Mirar debajo de Vermeers sin pelar la pintura

WASHINGTON – Aquí hay una pregunta que los expertos en arte de la Galería Nacional de Arte están tratando de abordar: ¿Hay un par de pinturas en la colección del museo que se atribuyen a Johannes Vermeer en realidad el trabajo de Vermeer, el artista holandés del siglo XVII conocido por su representaciones detalladas y realistas de la vida de la clase media?

Las dos pinturas no son falsificaciones obvias. De hecho, una se considera una obra maestra, pero son inusuales en la obra de Vermeer: ​​más pequeñas que sus otras obras y pintadas sobre paneles de madera en lugar de lienzos.

“Y por eso parecen ser algo diferentes del resto de su trabajo”, dijo Melanie Gifford, conservadora de investigación de la National Gallery.

“Girl With the Red Hat” se encuentra entre las 34 obras de arte que se consideran casi universalmente como auténticas Vermeers. El otro, “Girl With a Flute”, “solo se atribuye con cautela a Johannes Vermeer”, dice el sitio web del museo, ya que “no coincide con los estándares del maestro”.

Crédito…Colección Widener, Galería Nacional de Arte

Y, sin embargo, “Girl With a Flute” comparte similitudes estilísticas con “Girl With the Red Hat” y otras pinturas de Vermeer. Por otro lado, si “Girl With a Flute” no es una Vermeer auténtica, quizás “Girl With the Red Hat” tampoco lo sea.

“Ha habido dudas sobre la atribución durante muchos años”, dijo el Dr. Gifford.

Los expertos en arte, con la ayuda de un científico que solía diseñar cámaras para aviones de reconocimiento, aprovechan cada vez más una técnica que también se usa para estudiar Marte para ayudar a responder preguntas como esta.

La pandemia de Covid-19 resultó ser una bendición para la ciencia del arte. Cuando la Galería Nacional y otros museos cerraron temporalmente, las pinturas veneradas podrían retirarse para su estudio sin incurrir en la ira de los visitantes decepcionados.

John K. Delaney, científico de imágenes de la National Gallery, dijo que él y una colega, Kathryn Dooley, “entraron en silencio, durante seis a ocho semanas, y tomaron imágenes de todos nuestros Vermeers, incluidos los que han algunos signos de interrogación “.

Mucho sobre Vermeer, quien murió en 1675 a los 43 años, permanece envuelto en misterio; su trabajo estuvo casi olvidado durante dos siglos hasta que los críticos lo redescubrieron en el siglo XIX y lo aclamaron como un maestro en el uso del color para capturar gradaciones de iluminación, sombras y texturas.

“Lo que estamos tratando de hacer es establecer una comprensión de sus técnicas de pintura”, dijo el Dr. Delaney. “La gente está tratando de averiguar si esto es todo Vermeer o alguien más también se está involucrando en esto”.

La National Gallery también posee dos lienzos que, como “Girl With the Red Hat”, se atribuyen con seguridad a Vermeer. Esas tres pinturas, y “Chica con flauta”, están ahora de nuevo en exhibición en el ala oeste del museo, que reabrió en mayo. Pero el estudio de los datos continúa.

En el pasado, todo lo que los curadores y conservadores de arte tenían que trabajar era lo que podían ver en la superficie de la obra de arte y cualquier cosa que pudieran desenterrar en los documentos históricos. De vez en cuando, pueden quitar una mancha de pintura para analizar las capas de una obra de arte.

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Los rayos X proporcionaron algunas de las primeras miradas de lo que podría estar debajo de las capas superiores visibles. A través de una técnica llamada fluorescencia de rayos X, las mismas partículas de luz de alta energía también se pueden usar para identificar elementos como zinc, plomo y cobre que se encuentran en ciertos pigmentos de pintura. Estos elementos absorben rayos X y reemiten la energía en longitudes de onda características, una especie de huella dactilar atómica.

La especialidad del Dr. Delaney, la espectroscopia de imágenes de reflectancia, es uno de los métodos más nuevos, aprovechando el hecho de que diferentes moléculas absorben luz en diferentes longitudes de onda. Al analizar el brillo de los colores que rebotan en algo, los científicos a menudo pueden identificar de qué está hecho ese objeto. Eso es de gran utilidad para los geólogos que estudian minerales en la superficie de los paisajes. La tecnología ayuda a las empresas farmacéuticas a garantizar la pureza de sus medicamentos, y los expertos en inteligencia utilizan imágenes similares tomadas por satélites y aviones para encontrar objetivos enemigos ocultos.

“Se puede distinguir entre, bueno, no diré demasiado, pero se puede distinguir entre algunos tipos diferentes de objetos pintados y objetos naturales”, dijo el Dr. Delaney, quien trabajó para una empresa que diseñó cámaras para reconocimiento U-2. aviones antes de unirse a la Galería Nacional.

Los geólogos también encontraron que esta es una técnica útil. Al volar sobre un área con una cámara sofisticada que recopila datos en longitudes de onda visibles e infrarrojas, pudieron identificar diferentes tipos de rocas. El Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA y los rovers Curiosity and Perseverance utilizan espectroscopía de imágenes de reflectancia para identificar minerales en el planeta rojo.

Marcello Picollo, investigador del Instituto de Física Aplicada Nello Carrara en Florencia, Italia, formó parte del equipo que fue el primero en aplicar la técnica al estudio de la obra de arte. Formado como geólogo, se dio cuenta de que muchos pigmentos son esencialmente minerales triturados. La espectroscopia de imágenes de reflectancia también puede identificar moléculas orgánicas como las que se encuentran en los insectos cochinilla que han sido pulverizados para producir un pigmento rojo intenso.

“Es una técnica excelente y poderosa para investigar”, dijo el Dr. Picollo.

Pero estos sistemas de cámaras tuvieron que modificarse para adaptarse a las necesidades de los museos de arte: estudiar las pinturas de cerca y con alta precisión sin luz brillante y potencialmente dañina.

Casi al mismo tiempo que los científicos italianos desarrollaron sus sistemas, el Dr. Delaney comenzó a trabajar como consultor para la Galería Nacional de Arte.

Los primeros dispositivos que usó el Dr. Delaney podían tomar imágenes en varias longitudes de onda, por lo que se les llamó cámaras multiespectrales. Con el tiempo, los dispositivos se volvieron más sofisticados, capaces de diferenciar entre muchas más longitudes de onda. Ahora se describen como hiperespectrales en lugar de simplemente multiespectrales.

En 2007, la National Gallery contrató al Dr. Delaney a tiempo completo, y él comenzó a colaborar con expertos en arte de todo el mundo, incluidos los del Museo J. Paul Getty de Los Ángeles, la Galería Nacional de Inglaterra en Londres y el Rijksmuseum de Ámsterdam.

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“John fue el tipo que realmente abrió la puerta para este uso masivo de esta técnica”, dijo el Dr. Picollo.

Cuando la Dra. Dooley terminó su doctorado en química en 2010, estaba buscando un trabajo que aprovechara sus habilidades en espectroscopia. Encontró una beca en la National Gallery.

“Siempre pensé que trabajaría en la industria en algún lugar, aplicando espectroscopía para analizar algo”, dijo el Dr. Dooley, ahora investigador científico en el museo. “Y da la casualidad de que puedo analizar las obras de arte, y eso es genial”.

El laboratorio de la Galería Nacional tiene un caballete motorizado que mueve una pintura frente a una cámara, de un lado a otro, de arriba a abajo. Para cada punto, la cámara recopila información detallada de reflectancia en un rango de longitudes de onda, generando gigabytes de datos durante un escaneo de una hora. La cámara hiperespectral también se puede cambiar por un instrumento de fluorescencia de rayos X.

Muchos de los historiadores del arte de la galería no se emocionaron inicialmente cuando el Dr. Delaney y el Dr. Dooley les mostraron por primera vez gráficos sobre la absorción de luz. Pero empezaron a recuperarse.

Hace unos años, David Alan Brown, curador de pinturas italianas y españolas, preguntó si las técnicas podrían ayudar a responder algunas preguntas que tenía sobre “La fiesta de los dioses”, una pintura del siglo XVI de Giovanni Bellini que representa una escena mitológica. con Júpiter, Mercurio, Apolo y otros dioses olímpicos en un banquete al aire libre. Más tarde fue repintado sustancialmente por un alumno de Bellini, Tiziano Vecellio, más conocido como Tiziano, quien fue quizás el más grande de los pintores del Renacimiento en Venecia.

Tiziano cambió el fondo, agregando una montaña que cubría los árboles que había pintado Bellini, y el Dr. Brown, ahora jubilado, “quería saber exactamente cómo era el bosque”, dijo el Dr. Delaney. “Kate encontró todos los árboles”, dijo. “Y luego pudimos obtener información sobre el follaje”.

Eso llevó a una reconstrucción del color de la pintura original.

“Respondimos a muchas de sus preguntas”, dijo el Dr. Dooley.

Las colaboraciones del Dr. Delaney con el museo Getty incluyen escaneos hiperespectrales que arrojan luz sobre una pintura oculta debajo de “Un anciano en traje militar” de Rembrandt. Se sabe desde hace mucho tiempo que Rembrandt pintó esta obra encima de otra, y los rayos X mostraron que la primera pintura estaba “completamente al revés de la pintura que está en la parte superior”, dijo Karen Trentelman, jefa de estudios técnicos del Getty. .

Era otro retrato, aproximadamente del mismo tamaño, pero no se sabía mucho más.

“Cuando tienes un Rembrandt oculto, quieres saber qué es”, dijo el Dr. Trentelman. “Pero, por supuesto, no vas a raspar el Rembrandt superior para llegar a él”.

El Getty no tenía una cámara hiperespectral, por lo que el Dr. Delaney vino a ayudar. “En realidad, empacaría esto y volaría aquí a Los Ángeles y trabajaría con nosotros en ello”, dijo el Dr. Trentelman. “Lo invitamos aquí como en enero y febrero, cuando es agradable en Los Ángeles y realmente miserable en Washington”.

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Los escáneres de fluorescencia de rayos X mostraron la distribución de átomos de hierro y cobre en la primera pintura, que indicaba a un hombre más joven vestido con una túnica. La imagen hiperespectral reveló más: no menos de cuatro pares de ojos.

“Parecía estar buscando dónde colocar los ojos”, dijo el Dr. Trentelman.

El Dr. Delaney también ha ayudado a escanear “Irises” de Vincent van Gogh, posiblemente la pintura más popular de la colección del Getty.

Las flores en la pintura ahora son azules, pero en una carta a su hermano Theo, Van Gogh las describió como violetas. “¿Podemos encontrar evidencia que apunte a un cambio de color, que creemos que es muy probable?” Dijo el Dr. Trentelman. “Van Gogh era conocido por usar pinturas que cambiaban de color y se desvanecían”.

Eso, a su vez, podría dar a las personas una idea de cómo solía verse la obra de arte. “Podríamos crear una reconstrucción de color digital, para decir, ‘Oye, así es como se vería cuando estaba fresco”, dijo el Dr. Trentelman.

Pero definitivamente no hay pintura oculta debajo de “Iris”, dijo. Más bien, es un estudio más sutil de cómo Van Gogh creó sus pinturas, ofreciendo información que puede ayudar a los conservadores a preservarlas.

Con la ayuda del Dr. Delaney, Getty está comprando un sistema de cámara hiperespectral, que se espera que llegue en los próximos meses, dijo el Dr. Trentelman.

De vuelta en la Galería Nacional de Arte, la reflectancia hiperespectral y los escaneos de fluorescencia de rayos X de las pinturas de Vermeer ayudaron a identificar los pigmentos y proporcionaron información sobre cómo funcionaba Vermeer.

La multitud de datos hiperespectrales se puede utilizar para crear imágenes de colores falsos, muy parecidas a las que utilizan los científicos planetarios para identificar detalles sutiles en paisajes extraterrestres.

Las pinturas de Vermeer son famosas por sus detalles precisos, tan precisos que algunos han propuesto que usó un dispositivo óptico llamado cámara oscura para delinear las perspectivas correctas, sin embargo, las imágenes infrarrojas y de rayos X también muestran pinceladas más ásperas en las capas inferiores.

“En sus fases preparatorias, cuando está diseñando la composición, es bastante rápido”, dijo el Dr. Dooley. “Y es algo incompleto. Es una especie de maleza. Y se maneja de manera más relajada de lo que creo que el público suele pensar cuando piensa en Vermeer “.

En cuanto a las preguntas sobre quién pintó realmente “Chica con sombrero rojo” y “Chica con flauta”, Marjorie E. Wieseman, directora del departamento de pinturas del norte de Europa de la Galería Nacional, dijo con cautela que aún no había conclusiones.

“Hay algunas anomalías en las pinturas en términos de cómo se relacionan con otras obras de Vermeer”, dijo. “¿Cuántos puedes explicar de manera plausible y cuántos siguen siendo curiosidades y algo del campo izquierdo?”

La Dra. Gifford dijo que ella y los otros investigadores esperaban publicar sus hallazgos en un artículo para el próximo año.

“Todavía estamos discutiendo”, dijo el Dr. Gifford.