Microsoft enfrenta una ‘batalla histórica’ para salvar el acuerdo de Activision Blizzard

Si Microsoft pensó que había encontrado una manera de aplacar a Washington y aislarse de la reacción regulatoria que golpea a las grandes tecnológicas, acaba de tener un duro despertar.

El desafío legal de la Comisión Federal de Comercio el jueves a la compra de la compañía de juegos Activision Blizzard por $ 75 mil millones por parte de la compañía de software marca la primera amenaza regulatoria directa para el gigante del software de EE. UU. en más de dos décadas. Con las autoridades de competencia en el Reino Unido y la UE intensificando sus propias investigaciones, ha amenazado con desencadenar una serie de acciones que podrían desbaratar el mayor negocio de la industria del juego.

La intervención de la FTC, bajo la dirección de la presidenta Lina Khan, también es una de las primeras señales claras de que los reguladores intentarán evitar que las empresas tecnológicas más grandes de EE. UU. amplíen el alcance de sus imperios a través de adquisiciones, incluso cuando los acuerdos parecen aprobarse. bajo la mayoría de los análisis antimonopolio tradicionales.

“Este es el desafío de fusión más importante que las agencias antimonopolio de la administración Biden han presentado hasta ahora”, dijo William Kovacic, expresidente de la FTC. Está previsto que sea la «batalla histórica» ​​que definirá el «compromiso de la administración de adoptar un enfoque más estricto para el control de fusiones y para Big Tech en particular», agregó.

La acción amenaza con un intento cuidadoso de Microsoft de distanciarse de las batallas antimonopolio pasadas que se han estado gestando durante años. Brad Smith, el principal abogado y presidente de la compañía desde hace mucho tiempo, se ha convertido en un elemento fijo en Washington y Bruselas, ya que la compañía ha buscado establecer un claro contraste entre sus propias prácticas comerciales y sus rivales Big Tech.

Al anunciar el acuerdo a principios de este año, Microsoft se esforzó por posicionarse como un rival más «abierto» de lo que argumentó eran los restrictivos mundos de teléfonos inteligentes de Google y Apple, alineándose con la legislación propuesta en Washington que obligaría a sus rivales a abrir sus tiendas de aplicaciones móviles.

También buscó presentarse como un retador más pequeño para el gigante de los juegos Sony, fabricante de lo que llamó la PlayStation “dominante”, y el enorme negocio de juegos móviles de Tencent en China.

La profundidad del fracaso de Microsoft ha sido evidente en el endurecimiento del consenso regulatorio internacional que se ha ido formando contra el acuerdo de Activision. Los argumentos de la FTC se asemejan mucho a los de la Autoridad de Mercados y Competencia del Reino Unido, que recientemente abrió una investigación de segunda etapa.

La principal queja de los reguladores es el riesgo de que Microsoft pueda hacer que los juegos de Activision sean exclusivos para su Xbox, afectando a los fabricantes de consolas rivales. Gran parte de la atención ha recaído en Call of Duty, un juego que ha generado más de 30.000 millones de dólares en ingresos en sus 19 años de vida.

Smith escribió en un comentario en el Wall Street Journal a principios de esta semana que sería «económicamente irracional» que Microsoft quitara los juegos de Activision a las consolas rivales. Además de cortar una fuente de ingresos, dijo, esto evitaría el «juego cruzado» que permite a los jugadores que usan diferentes hardware unirse a juegos multijugador, algo que haría que Call of Duty fuera menos atractivo para todos los jugadores.

La FTC ha rechazado argumentos como este antes. El fabricante estadounidense de chips Nvidia planteó un caso similar cuando intentó comprar Arm, empresa de diseño de chips propiedad de SoftBank, hace dos años, alegando que su interés económico radicaba en continuar haciendo que los diseños de Arm estuvieran disponibles gratuitamente para otros. Abandonó la adquisición cuando los reguladores de ambos lados del Atlántico se negaron a aceptar sus garantías.

Para fortalecer su caso, Microsoft endulzó los términos de una oferta anterior al decir que Call of Duty estaría disponible por hasta 10 años en las consolas rivales. Nintendo aceptó la oferta a principios de esta semana, dando a Microsoft un impulso como su caso antes de que la FTC llegara a un punto crítico. Pero Sony se ha negado a ceder.

En una queja legal parcialmente redactada emitida el jueves por la noche, la FTC dijo que Microsoft había hecho, y no cumplió, garantías similares antes. Al comprar la compañía de juegos ZeniMax el año pasado, dijo, Microsoft le dijo a la UE que no tendría un incentivo para retener los juegos de la compañía de las consolas rivales, solo para revertir el rumbo una vez que se completó el acuerdo.

En otro eco de las reservas de los reguladores del Reino Unido sobre el acuerdo, la FTC dijo que le daría a Microsoft una ventaja injusta en el nuevo mercado de suscripciones de juegos. Esto podría resultar ser una parte más fuerte del caso de los reguladores que los argumentos sobre la exclusividad, dijo Joost Rietveld, profesor asociado del University College London que se especializa en plataformas y juegos. “Los pone en una posición para ser dominantes en ese segmento”, dijo.

Al igual que la CMA del Reino Unido, los reguladores de EE. UU. también dijeron que poseer los juegos de Activision podría ayudar a Microsoft a dominar el incipiente mercado de los juegos en la nube, dándole la oportunidad de liderar un nuevo mercado de transmisión de la misma manera que Netflix lo hizo con el video. Sin embargo, los juegos en la nube son solo una pequeña parte de la industria, lo que debilita esta parte del caso, según Rietveld.

El enfoque expansionista de la FTC enfrentará algunas pruebas serias. Su caso contra Microsoft llegó el mismo día en que un tribunal estadounidense escuchó la solicitud de la agencia de una medida cautelar contra otro acuerdo, la compra por parte de Meta de la empresa de aplicaciones de realidad virtual Within.

Si el tribunal rechaza el argumento de la FTC en ese caso, «sería otra indicación de que las agencias están siendo demasiado agresivas en sus esfuerzos, mucho más que la jurisprudencia antimonopolio establecida», dijo un abogado senior de fusiones y adquisiciones.

Pero la queja emitida el jueves también podría actuar como el pistoletazo de salida para una acción internacional más amplia contra el acuerdo de Activision. La acción de la FTC “podría tener el efecto de envalentonar a otras autoridades” que están investigando el acuerdo en Londres y Bruselas, dijo Kovacic, y neutralizar el riesgo de que cualquier acción que tomen contra Microsoft sea vista como un “golpe proteccionista a las empresas estadounidenses”.

El caso de la agencia no se escuchará hasta agosto. Mucho antes, a finales de abril a más tardar, las autoridades del Reino Unido deben pronunciar su veredicto. Para el impulso de Microsoft de convertirse en una fuerza mucho mayor en el mundo de los juegos, las nubes oscuras comienzan a acumularse.

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