Mientras el mundo cierra las fronteras para detener a Omicron, Japón ofrece una historia cautelosa

TOKIO – Con el surgimiento de la nueva variante Omicron del coronavirus a fines de la semana pasada, países de todo el mundo se apresuraron a cerrar sus fronteras a los viajeros del sur de África, incluso en ausencia de información científica sobre si tales medidas eran necesarias o probablemente efectivas. para detener la propagación del virus.

Japón ha ido más lejos que la mayoría de los demás países hasta ahora, anunciando el lunes que la tercera economía más grande del mundo estaría cerrada a los viajeros de todas partes.


Es una táctica familiar para Japón. El país ha prohibido a los turistas desde el comienzo de la pandemia, incluso cuando la mayor parte del resto del mundo comenzó a viajar nuevamente. Y solo se había abierto tentativamente este mes para viajeros de negocios y estudiantes, a pesar de registrar la tasa de vacunación más alta entre las grandes democracias ricas del mundo y después de ver cómo la cantidad de casos de coronavirus se desplomó en un 99 por ciento desde agosto.

Ahora, cuando las puertas se cierran de golpe, Japón ofrece un estudio de caso aleccionador sobre el costo humano y económico de esas fronteras cerradas. Durante los muchos meses que Japón ha estado aislado, se han suspendido miles de planes de vida, dejando a parejas, estudiantes, investigadores académicos y trabajadores en el limbo.

Ayano Hirose no ha podido ver a su prometido en persona durante los últimos 19 meses, desde que se fue de Japón a su Indonesia natal, solo dos semanas después de que sus padres bendijeran sus planes de matrimonio.


Como Japón ha permanecido cerrado a la mayoría de los forasteros, la Sra. Hirose y su prometido, Dery Nanda Prayoga, no vieron un camino claro hacia una reunión. Indonesia había comenzado a permitir algunos visitantes, pero los desafíos logísticos eran grandes. Así que la pareja se ha conformado con varias videollamadas diarias. Cuando se quedan sin cosas de qué hablar, juegan al billar en Facebook Messenger o ven programas de variedades japoneses juntos en línea.

“No queremos sufrir de dolor ante la idea de no poder reunirnos en un futuro cercano”, dijo la Sra. Hirose, de 21 años, quien ha escrito cartas a los ministerios de Relaciones Exteriores y Justicia pidiendo una exención para permitir que el Sr. Dery para venir a Japón. “Así que pensaremos positivamente y seguiremos manteniendo la esperanza”.

A medida que Estados Unidos, Gran Bretaña y la mayor parte de Europa reabrieron durante el verano y el otoño a los viajeros vacunados, Japón y otros países de la región de Asia y el Pacífico abrieron sus fronteras solo un poco, incluso después de lograr algunas de las tasas de vacunación más altas del mundo. Ahora, con la aparición de la variante Omicron, Japón, junto con Australia, Tailandia, Sri Lanka, Singapur, Indonesia y Corea del Sur, se están recuperando rápidamente.

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China, que ha prohibido a los turistas internacionales desde el inicio de la pandemia, hasta ahora sigue emitiendo visas por motivos laborales o diplomáticos, aunque las opciones de vuelo limitadas y las cuarentenas prolongadas han disuadido a los viajeros. Taiwán ha prohibido la entrada a casi todos los no residentes desde principios de la pandemia. Australia, que recientemente comenzó a permitir que ciudadanos y titulares de visas viajen al extranjero, dijo el lunes que retrasaría la relajación de sus restricciones fronterizas. Sri Lanka, Singapur, Corea del Sur, Indonesia y Tailandia han prohibido a los viajeros del sur de África, donde se informó por primera vez de la variante.

Aunque la verdadera amenaza de la nueva variante aún no está clara, el primer ministro Fumio Kishida de Japón dijo a los periodistas el lunes que había decidido revocar las relajaciones para los viajeros de negocios y estudiantes internacionales con el fin de “evitar el peor de los casos”.

La decisión del gobierno de cerrar nuevamente refleja su deseo de preservar sus éxitos en la lucha contra el virus y evitar el tipo de tensión en el sistema de atención médica que experimentó durante el verano durante un brote de la variante Delta.

Japón está registrando solo unos 150 casos de coronavirus por día, y antes de la aparición de la variante Omicron, los líderes empresariales habían estado pidiendo una reapertura más agresiva.

“Al comienzo de la pandemia, Japón hizo lo que hizo la mayoría de los países del mundo: pensamos que necesitábamos controles fronterizos adecuados”, dijo Yoshihisa Masaki, director de comunicaciones de Keidanren, el grupo de presión empresarial más grande de Japón, en una entrevista a principios de este mes.

Pero a medida que los casos disminuyeron, dijo, la continuación de las firmes restricciones fronterizas amenazó con obstaculizar el progreso económico. “Será como si Japón se hubiera quedado atrás en el período Edo”, dijo Masaki, refiriéndose a la era aislacionista de Japón entre los siglos XVII y mediados del XIX.

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Japón ya se había quedado rezagado con los países del sudeste asiático, donde las economías dependen de los ingresos del turismo y los gobiernos se adelantaron de puntillas en el impulso para reabrir. Tailandia había reabierto recientemente a turistas de 63 países y Camboya acababa de comenzar a recibir a visitantes vacunados con restricciones mínimas. Otros países, como Malasia, Vietnam e Indonesia, permitían la llegada de turistas de ciertos países a áreas restringidas.

Los países asiáticos más ricos como Japón resistieron la presión para reabrir. Con la excepción de su decisión de celebrar los Juegos Olímpicos de Verano, Japón ha sido cauteloso durante la pandemia. Era temprano para cerrar sus fronteras y cerrar escuelas. Lanzó su campaña de vacunación solo después de realizar sus propios ensayos clínicos. Y las horas para comer y beber permanecieron restringidas en muchas prefecturas hasta septiembre.

Las empresas extranjeras no pueden traer ejecutivos u otros empleados para reemplazar a los que se mudan de regreso a casa oa otro puesto internacional, dijo Michael Mroczek, un abogado en Tokio que es presidente del Consejo Empresarial Europeo.

En un comunicado el lunes, el consejo dijo que los viajeros de negocios o los nuevos empleados deben poder ingresar siempre que sigan estrictas pruebas y medidas de cuarentena.

“Se debe confiar en el éxito de Japón en el frente de la vacunación”, dijo el consejo. “Y Japón y su gente están ahora firmemente en condiciones de cosechar las recompensas económicas”.

Los líderes empresariales dijeron que querían que la ciencia guiara las decisiones futuras. “Aquellos de nosotros que vivimos y trabajamos en Japón apreciamos que las políticas del gobierno hasta ahora han limitado sustancialmente el impacto de la pandemia aquí”, dijo Christopher LaFleur, ex embajador estadounidense en Malasia y asesor especial de la Cámara de Comercio estadounidense en Japón.

Pero, dijo, “creo que realmente necesitamos mirar a la ciencia en los próximos días” para ver si se justifica un cierre total de la frontera.

Los estudiantes también se han visto sumidos en la incertidumbre. Se estima que 140.000 o más han sido aceptados en universidades o escuelas de idiomas en Japón y han estado esperando meses para ingresar al país para comenzar sus cursos de estudio.

Carla Dittmer, de 19 años, esperaba mudarse de Hanstedt, una ciudad al sur de Hamburgo, Alemania, a Japón durante el verano para estudiar japonés. En cambio, se ha estado despertando todas las mañanas a la 1 para unirse a una clase de idiomas en línea en Tokio.

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“Me siento ansiosa y, francamente, a veces desesperada, porque no tengo idea de cuándo podría entrar a Japón y si podré seguir con mis estudios”, dijo la Sra. Dittmer. “Puedo entender la necesidad de ser cauteloso, pero espero que Japón resuelva ese asunto con precauciones de inmigración como pruebas y cuarentena en lugar de su política de bloqueo”.

Los cierres de fronteras han aplastado económicamente a muchas regiones e industrias que dependen del turismo extranjero.

Cuando Japón anunció su reapertura a los viajeros de negocios y estudiantes internacionales a principios de este mes, Tatsumasa Sakai, de 70 años, propietario de quinta generación de una tienda que vende ukiyo-e, o grabados en madera, en Asakusa, un popular destino turístico en Tokio, esperaba que la medida fue un primer paso hacia una mayor reapertura.

“Dado que el número de casos estaba disminuyendo, pensé que podríamos tener más turistas y Asakusa podría volver a la vida”, dijo. “Supongo que esta vez, el gobierno solo está tomando medidas de precaución, pero sigue siendo muy decepcionante”.

El Sr. Dery y la Sra. Hirose también enfrentan una larga espera. Dery, quien conoció a la Sra. Hirose cuando ambos trabajaban en un fabricante de repuestos para automóviles, regresó a Indonesia en abril de 2020 después de que expirara su visa de trabajo japonesa. Tres meses antes de partir, le propuso matrimonio a la Sra. Hirose durante una excursión al parque de atracciones DisneySea cerca de Tokio.

La Sra. Hirose había reservado un vuelo a Yakarta para ese mes de mayo para que la pareja pudiera casarse, pero para entonces, las fronteras en Indonesia estaban cerradas.

“Nuestro plan de matrimonio se vino abajo”, dijo Dery, de 26 años, por teléfono desde Yakarta. “No hay claridad sobre cuánto duraría la pandemia”.

La semana pasada, Dery obtuvo un pasaporte y esperaba volar a Japón en febrero o marzo.

Al enterarse de los renovados cierres fronterizos de Japón, dijo que no estaba sorprendido. “Tenía esperanzas”, dijo. “Pero de repente la frontera está a punto de cerrarse de nuevo”.

“No sé qué más hacer”, agregó. “Esta pandemia parece no tener fin”.

Los reportajes fueron aportados por Hisako Ueno y Makiko Inoue en Tokio; Dera Menra Sijabat en Yakarta, Indonesia; Richard C. Paddock En Bangkok; John Yoon En Seúl; Raymond Zhong en Taipei, Taiwán; y Yan Zhuang en Sydney, Australia.