Misteriosos huevos antiguos rastreados hasta ‘Demon Ducks of Doom’

Hace siglos, la Tierra era básicamente el hogar de una poderosa pandilla de patos. Deambulando por nuestro planeta había criaturas gigantes parecidas a pájaros, más grandes que un humano promedio y lo suficientemente aterradoras como para dejar un legado muy duro después de su extinción final. Son conocidos simplemente como los Demon Ducks of Doom.

Y estos enormes animales definitivamente hacen honor a su apodo. Según un artículo publicado el miércoles en la revista PNAS, incluso con la muerte, las travesuras del pato demonio no se detuvieron. Hace cuatro décadas, los científicos desenterraron los restos de unos pocos huevos prehistóricos masivos escondidos dentro de las dunas de arena del sur de Australia, y desde entonces, las misteriosas conchas han provocado una controversia acalorada y continua: ¿A quién pertenecían estos huevos?

Bueno, lo has adivinado. Son propiedad de los Demon Ducks of Doom.

Más específicamente, dice el equipo del nuevo estudio, estos huevos de 50.000 años de antigüedad, 20 veces más pesados ​​que un huevo de gallina, pertenecían al último miembro parecido a un pato de la megafauna del pato demonio (también llamado dromornithids), llamado Genyornis newtoni. Érase una vez, Genyornis era un leviatán emplumado, no volador, muy probablemente vegetariano, que medía alrededor de seis pies y medio de alto y pesaba 440 libras.


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A la derecha hay un fémur de un emú y a la izquierda un fémur de Genyornis newtoni.

trevor digno

“Solo pueden ser de Genyornis. Como tal, hemos puesto fin a un debate muy largo y acalorado sobre el origen de estos huevos”, dijo en un comunicado Matthew Collins, coautor del estudio y profesor de la Universidad de Copenhague. .

Hasta ahora, aunque algunos investigadores en todo el mundo sostenían que estos enormes huevos debían provenir de Genyornis, otros creían que provenían de un ave más débil, parecida a un pollo y de patas grandes llamada Progura, que forma parte de la clasificación de megapodos y pesaba solo entre 11 y 15 libras. Sólo un bebé, se podría decir, comparado con Genyornis. “Sin embargo, nuestro análisis de las secuencias de proteínas de los huevos muestra claramente que las cáscaras de huevo no pueden provenir de megápodos y del ave Progura”, dijo en un comunicado Josefin Stiller, investigadora del estudio y profesora asistente en la Universidad de Copenhague.

En otras palabras, fue necesario un análisis de ADN de precisión para finalmente resolver la cuestión de a qué ave acreditar los preciados huevos.

Un huevo amarillento a la izquierda es el antiguo huevo de pato demonio y a la derecha hay un huevo de emú oscuro.

A la derecha hay un huevo de emú y a la izquierda está el huevo antiguo que ahora se remonta al pato demonio de la perdición, Genyornis newtoni. Pesa 20 veces más que un huevo de gallina promedio.

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Básicamente, los investigadores del estudio pulverizaron un montón de proteínas que se encuentran en las cáscaras de huevo descubiertas con lejía. Luego tomaron los fragmentos resultantes, los ensamblaron en el orden correcto y usaron inteligencia artificial para detectar códigos genéticos que podrían compararse con los de más de 350 especies de aves vivas.

“Usamos nuestros datos del proyecto B10K, que actualmente contiene genomas de todos los principales linajes de aves, para reconstruir a qué grupo de aves probablemente pertenecía el ave extinta”, dijo Stiller.

A partir de ahí, el equipo simplemente descubrió que los huevos no podían haber sido puestos por un megápodo y, por lo tanto, no podían pertenecer al pollo doppelganger Progura. “Estamos encantados de haber realizado un estudio interdisciplinario en el que utilizamos el análisis de secuencias de proteínas para arrojar luz sobre la evolución animal”, dijo Collins.

Además, la conexión entre estas cáscaras de huevo y los temibles Genyornis podría incluso ayudar a los científicos a comprender la evolución humana. Particularmente porque otros estudios han demostrado que los humanos prehistóricos cocinaban y comían los huevos del tamaño de un melón de Genyornis, los nuevos detalles del equipo brindan “una comprensión más matizada de los modos de interacción entre los humanos y su entorno”, dice el estudio.

Eso podría incluir las fechas de extinción de la especie, y tal vez incluso el papel de los humanos en su desaparición, porque la gente se alimentaba de los huevos de la tripulación de aves.

No obstante, según los autores del estudio, al menos ahora sabemos que “la controversia sobre la identidad taxonómica de los huevos explotados por los primeros habitantes de Australia hace unos 50.000 años está resuelta”. Los juegos de patos demoníacos pueden haber llegado a su cortina final, por fin.

California Corresponsal

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