Montenegro se compromete a acabar con un comercio mortal: el contrabando de cigarrillos

BAR, Montenegro – Fumar mata, pero los millones de cigarrillos que se escurrieron por los depósitos de hormigón del principal puerto de Montenegro en el mar Adriático fueron particularmente letales.

Una larga lista de periodistas e investigadores perdieron la vida, al igual que los delincuentes involucrados en un comercio ilícito de cigarrillos que, con la bendición encubierta de los Estados Unidos, había sido una industria importante para Montenegro desde las guerras de los Balcanes de la década de 1990.

Ahora Montenegro dice que está decidido a acabar con el tráfico de personas.

“Todo el mundo sabía lo que estaba pasando, pero nadie quería tocarlo”, dijo Dritan Abazovic, un viceprimer ministro responsable de seguridad que lidera la campaña del nuevo gobierno de Montenegro para detener lo que ha sido un negocio lucrativo.

Los países europeos perdieron miles de millones de dólares en ingresos fiscales debido a que los cigarrillos, tanto reales como falsificados, almacenados en el puerto adriático de Bar fueron transportados desde Montenegro hacia el oeste utilizando documentos falsos.

En una entrevista en Podgorica, la capital de Montenegro, Abazovic dijo que había recibido amenazas de muerte debido a sus esfuerzos contra el contrabando. “Este es un trabajo muy peligroso”, dijo.

El gobierno anunció en julio que prohibía el almacenamiento de cigarrillos en la “zona franca” de Bar, un área exenta de aranceles aduaneros e inspecciones. Si bien es demasiado pronto para decir si la campaña contra el contrabando tendrá éxito, Gran Bretaña el mes pasado aplaudió el esfuerzo y dijo que “abordar el contrabando de cigarrillos ahorrará dinero a los contribuyentes tanto en el Reino Unido como en Montenegro”.

La zona franca de Bar, al igual que áreas similares en Dubai y otros puertos, originalmente estaba destinada a ayudar a que se convirtiera en un centro de transbordo al evitar los largos trámites aduaneros para las mercancías destinadas al transporte. En cambio, se convirtió en un refugio de contrabandistas.

La semana pasada, en la ciudad norteña de Mojkovac, agentes de policía allanaron una fábrica de tabaco sospechosa de tener vínculos con contrabandistas y arrestaron a su director. en un mensaje en TwitterAbazovic dijo: “Entramos en una instalación que había sido inaccesible para las autoridades estatales durante años”.

Una de las razones por las que el contrabando de cigarrillos sobrevivió intacto durante tanto tiempo fue que estuvo protegido e incluso controlado por el líder del país, Milo Djukanovic, quien se convirtió por primera vez en primer ministro en 1991 cuando Yugoslavia, de la que Montenegro formaba parte, se deshizo en la guerra.

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Djukanovic, que reconoce el papel pasado del gobierno en el contrabando pero dice que ha habido “mucha exageración”, dirigió a Montenegro hasta el año pasado, cuando su partido perdió las elecciones parlamentarias. Ahora ocupa el cargo de presidente en gran parte ceremonial.

Inicialmente aliado del líder nacionalista serbio Slobodan Milosevic, quien luego fue acusado de genocidio y murió en una celda en La Haya en 2006, Djukanovic se volvió contra Milosevic a principios de la década de 1990, convirtiéndose en el favorito de Occidente. Estaba particularmente cerca de Estados Unidos, que toleraba las actividades de contrabando porque ganaban dinero que ayudaba a fortalecer la posición del líder montenegrino contra Serbia.

“Volteamos la cabeza y decidimos no ver el contrabando”, dijo William D. Montgomery, ex embajador estadounidense en Serbia y Montenegro, cuando los países aún estaban unidos, en una entrevista reciente con Vecernji List, un periódico croata. “Todos sabían lo que estaba pasando, pero lo permitimos porque traía el dinero que Djukanovic necesitaba contra Milosevic”.

Estados Unidos también se centró más en el tráfico de drogas, otro gran problema en Montenegro, que el contrabando de cigarrillos. Y la pérdida de ingresos fiscales golpeó a Europa, no a Estados Unidos.

“A los estadounidenses solo les importan las drogas. No les importan los cigarrillos ”, dijo Vanja Calovic, directora ejecutiva de MANS, un grupo de lucha contra la corrupción de Montenegro. Djukanovic, quien llevó a Montenegro a la OTAN en 2017, “compró el apoyo de Occidente durante mucho tiempo con su política exterior”, dijo. “Todo el mundo siempre hace la vista gorda en los Balcanes. Siempre es estabilidad sobre la democracia y el estado de derecho “.

Montgomery rechazó una solicitud de entrevista de The New York Times, y muchos, incluidos miembros del nuevo gobierno, se preguntan si el contrabando realmente ayudó a Montenegro a liberarse de Serbia.

“Convencieron a la gente de que se trataba de un negocio estatal. Impulsaron esta historia de que el dinero del contrabando era para pensiones y otras cosas ”, dijo Abazovic. “Esto no es verdad. Le estaban robando este dinero al país “.

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Djukanovic, en una entrevista en Podgorica, refutó esto e insistió en que las ganancias del contrabando se destinaron solo a ayudar a construir Montenegro mientras luchaba por las sanciones impuestas a este y a Serbia por las Naciones Unidas a principios de la década de 1990. “Era absolutamente legítimo tratar de garantizar que el país y la gente sobrevivieran”, dijo.

Todo lo que hizo Montenegro, agregó, fue permitir a las empresas almacenar sus cigarrillos en Bar.

“Todo el negocio”, dijo, “estaba en consonancia con las leyes vigentes en ese momento”, y todas las ganancias que generó “se destinaron al presupuesto de Montenegro” y al puerto de Bar.

Señaló que los fiscales italianos que lo habían investigado a él y a otras personas en Montenegro por su participación en el contrabando habían abandonado el caso. El fiscal de Nápoles que maneja el caso dijo en 2008 que el líder montenegrino había sido acusado pero que no sería juzgado porque tenía inmunidad diplomática.

Un semanario de investigación de la vecina Croacia, Nacional, informó en 2001 que el Sr. Djukanovic había acumulado 65 millones de dólares del contrabando de cigarrillos y había ordenado el asesinato por encargo de sus asociados. El editor del semanario, Ivo Pukanic, y su director de marketing murieron más tarde por una bomba colocada cerca del automóvil del editor en Zagreb, la capital croata.

En su reciente entrevista con el periódico, el Sr. Montgomery, el ex embajador, dijo que creía “firmemente” que los asesinatos, que nunca se resolvieron de manera creíble, fueron obra de “la mafia del tabaco”.

Dusko Jovanovic, director de Dan, un periódico montenegrino que publicaba informes similares al semanario croata, también fue asesinado.

Dos agentes de la ley italianos que investigaban cigarrillos de contrabando para Guardia di Finanza fueron asesinados en 2000 por contrabandistas cerca del puerto adriático de Brindisi. Una gran cantidad de presuntos gánsteres, tanto italianos como montenegrinos, también han muerto a lo largo de los años en feroces guerras territoriales por las rutas de contrabando a través del Adriático.

Abazovic dijo que el nuevo gobierno trataría de identificar a los responsables de crímenes pasados ​​no resueltos, pero agregó: “Las personas relacionadas con el contrabando son extremadamente fuertes”. Ahora tiene siete guardaespaldas trabajando por turnos.

La derrota del partido de Djukanovic en las elecciones del año pasado, dijo Abazovic, abrió una oportunidad real para poner fin a la cultura de impunidad que se ha apoderado de Montenegro durante mucho tiempo.

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El tráfico ilícito, dijo, “ha creado una imagen increíblemente mala para el país” y debe detenerse si Montenegro quiere ser admitido en la Unión Europea, algo que ha estado tratando de lograr desde 2008 con pocos avances.

El contrabando de cigarrillos se centró inicialmente en Italia, donde los gánsteres unieron fuerzas con los contrabandistas montenegrinos para escabullir cigarrillos a través del Adriático en lanchas rápidas. Pero, después de una ofensiva italiana, se ha trasladado en los últimos años a otros destinos en Europa y también en Oriente Medio.

Una investigación de 2019 realizada por Balkan Insight detalló cómo Montenegro se había convertido nuevamente en un centro mundial de contrabando, canalizando millones de cigarrillos falsificados a la Unión Europea.

El bloque se ha quejado repetidamente por el volumen de cigarrillos que ingresan ilegalmente a Europa a través de Montenegro. El informe de progreso de Montenegro 2020 de la Unión Europea señaló que el gobierno había incautado 1,7 millones de cigarrillos el año anterior, pero que esto era “insuficiente” e instó a tomar medidas más enérgicas “para remediar las deficiencias sistémicas de la zona franca de Bar”.

Una visita reciente a Bar encontró la zona franca apenas monitoreada, sin cámaras y solo con una valla oxidada. Un puñado de guardias verificaron el movimiento de entrada y salida de mercancías. Un gran almacén que contenía cigarrillos estaba cerrado con candados pesados ​​y los funcionarios del puerto dijeron que no podían ingresar porque las llaves estaban en poder de una empresa privada sobre la que no tenían control. Una fotógrafa del Times fue amenazada por un hombre que cargaba palés fuera del almacén y le dijeron que si tomaba fotografías le destrozarían la cámara.

Abazovic dijo que 40 empresas, algunas de ellas legítimas pero otras contaminadas por la delincuencia, alquilaron un almacén en el puerto para almacenar cigarrillos. Ninguno de los contratos, dijo, será renovado.

“Todo el mundo hablaba del contrabando, pero nadie hizo nada, incluida la comunidad internacional”, dijo Abazovic, quejándose del apoyo de Estados Unidos a Djukanovic. “Cuando no quieres hacer algo, siempre dices que no hay alternativa”.