Mientras los dictadores apuntan a ciudadanos en el extranjero, quedan pocos espacios seguros

Tahir Imin sabía que los romances a veces terminan. Así que no esperaba el largo brazo del autoritarismo global cuando la mujer con la que había estado planeando casarse rompió en marzo.

Quizás debería haberlo hecho.

Había huido de la opresión china de los uigures, una minoría predominantemente musulmana, en 2017. Desde su nuevo hogar en Washington, DC, habló sobre los campos de adoctrinamiento y los sistemas de control de Beijing, que él y el gobierno de Estados Unidos han calificado de genocidio.

Llegaron mensajes amenazantes, algunos de personas que se identificaron como la policía china. Se enteró de que su madre y su hermano fueron arrestados por cargos falsos, un hecho común para la familia de activistas uigures en el extranjero.

Pero el Sr. Imin persistió, comenzando una organización de derechos uigur. Se enamoró de un exiliado uigur que vivía en Estados Unidos. Justo después de que terminó las cosas, las autoridades chinas acusaron a Imin de ayudar a un grupo separatista.

“Más tarde me llamó y me dijo: ‘Hoy te diré por qué te dejé’”, dijo. Había recibido una llamada de sus padres en China, quienes le dijeron que la policía estaba con ellos y les había ordenado que le pidieran información sobre los tratos del Sr. Imin.

“Me di cuenta de que mi relación contigo dañaría a mis padres, así que es mejor cortarla”, recordó que ella dijo.

“Dije que lo entendí”, dijo. “Este tipo de cosas suceden todo el tiempo”.

Y no solo a los chinos uigures. Los gobiernos autoritarios, grandes y pequeños, traspasan cada vez más sus fronteras para intimidar, secuestrar y matar a emigrantes problemáticos.

En las últimas dos semanas, Bielorrusia obligó a un avión civil a aterrizar en su territorio y arrestó a un periodista a bordo. Los espías turcos capturaron a un ciudadano que vive en Kenia, cuyo tío es un disidente prominente, y lo enviaron a Turquía. Y las autoridades de Hong Kong presionado una empresa israelí de alojamiento web para cerrar el sitio web de activistas por la democracia en Londres.

“Simplemente ya no hay muchos espacios seguros”, dijo Alexander Cooley, un politólogo de la Universidad de Columbia que estudia lo que los académicos llaman represión transnacional.

“Se está volviendo mucho más rutinario”, dijo Cooley. “Simplemente más y más audaz”.

Los refugiados, exiliados y ciudadanos con doble ciudadanía que alzan su voz se enfrentan a una entrega forzosa por cargos falsos. Son convocados a sus embajadas de origen, para no volver jamás. Están pirateados, amenazados, empañados por la desinformación.

Freedom House, un grupo de derechos humanos, ha registrado 608 incidentes de este tipo desde 2014, un número que los investigadores consideran la punta del iceberg, realizados por 31 gobiernos. Las operaciones llegaron a al menos 79 países, incluida casi toda Europa.

De esta manera, los autoritarios hacen más que silenciar a los críticos y denunciantes. Envían un mensaje de que nadie está fuera de su alcance, presionando a diásporas enteras para que permanezcan en silencio.

Con un puñado de excepciones, los dictadores que cruzan la frontera han enfrentado pocas consecuencias, aparentemente confirmando que la jurisdicción del autoritarismo ahora se extiende incluso a las ciudades y suburbios del mundo supuestamente libre.

La represión siempre ha traspasado fronteras. Un asesino soviético mató a León Trotsky, líder de una facción separatista, en México en 1940. Durante la Guerra Fría, ambos bandos ayudaron habitualmente a los gobiernos aliados a capturar o matar a disidentes en el extranjero.

Pero la guerra contra el terrorismo liderada por Estados Unidos abrió una nueva era. Washington, en asociación con algunos de los estados más opresivos del mundo, patrocinó la entrega de docenas de presuntos terroristas y atacó a muchos más con ataques con drones. Los estadounidenses insistieron en que se trataba de una guerra global, en la que habría que dejar de lado la soberanía y la ciudadanía.

La campaña estableció la norma de que los gobiernos cruzaran las fronteras entre sí para barrer a los supuestos terroristas, una etiqueta que los dictadores aplicaron rápidamente a los separatistas y activistas.

También en la década de 2000, una serie de las llamadas revoluciones de color en los antiguos estados soviéticos llevaron a una Rusia cada vez más autoritaria a cooperar con los gobiernos regionales para atacar los movimientos democráticos de los demás. Estableció muchos métodos que luego se desplegarían a nivel mundial.

Luego vinieron las protestas por la democracia de la Primavera Árabe de 2011. Muchas se habían organizado en línea, incluso por enjambres de ciudadanos comunes que vivían en el extranjero.

El aumento de la migración significa que las diásporas son más grandes. Y, sin embargo, están más cerca que nunca. La penetración de las redes sociales y los teléfonos inteligentes les permite dar forma a las discusiones diarias en casa, desafiando el control de la información y la opinión pública por parte de los gobiernos.

En respuesta, los autoritarios se han propuesto coaccionar a las comunidades en el extranjero casi tan agresivamente como lo hicieron en casa.

A pesar de toda la atención sobre las operaciones rusas como el envenenamiento de un exespía en una pequeña ciudad de Gran Bretaña o la persecución generalizada de los uigures en el extranjero por parte de China, los investigadores dicen que el principal creador de tendencias ha sido Turquía.

Después de un intento de golpe militar allí en 2016, los agentes estatales comenzaron a capturar a los turcos en el extranjero relacionados con un grupo disidente en el exilio, capturando a 80 personas en 18 países, afirmaron los funcionarios. Turquía presionó repetidamente a Estados Unidos para que deportara al líder del grupo, Fethullah Gulen.

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Turquía también inundó a Interpol, una agencia que distribuye órdenes de arresto a nivel internacional, con nombres de ciudadanos extranjeros a los que acusó de terrorismo. Muchos parecían haber sido el objetivo por asociarse con los gulenistas, que también dirigen escuelas y empresas.

Aún así, varios gobiernos cumplieron. Kosovo deportó a seis, todos profesores, lo que provocó indignación allí. Turquía ha proclamado la campaña como un gran éxito.

“Una vez que vieron que podían salirse con la suya, se convirtió en una operación estándar”, dijo Cooley. Otros países le siguieron rápidamente.

“No es solo Rusia y no es solo China. Es Ruanda, Turquía. Es Tayikistán ”, agregó. “Se ha convertido en una parte mucho más estándar del libro de jugadas de los autócratas en poderes pequeños y medianos”.

Al parecer, cada pocos meses, otro gobierno adopta nuevos métodos de represión transfronteriza, ampliando el alcance del autoritarismo global.

El otoño pasado, un activista de Ruanda, retratado en la película “Hotel Rwanda” por salvar a cientos del genocidio, desapareció después de volar de Chicago a Dubai. Reapareció esposado en Ruanda. Los críticos acusaron al gobierno de secuestrarlo y fabricar cargos de terrorismo para silenciar a un rival político.

Estos casos a menudo apuntan a campañas más amplias. Los ruandeses en Europa y Estados Unidos informan con frecuencia que reciben amenazas, incluso de daño a familiares en Ruanda, por criticar al gobierno del país.

Muchos también dicen que son blanco de propaganda que inspira oleadas de acoso en línea, una táctica que crece en todo el mundo. Aunque no es un peligro tan grave como el secuestro, es lo suficientemente difuso como para obligar a los emigrantes comunes a pensar dos veces antes de hablar.

Cada vez más, los déspotas utilizan la maquinaria de las fuerzas del orden extranjeras para reprimir sin recurrir al asesinato o la entrega.

Algunos denuncian el robo de pasaportes de periodistas o activistas que viven en el extranjero, lo que lleva a los países de acogida a deportarlos.

Otros aprovechan los lazos económicos y políticos. Varios países que han deportado a ciudadanos turcos tienen estrechos vínculos con el gobierno de Turquía. China presionó a Egipto para que deportara a una docena de uigures que vivían allí y a Tailandia para que deportara a unos 100.

En su mayoría, suben cargos dudosos a Interpol, con la esperanza de que los funcionarios dóciles o desinteresados ​​de algún lugar cumplan. A menudo lo hacen. La policía tailandesa arrestó a un exiliado político bahreiní mientras estaba de vacaciones en Tailandia. Las autoridades de inmigración estadounidenses encarcelaron a un exiliado ruso durante más de un año, después de haber revocado su visa por las acusaciones rusas de lavado de dinero.

En el estudio de Freedom House, más de la mitad de los incidentes registrados incluyeron alguna acusación de terrorismo, a menudo a través de Interpol.

A medida que las autoridades aprenden a verificar dos veces cuando los déspotas extranjeros alegan terrorismo, las órdenes de arresto a menudo mencionan el lavado de dinero.

El avión de pasajeros desviado sobre Bielorrusia, dijo Cooley, indicó hasta qué punto se habían extendido las normas.

“No está sucediendo de forma aislada”, dijo. “Es el resultado de empujar los límites de tantas maneras diferentes que algo como esto se contempla”.

También lo fue, argumentó, el asesinato en 2018 de Jamal Khashoggi, un periodista saudí a quien agentes del gobierno mataron y desmembraron después de atraerlo a un consulado en Estambul.

Ambos generaron una fuerte condena internacional. Pero la mayoría de los incidentes no.

“Hay muy pocas repercusiones”, dijo Cooley. A medida que aumenta el número de casos, agregó, la inacción global equivale a “una luz verde muy clara”.

La semana pasada, el Sr. Imin, el activista uigur, publicó una foto en línea de él mismo con otros voluntarios. Unos días después, una de las personas de la foto, que vive en un país de Europa occidental, lo llamó presa del pánico.

La policía había visitado a sus padres, que viven en China, y dijo que estaba involucrada en actividades políticas peligrosas. Sus padres la llamaron para suplicarle que se detuviera. No tenía elección, le dijo al Sr. Imin.

“Esta es una historia muy común”, dijo. Los uigures de la diáspora, dijo, a menudo reciben llamadas telefónicas de pánico desde casa o mensajes amenazantes de la policía china que citan una reunión reciente a la que asistieron o una publicación en las redes sociales.

El mensaje es claro: tanto como tomar un café con la persona equivocada, o decir algo incorrecto en línea, su familia puede pagar muy caro.

“La gente dirá: ‘Realmente quiero hacer algo, pero si hablo, mi hermano y mi hermana serán encarcelados’”, dijo.

Este puede ser el mayor impacto de la represión transfronteriza: los millones de ciudadanos extranjeros que deben vivir con cierto miedo. Cada incidente envía un mensaje de que nunca estarán completamente libres de las restricciones y peligros del hogar.

“Un solo asesinato o una entrega provoca ondas en un enorme círculo de personas”, afirma el informe de Freedom House. Incluso las campañas de desinformación o acoso “crean una atmósfera de miedo entre los exiliados que impregna las actividades cotidianas”.

Diásporas como la de Imin están aprendiendo que, incluso en los Estados Unidos, a menudo están solas.

“Todavía recibo mensajes de personas que dicen que me conocen, que conocen mis secretos”, dijo. Algunos afirman estar llamando desde su ciudad natal, una amenaza velada de dañar a amigos y familiares.

Tales llamadas son familiares ahora en sus círculos, dijo. “Se ha convertido en parte de nuestras vidas”.