5.714 bateadores escandalosos.

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“No hay mucha gente que haya alcanzado este hito”, dijo Scherzer. “Es algo maravilloso de lograr. Me encantan los ponches y, para mí, esto es un testimonio de durabilidad “.

En una era de béisbol definida por más velocidad, más movimiento en los lanzamientos y más ponches, pocos han sido mejores que Scherzer. De los lanzadores con al menos 1,000 entradas desde el comienzo de la temporada 2012, lideró a todos con una tasa de ponches de casi el 32 por ciento al ingresar el domingo. Apodado “Mad Max” y conocido por un entrenamiento meticuloso y régimen de carrera, Scherzer ha mantenido una velocidad promedio de bola rápida de alrededor de 94 mph a esta edad.

“Estaba destinado a eso”, dijo el jardinero estrella de los Dodgers, Mookie Betts, sobre el logro de ponches de Scherzer. “Todo el trabajo que hace, quién es, todo lo que hace. Suena un poco extraño, pero no espero menos de él “.

El arco de la carrera de Scherzer se puede rastrear a través de sus ponches. Una selección de primera ronda de los Diamondbacks de la Universidad de Missouri en 2006, llegó a las mayores dos años después. En el debut de Scherzer, Edgar González fue titular para los Diamondbacks, pero después de que González soltó seis carreras, Scherzer entró desde el bullpen.

Con los Diamondbacks perdiendo por 6-2, Scherzer heredó un corredor en segunda base con dos outs en la tercera entrada. Cassel, entonces de 27 años, conocía la reputación de Scherzer como un joven lanzador duro, pero se sintió bien después de pegar un sencillo en su anterior turno al bate contra González. Pronto, Cassel vio que estaba en problemas.

“Tuvo esta entrega poco ortodoxa: su parte delantera se elevó, el brazo se dio la vuelta y no estaba recto sobre la parte superior, más bien tres cuartos”, dijo Cassel. “Escondió bien la pelota. Con ese ángulo del brazo y con esa velocidad, pude ver por qué este tipo era bueno “.

Cassel se movió hacia atrás en la caja de bateo y se atragantó con el bate, con la esperanza de compensar su menor velocidad de bate y empujar la pelota hacia el jardín derecho. Ayudó una vez: después de dos bolas, haciendo un strike y oliendo a otra oferta, Cassel cometió una falta en el quinto lanzamiento. Luego, Scherzer lanzó una bola rápida de 96 mph más allá del bate de Cassel con su feroz entrega de romper la cabeza.

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“Tengo una parte de él”, dijo Cassel sobre la bola de foul, riendo. “Eso era algo para colgarme el sombrero, supongo”.

En total, Scherzer lanzó cuatro entradas y un tercio perfectas de relevo, estableciendo un récord de Grandes Ligas para un lanzador que debuta como relevista al retirar a 13 bateadores consecutivos. Ponchó a siete.

Preocupados de que la manera de lanzar de Scherzer pueda provocar lesiones, los Diamondbacks lo canjearon a los Tigres de Detroit antes de la temporada 2010. Allí, Scherzer superó una breve degradación a las ligas menores, agregó una curva y se convirtió en una amenaza de ponches, lo que ayudó a los Tigres a alcanzar la Serie Mundial de 2012 y a ganar el Premio Cy Young de la Liga Americana 2013.

Scherzer se unió a los Nacionales de Washington antes de la temporada 2015 con un contrato de siete años y $ 210 millones que convirtió en una ganga. Utilizando su intelecto y su feroz competitividad para encontrar nuevas formas de mejorar cada año, llevó a los Nacionales durante los siguientes seis años y medio. (Una vez lanzó con la nariz rota y un ojo morado durante la práctica de bateo).

En 2015, lanzó dos juegos sin hits. En 2016 y 2017, ganó premios Cy Young consecutivos de la Liga Nacional. El 11 de mayo de 2016, Scherzer empató a Kerry Wood, Roger Clemens y Randy Johnson por el récord de ponches de las Grandes Ligas en un juego de nueve entradas con 20. Y en octubre de 2019, guió a los Nacionales a su primer título de Serie Mundial.

De 2015 a 2019, Scherzer promedió 210 entradas y 274 ponches, mientras que registró un promedio de carreras limpias de 2.74 y un récord de 79-39. Se recuperó de un año bajo en la temporada 2020 acortada por la pandemia, durante la cual registró una efectividad de 3.74, y ahora está haciendo un esfuerzo al final de la temporada por su cuarto premio Cy Young.

Fuera de la contienda por los playoffs, los Nacionales lo canjearon al campeón defensor de la Serie Mundial, los Dodgers, antes de la fecha límite del 30 de julio. Scherzer, también representante sindical de los mejores jugadores, tiene efectividad de 0.88 y 72 ponches, incluidos nueve el domingo, con su nuevo equipo. Han ganado sus ocho aperturas y lo vieron llegar a cinco outs de un juego perfecto el domingo.

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Después de lograr su ponche número 3000, Scherzer rápidamente reconoció la ovación de pie de la multitud del Dodger Stadium, que incluía a sus padres, esposa e hijos, al levantar su gorra por encima de su cabeza. Pero en su forma típica, no sonrió, estaba demasiado concentrado en el juego y volvió a trabajar.

“Cuando ganas premios o logras un hito, generalmente se necesita un año para apreciar completamente lo que eso significa en el contexto de todo”, dijo Scherzer. “Ojalá sigo lanzando y sigo soñando con cosas nuevas que hacer, y espero que tengas más perspectiva y aprecies la historia de esto dentro de un año”.

Observando desde lejos, Cassel, ahora de 41 años y ejecutivo del Nasdaq que vive en California, ha disfrutado viendo la evolución de la carrera de Scherzer en las Grandes Ligas desde el primer ponche. También sus dos hijos, que tienen tarjetas de béisbol Scherzer. Uno tiene una camiseta de Scherzer.

“Es genial ver el progreso de su carrera”, dijo Cassel, quien apareció en 15 partidos para los Padres y Astros en 2007 y 2008. “Lo había visto temprano y hay muchos muchachos buenos y talentosos que pueden jugar en el juego, por lo que siempre es divertido ver a los que lo hacen. Esa ha sido una parte genial con Scherzer específicamente, solo verlo continuar compitiendo e, incluso con la edad, continuar mejorando en su oficio “.

No hace mucho, Cassel dijo que recibió un mensaje de texto de un amigo informándole que había imágenes antiguas del pitcheo de Cassel en MLB Network. Al preguntarse a qué juego se le podría dar su breve carrera, Cassel vio que el canal estaba transmitiendo el debut de Scherzer en las Grandes Ligas y, por lo tanto, también estaba en la televisión.

“Soy el Sr. Nadie y aquí hay un miembro del Salón de la Fama”, dijo. “Lo tomo como un cumplido estar asociado con él y estar en ese mismo campo con él. Soy un fan suyo y de lo que ha hecho con su carrera y el juego ”.

Cassel dijo que grabó la repetición del juego de 2008 y se lo mostró a sus hijos, enseñándoles la lección de aprender de los fracasos, particularmente en un deporte lleno de eso. Incluso ahora, se ríe del ponche contra Scherzer. Claramente no está solo.