Mi búsqueda de jugadores en el puente George Washington

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Este verano, un amigo al que le gusta apostar en los deportes me dijo que los apostadores estaban desafiando la prohibición de Nueva York sobre los juegos de azar deportivos en teléfonos inteligentes al cruzar el río Hudson hacia Nueva Jersey para hacer apuestas legales.

Como corresponsal de deportes en el área de Nueva York para The New York Times, pensé que podría ser un ejemplo perfecto del tipo de historias que nos gusta llevar a los lectores: algo diferente pero relevante, arraigado en un tema importante y quizás incluso identificable.

Aparentemente, los apostadores estaban usando el tren PATH, y algunos incluso cruzaron el puente George Washington, donde, tan pronto como llegaron al lado de Jersey, abrieron aplicaciones de juegos de azar. Ya podía imaginarme la historia. GWB: la casa de apuestas y el casino más improbable del mundo. Así que utilicé la herramienta más básica que tiene un periodista: fui a verlo por mí mismo.

El día más importante de la semana para apostar en deportes en los Estados Unidos es el domingo, cuando se apuestan millones de dólares en partidos de la Liga Nacional de Fútbol en todo el país, tanto legal como ilegalmente. Entonces, el 19 de septiembre, crucé el puente, tomé la primera salida en Nueva Jersey, estacioné en una zona residencial y caminé cinco minutos de regreso al puente.

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En el sendero para peatones y bicicletas, 15 minutos antes de los partidos de fútbol de la 1 pm, no vi a mucha gente. Había varios motociclistas moviéndose rápidamente, y de manera peligrosa, pensé, pero llevaban el equipo completo de ciclista. También vi turistas y excursionistas disfrutando de un día soleado y una vista espléndida.

Luego vi a un hombre sentado en una pared baja mirando su teléfono.

No estaba seguro de qué decir. ¿Querría compartir su historia con un extraño, especialmente con un reportero? Le pregunté al hombre, Colman Cooper, si tenía DraftKings, una de las aplicaciones populares de apuestas deportivas. Dijo que sí. Le dije que estaba con The Times y que estaba interesado en lo que estaba haciendo para un posible artículo. Él era más que dócil. Fue un recurso excelente.

Me contó todo sobre cómo había ido en bicicleta desde su casa en Washington Heights en Manhattan y lo había estado haciendo con regularidad durante aproximadamente un año. Cooper hace apuestas modestas (la mayoría de ellas en el rango de $ 2 a $ 15, dijo), luego vuelve a casa para ver los juegos.

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Dijo que había visto de 15 a 20 personas en el puente haciendo apuestas, aunque en ese momento él era el único jugador.

En ese momento supe que tenía una buena historia y envié un correo electrónico a los editores del departamento de Deportes, quienes me animaron a continuar. Regresé al puente el 3 de octubre, esta vez mucho más temprano ese día, y con la fotógrafa Emma Howells, quien me ayudó a recopilar información.

Sabíamos qué buscar. Olvídese de los turistas y los motociclistas llamativos y encuentre a la gente (todos ellos hombres) que parecían estar inmóviles, mirando sus teléfonos. Hablé con tres jugadores más ese día mientras trataba de no mirar hacia el río desde la vertiginosa altura de la pasarela. Emma vio a otros cuatro. También encontró un trozo de papel que alguien había dejado en el que figuraban 50 dólares en apuestas de fútbol europeo.

Pero solo se hizo la mitad del trabajo. Necesitaba contexto. Llamé a Joseph P. Addabbo Jr., presidente del comité de carreras, apuestas y juegos del Senado del estado de Nueva York. El estado de Nueva York legalizó las apuestas deportivas en abril, pero hasta que llegue a un acuerdo con un operador, las apuestas deportivas basadas en aplicaciones seguirán prohibidas. El Sr. Addabbo me dijo que esperaba que las apuestas en línea agregaran millones de dólares a las arcas del estado. Le pregunté sobre las consecuencias de la adicción al juego y abordé ese tema vital en el artículo.

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También llamé al jefe de apuestas en DraftKings y hablé con un profesor de la Universidad Estatal de Oklahoma que está estudiando la propagación de los juegos de azar deportivos legales en otros estados, para obtener su opinión imparcial. El 10 de octubre publicamos nuestro artículo.

Comenzó con un viaje al puente. Y todavía me alegro de que no me haya atropellado un ciclista.